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Les « biographies des os » révèlent la vie des gens ordinaires de l’Angleterre médiévale et éclairent les premiers systèmes de prestations

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Les restes de nombreux individus mis au jour sur l’ancien site de l’hôpital Saint-Jean l’Évangéliste, pris lors des fouilles de 2010. Crédit : Unité archéologique de Cambridge/St John’s College

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Les restes de nombreux individus mis au jour sur l’ancien site de l’hôpital Saint-Jean l’Évangéliste, pris lors des fouilles de 2010. Crédit : Unité archéologique de Cambridge/St John’s College

Une série de « biographies d’os » créées par un projet de recherche majeur racontent les histoires des résidents médiévaux de Cambridge telles qu’enregistrées sur leurs squelettes, illuminant la vie quotidienne à l’époque de la peste noire et de ses conséquences.

L’ouvrage est publié parallèlement à une nouvelle étude sur la pauvreté médiévale en examinant les restes du cimetière d’un ancien hôpital qui abritait les pauvres et les infirmes.

Les archéologues de l’Université de Cambridge ont analysé près de 500 restes squelettiques découverts dans des cimetières de la ville, datant entre le XIe et le XVe siècle. Les échantillons provenaient de diverses fouilles remontant aux années 1970.

Les techniques les plus récentes ont été utilisées pour étudier les régimes alimentaires, l’ADN, les activités et les traumatismes corporels des citadins, des érudits, des frères et des marchands. Les chercheurs se sont concentrés sur seize des vestiges les plus révélateurs, représentatifs de divers « types sociaux ».

Les “ostéobiographies” complètes sont disponibles sur un nouveau site Web lancé par le projet After the Plague de l’Université de Cambridge.

“Une ostéobiographie utilise toutes les preuves disponibles pour reconstituer la vie d’une personne ancienne”, a déclaré le professeur John Robb, chercheur principal du département d’archéologie de Cambridge. “Notre équipe a utilisé des techniques familières grâce à des études telles que le squelette de Richard III, mais cette fois pour révéler des détails sur des vies inconnues, des personnes dont nous n’aurions jamais entendu parler autrement.”


Des membres de l’unité archéologique de Cambridge travaillent sur les fouilles de l’hôpital Saint-Jean l’Évangéliste en 2010. Crédit : Unité archéologique de Cambridge

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Des membres de l’unité archéologique de Cambridge travaillent sur les fouilles de l’hôpital Saint-Jean l’Évangéliste en 2010. Crédit : Unité archéologique de Cambridge

“L’importance d’utiliser l’ostéobiographie sur des gens ordinaires plutôt que sur des élites, qui sont documentées dans des sources historiques, est qu’ils représentent la majorité de la population mais sont ceux que nous connaissons le moins”, a déclaré la chercheuse d’After the Plague, le Dr Sarah Inskip (maintenant à l’Université de Leicester).

Le projet a utilisé une analyse statistique de noms probables tirés de documents écrits de l’époque pour donner des pseudonymes aux personnes étudiées.

“Les journalistes signalent des sources anonymes en utilisant des noms fictifs. La mort et le temps garantissent l’anonymat de nos sources, mais nous voulions qu’elles se sentent identifiables”, a déclaré Robb.

Rencontrez 92 (« Wat »), qui a survécu à la peste, pour finalement mourir d’un cancer en tant qu’homme plus âgé dans l’hôpital caritatif de la ville, et 335 (« Anne »), dont la vie a été assaillie par des blessures répétées, la laissant clopiner sur une durée raccourcie. jambe droite.

Rencontrez 730 (« Edmund »), qui souffrait de la lèpre mais, contrairement aux stéréotypes, vivait parmi des gens ordinaires et a été enterré dans un cercueil en bois rare. Et 522 (« Eudes »), le pauvre garçon devenu un frère à la mâchoire carrée, au régime copieux, vivant longtemps malgré une goutte douloureuse.


Une illustration du projet numéro 766 (« Dickon ») basée sur l’ostéobiographie générée par l’analyse des restes découverts dans le cimetière de Tous les Saints. « Dickon » est né à Cambridge entre 1289 et 1317 et est décédé vers 1349. Il a probablement vécu la Grande Famine de 1315-1320 lorsqu’il était enfant, ce qui a peut-être retardé sa croissance. Il est devenu un homme musclé mesurant 5 pieds 2 pouces. Il avait les dents de devant usées, probablement parce qu’il devait les mâcher en raison de la perte de molaires. « Dickon » est très probablement mort lors de la première vague de peste noire, et son squelette contient de l’ADN de la peste. L’ostéobiographie complète peut être consultée sur le site After the Plague. Crédit : Mark Gridley/Après la peste

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Une illustration du projet numéro 766 (« Dickon ») basée sur l’ostéobiographie générée par l’analyse des restes découverts dans le cimetière de Tous les Saints. « Dickon » est né à Cambridge entre 1289 et 1317 et est décédé vers 1349. Il a probablement vécu la Grande Famine de 1315-1320 lorsqu’il était enfant, ce qui a peut-être retardé sa croissance. Il est devenu un homme musclé mesurant 5 pieds 2 pouces. Il avait les dents de devant usées, probablement parce qu’il devait les mâcher en raison de la perte de molaires. « Dickon » est très probablement mort lors de la première vague de peste noire, et son squelette contient de l’ADN de la peste. L’ostéobiographie complète peut être consultée sur le site After the Plague. Crédit : Mark Gridley/Après la peste

À l’intérieur du système de prestations médiéval

Le site Web coïncide avec une étude de l’équipe publiée dans la revue Antiquitéqui enquête sur les habitants de l’hôpital Saint-Jean l’Évangéliste.

Fondée vers 1195, cette institution venait en aide aux « pauvres et aux infirmes », hébergeant simultanément une douzaine de détenus. Il a duré environ 300 ans avant d’être remplacé par le St. John’s College en 1511. Le site a été fouillé en 2010.

“Comme toutes les villes médiévales, Cambridge était une mer de besoins”, a déclaré Robb. “Quelques pauvres, parmi les plus chanceux, ont été hébergés à l’hôpital à vie. Les critères de sélection auraient été un mélange de besoin matériel, de politique locale et de mérite spirituel.”

L’étude donne un aperçu du fonctionnement d’un « système de prestations médiévales ». “Nous savons que les lépreux, les femmes enceintes et les fous étaient interdits, alors que la piété était une nécessité”, a déclaré Robb. Les détenus devaient prier pour les âmes des bienfaiteurs de l’hôpital, afin de les accélérer dans le purgatoire. “Un hôpital était une usine à prières.”

Les données moléculaires, osseuses et ADN de plus de 400 restes dans le cimetière principal de l’hôpital montrent que les détenus mesurent en moyenne un pouce de moins que les citadins. Ils risquaient davantage de mourir plus jeunes et de présenter des signes de tuberculose.


Une photographie d’une partie du visage du projet numéro 766 (« Dickon ») décédé de la peste à Cambridge pendant la peste noire. Crédit : Après la peste

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Une photographie d’une partie du visage du projet numéro 766 (« Dickon ») décédé de la peste à Cambridge pendant la peste noire. Crédit : Après la peste

Les détenus étaient plus susceptibles de porter sur leurs os des traces d’une enfance gâchée par la faim et la maladie. Cependant, ils présentaient également des taux plus faibles de traumatismes corporels, ce qui suggère que la vie à l’hôpital réduisait les difficultés ou les risques physiques.

Les enfants enterrés à l’hôpital étaient petits pour leur âge, avec une croissance allant jusqu’à cinq ans. “Les enfants des hôpitaux étaient probablement orphelins”, a déclaré Robb. Les signes d’anémie et de blessures étaient fréquents, et environ un tiers présentaient des lésions aux côtes dénotant des maladies respiratoires telles que la tuberculose.

Outre les pauvres de longue date, jusqu’à huit résidents d’hôpitaux présentaient des niveaux d’isotopes indiquant une alimentation de moindre qualité à un âge avancé, et peuvent être des exemples de « pauvres honteux » : ceux qui sont tombés du confort dans la misère, peut-être après avoir est devenu incapable de travailler.

“Les doctrines théologiques encourageaient l’aide aux pauvres honteux, qui menaçaient l’ordre moral en montrant que l’on pouvait vivre vertueusement et prospère tout en étant victime des coups de fortune”, a déclaré Robb.

Les chercheurs suggèrent que la diversité des personnes présentes à l’hôpital – depuis les orphelins et les érudits pieux jusqu’aux personnes autrefois riches – aurait pu contribuer à attirer un large éventail de donateurs.


Une illustration du projet numéro 92 (« Wat ») basée sur l’ostéobiographie générée par l’analyse des restes découverts dans le cimetière principal de l’hôpital Saint-Jean l’Évangéliste de Cambridge. « Wat » en tant qu’homme plus âgé, probablement né entre 1316 et 1347 et décédé entre 1375 et 1475. Il a vécu la peste noire, se retrouvant peut-être à Saint-Jean l’Évangéliste après s’être appauvri au cours de sa vieillesse. Il est décédé à l’hôpital alors qu’il était atteint d’un cancer. L’ostéobiographie complète peut être consultée sur le site After the Plague. Crédit : Mark Gridley/Après la peste

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Une illustration du projet numéro 92 (« Wat ») basée sur l’ostéobiographie générée par l’analyse des restes découverts dans le cimetière principal de l’hôpital Saint-Jean l’Évangéliste de Cambridge. ‘Wat’ en tant qu’homme plus âgé, probablement né entre 1316 et 1347 et décédé…