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Les chimpanzés s’auto-soignent avec des plantes médicinales

Source des images, Élodie Freymann

Légende, Les chercheurs ont observé les chimpanzés pour voir ce qu’ils cherchaient à manger

Les chimpanzés sauvages mangent des plantes qui ont des propriétés analgésiques et antibactériennes pour se guérir, selon les scientifiques.

Ils ont décrit leur « travail de détective » dans les forêts d’Ouganda : ils ont observé des animaux qui semblaient blessés ou malades pour déterminer s’ils s’auto-médicamentaient avec des plantes.

Lorsqu’un animal blessé cherchait à manger quelque chose de spécifique dans la forêt, les chercheurs prélevaient des échantillons de cette plante et les faisaient analyser. La plupart des plantes testées se sont révélées posséder des propriétés antibactériennes.

Source des images, Élodie Freymann

Légende, Les chimpanzés présentant des signes de blessure ou de maladie étaient au centre de l’étude

« Nous ne pouvons pas tester toutes les propriétés médicinales de ces forêts », a déclaré la chercheuse principale, le Dr Elodie Freymann, de l’Université d’Oxford. « Alors pourquoi ne pas tester les plantes sur lesquelles nous disposons de ces informations – les plantes que les chimpanzés recherchent ? »

Au cours des quatre dernières années, le Dr Freymann a passé des mois à suivre et à observer attentivement deux communautés de chimpanzés sauvages dans la réserve forestière centrale de Budongo.

En plus de rechercher des signes de douleur – un animal boitant ou tenant son corps d’une manière inhabituelle – elle et ses collègues ont collecté des échantillons d’excréments et d’urine pour vérifier s’ils étaient malades ou infectés.

Ils étaient particulièrement attentifs lorsqu’un chimpanzé blessé ou malade recherchait quelque chose qu’il ne mange habituellement pas, comme l’écorce d’un arbre ou la peau d’un fruit.

« Nous recherchions des indices comportementaux indiquant que les plantes pourraient être médicinales », a expliqué le Dr Freymann.

Elle a décrit un chimpanzé en particulier – un mâle – qui avait une main grièvement blessée.

Source des images, Austen Deery

Légende, Le Dr Elodie Freymann a prélevé des échantillons d’arbres et de plantes recherchés par les chimpanzés.

« Il n’utilisait pas sa main pour marcher, il boitait », se souvient-elle. Pendant que le reste du groupe de cet animal était assis en train de manger, le chimpanzé blessé s’éloignait en boitant à la recherche de fougères. « Il était le seul chimpanzé à rechercher et à manger ces fougères. »

Les chercheurs ont collecté et analysé la fougère, une plante appelée Christella parasitica, qui s’est révélée posséder de puissantes propriétés anti-inflammatoires.

Au total, les chercheurs ont collecté 17 échantillons de 13 espèces végétales différentes et les ont envoyés pour être testés par le Dr Fabien Schultz, de l’Université des sciences appliquées de Neubrandenburg en Allemagne.

Cela a révélé que près de 90 % des extraits inhibaient la croissance bactérienne et qu’un tiers avaient des propriétés anti-inflammatoires naturelles, ce qui signifie qu’ils pouvaient réduire la douleur et favoriser la guérison.

Tous les chimpanzés blessés et malades signalés dans cette étude se sont complètement rétablis, a déclaré le Dr Freymann avec plaisir. « Celui qui mangeait des fougères utilisait à nouveau sa main dans les jours suivants », a-t-elle expliqué.

« Bien sûr, nous ne pouvons pas prouver à 100 % qu’aucun de ces cas n’est le résultat direct de la consommation de ces ressources », a-t-elle déclaré à BBC News.

« Mais cela met en évidence les connaissances médicinales qui peuvent être acquises en observant d’autres espèces dans la nature et souligne le besoin urgent de préserver ces ‘pharmacies forestières’ pour les générations futures. »

Source des images, Austen Deery

Légende, Les chercheurs affirment que l’étude pourrait révéler de nouvelles plantes médicinales dans ces forêts menacées.

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