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VIENNE (Reuters) – L'opérateur d'un réseau mondial de capteurs de particules radioactives a annoncé lundi que ses deux sites russes les plus proches d'une mystérieuse explosion s'étaient déconnectés quelques jours après l'explosion, suivis de près par deux autres, alimentant les soupçons selon lesquels la Russie les aurait altérés.

Les capteurs nucléaires du réseau mondial en Russie mis hors service après l'explosion d'un mystère

FILE PHOTO: Les antennes d'une installation d'essai pour les technologies sismiques et infrasons de l'Organisation du Traité d'interdiction complète des essais nucléaires (OTICE) sont présentées dans le jardin de leur siège à Vienne, en Autriche, le 28 septembre 2017. REUTERS / Leonhard Foeger

Le ministère russe de la Défense, qui exploite les deux stations, n'a pas immédiatement répondu à une demande de commentaires.

L’agence nucléaire russe, Rosatom, a reconnu que des travailleurs du nucléaire avaient été tués dans l’explosion du 8 août, survenue lors d’un essai de moteur de fusée près de la mer Blanche, dans le nord de la Russie.

L'explosion a également provoqué un pic de radiation dans une ville voisine et a incité une utilisation locale de l'iode, utilisé pour réduire les effets de l'exposition aux radiations.

Les autorités russes n'ont donné aucune explication officielle quant aux raisons pour lesquelles l'explosion a déclenché la montée des radiations. Des experts nucléaires basés aux États-Unis ont indiqué qu'ils soupçonnaient la Russie de tester un missile de croisière à propulsion nucléaire vanté par le président Vladimir Poutine l'année dernière.

«Nous sommes… en train de résoudre les problèmes techniques rencontrés par les exploitants de stations dans les deux stations voisines», a déclaré Lassina Zerbo, chef de l'Organisation du Traité d'interdiction complète des essais nucléaires (OTICE), au cours de la nuit.

Le système de surveillance international de l'OTICE comprend des capteurs atmosphériques qui captent les particules dites de radionucléides qui flottent dans l'air. Zerbo a déclaré que les données des stations situées sur ou à proximité du passage d'un panache potentiel de gaz provenant de l'explosion étaient toujours en cours d'analyse.

"COMMUNICATION ET RESEAU"

Bien que le réseau IMS de l’OTICE soit mondial et que ses stations communiquent leurs données au siège de l’Organisation, à Vienne, ces stations sont exploitées par les pays dans lesquels elles se trouvent.

Les deux stations de surveillance russes les plus proches de l'explosion, Dubna et Kirov, ont cessé d'émettre le 10 août, et des responsables russes ont déclaré à l'OTICE qu'ils avaient «des problèmes de communication et de réseau», a déclaré lundi une porte-parole de cette organisation.

"Nous attendons d'autres rapports sur le moment où les stations et / ou le système de communication retrouveront toutes leurs fonctionnalités."

La cause de la panne ou le fait que les stations ont été altérées par la Russie n’est pas clairement défini.

Zerbo a également tweeté une simulation du panache possible de l’explosion, montrant qu’il atteignait Dubna et Kirov les 10 et 11 août, deux et trois jours après l’explosion.

La porte-parole a déclaré plus tard que deux autres stations, Bilibino et Zalesovo, avaient cessé de transmettre des données le 13 août. Bilibino se situe dans l'extrême est de la Sibérie, en dehors de la carte du panache simulé que Zerbo a tweeté. Mais cette simulation a également montré que le panache avait atteint Zalesovo le 13 août.

«Environ 48 heures après l'incident du 8 août en Russie, ces stations (Dubna et Kirov) ont cessé de transmettre des données. Je trouve cela étrange comme une coïncidence », a déclaré Daryl Kimball, directeur exécutif de la Arms Control Association, un groupe de réflexion basé à Washington.

Lui et d'autres analystes ont déclaré que toute manipulation russe des stations IMS serait une affaire sérieuse, mais que cela risquerait également d'être inutile étant donné que d'autres stations IMS ou nationales pourraient également capter des particules révélatrices.

«Ce que la Russie semble avoir tenté de faire n'a aucun sens. Le réseau de capteurs internationaux est trop dense pour qu'un pays retenant des données dissimule un événement », a déclaré Jeffrey Lewis, directeur du programme de non-prolifération pour l'Asie de l'Est à l'Institut Middlebury en Californie.

DOSSIER PHOTO: Une station de particules de radionucléides de l'Organisation du Traité d'interdiction complète des essais nucléaires (CTBTO) est visible sur le toit de leur siège à Vienne, en Autriche, le 28 septembre 2017. REUTERS / Leonhard Foeger

Rosatom a déclaré que l'accident, qui a tué cinq de ses employés, impliquait des «sources d'énergie isotopiques».

Le système IMS de l'OTICE comprend plus de 300 stations sismiques, hydroacoustiques, infrasons et radionucléides disséminées dans le monde entier qui ont pour objectif de détecter et de localiser un essai nucléaire n'importe où.

Sa technologie peut toutefois être utilisée à d'autres fins, par exemple lorsque l'OTICE a transmis des données de deux stations hydroacoustiques à l'Argentine en 2017 pour aider à localiser l'épave d'un sous-marin manquant.

Reportage de François Murphy; Andrew Osborn à Moscou et Jonathan Landay à Washington; Édité par Mark Heinrich, Hugh Lawson et Peter Cooney

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