Trois champignons connus sous le nom d’ange destructeur, de dapperling mortel et de cloche funéraire ont tous quelque chose en commun : l’alpha-amanitine, une toxine fabuleusement mortelle. Si vous mangez l’un de ces champignons, les symptômes peuvent ne pas apparaître avant plusieurs heures. Mais assez tôt, la toxine commence à faire des ravages sur la capacité de votre corps à transcrire les gènes. Vers le quatrième jour après la consommation, votre foie et vos reins commencent à défaillir. Après environ une semaine, vous pourriez bien mourir.

Cette mortelle étrange a un mystère en son cœur : ces champignons appartiennent à trois genres distincts, ou groupes d’espèces fongiques, qui ne sont pas étroitement liés. Comment en sont-ils arrivés à fabriquer exactement la même toxine ?

Dans un article publié lundi dans les Actes de l’Académie nationale des sciences, des scientifiques qui ont séquencé les génomes de 15 espèces de champignons de ces trois groupes font une affirmation intrigante : les gènes produisant de l’alpha-amanitine, plutôt que d’être hérités d’un ancêtre de ces groupes, leur ont été transférés directement d’un champignon inconnu, probablement éteint.

Ce type de transfert de gènes, appelé transfert de gènes horizontal, est courant chez les bactéries, a déclaré Hong Luo, chercheur à l’Institut de botanique de Kunming en Chine et auteur du nouvel article. De petits fragments d’ADN sont transmis d’un microbe à un autre, puis transmis à leur progéniture. Cependant, de plus en plus de preuves suggèrent que, d’une manière ou d’une autre, les gènes peuvent également se déplacer parmi des créatures multicellulaires complexes, peut-être avec l’aide d’agents pathogènes. En avril, un autre groupe de scientifiques a rapporté que des gènes s’étaient déplacés entre des serpents et des grenouilles vivant dans le même habitat forestier en faisant du stop sur des parasites partagés. Cela semble bizarre, mais cela pourrait aider à expliquer certaines observations autrement déconcertantes dans l’arbre de la vie.

L’équipe à l’origine de l’article sur les champignons soupçonnait déjà que le transfert horizontal de gènes avait créé les mêmes toxines dans ces champignons. Il y a eu quelques surprises, cependant, alors qu’ils terminaient leurs recherches. Ils s’attendaient à ce que leurs aperçus de la génétique des champignons confirment que l’un des groupes avait donné les gènes aux autres. Au lieu de cela, les grappes de toxines géniques semblaient toutes équidistantes de leur origine.

“Cela nous a intrigués”, a déclaré le Dr Luo.

En discutant, les auteurs de l’article ont décidé que l’explication la plus simple était que le transfert horizontal de gènes s’était produit – mais pas nécessairement entre ces trois groupes.

“C’est à ce moment-là que nous avons commencé à penser qu’il devait y avoir une autre espèce, peut-être éteinte”, a déclaré Francis Martin, scientifique à l’Institut national de recherche pour l’agriculture, l’alimentation et l’environnement et auteur de l’article.

Ce champignon d’autrefois aurait possédé la trousse d’outils génétiques pour fabriquer la toxine et l’aurait transmise, par des moyens encore inconnus, aux variétés encore vivantes. Les champignons affectés ne sont pas ses descendants – simplement les porteurs d’un petit paquet de ses gènes, libérés comme un message dans une bouteille, qui confèrent aux champignons leurs pouvoirs extraordinairement toxiques.

Les scientifiques ne sauront peut-être jamais grand-chose sur ce donneur proposé pour les gènes de la toxine, s’il existait. Mais les chercheurs sont curieux de savoir pourquoi ces trois groupes, de tous les champignons, ont reçu et utilisé son héritage. Les toxines jouent-elles un rôle particulier dans l’écologie de ces champignons particuliers ? Ou les champignons sont-ils particulièrement doués pour toutes les techniques mystérieuses qui introduisent des gènes de l’environnement dans leurs propres génomes ?

Au fur et à mesure que les scientifiques en apprendront davantage sur le fonctionnement du transfert horizontal de gènes au-delà des bactéries, certaines de ces réponses deviendront peut-être plus claires.

“Nous savons que cela se produit”, a déclaré le Dr Martin, “mais nous ne savons pas comment.”