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Un client est vu dans un magasin Target dans le quartier de Brooklyn à New York.

Brendan McDermid | Reuters

À la recherche de raisons d’être optimistes à propos de l’économie américaine? Essayez les allées de la cible.

Les actions de Target ont grimpé de plus de 20% pour atteindre un record de 103 $ par action mercredi, après que le détaillant eut annoncé une hausse de 17% de ses bénéfices au deuxième trimestre, une hausse des ventes et des perspectives plus ensoleillées pour l'ensemble de l'année. Les services de ramassage en magasin ont attiré plus de clients.

Le détaillant et certains de ses grands concurrents comme Walmart se démarquent dans ce qui devrait être une saison de résultats médiocres pour les entreprises américaines dans l’ensemble. Le S & P 500, avec plus de 94% de ses sociétés publiant leurs plus récents résultats trimestriels, est sur la bonne voie pour enregistrer une hausse de 1,2% de ses bénéfices trimestriels par rapport à l'année précédente, selon les données compilées par Refinitiv mercredi après-midi. Les ventes des 500 plus grandes sociétés américaines cotées en bourse ont progressé de 4,7% en moyenne au dernier trimestre, soit le taux de croissance le plus faible enregistré depuis le troisième trimestre de 2016.

Nouvelles indésirables

Cette performance est une mauvaise nouvelle à l’heure de la volatilité des marchés boursiers. Lorsque les prévisionnistes réduisent les perspectives de croissance économique, les tensions commerciales s’intensifient et font grimper le prix des biens importés.

"Nous avons atteint un très haut plateau, mais c'est un plateau", a déclaré David Kelly, stratège en chef des marchés mondiaux chez J.P. Morgan Asset Management. "L'économie ralentit."

L’économie américaine a connu une croissance de 2,1% au deuxième trimestre, son taux le plus bas depuis le premier trimestre de 2017 et une baisse par rapport à 3,1% au cours des trois premiers mois de cette année. Les membres de la Réserve fédérale ont exprimé leurs inquiétudes le mois dernier au sujet de secteurs fragiles de l'économie tels que le secteur manufacturier. Selon le compte rendu de la réunion de juillet de la Fed, les incertitudes commerciales liées à la bataille commerciale entre le gouvernement et la Chine, associées aux inquiétudes liées à la croissance mondiale, continuent de peser sur la confiance des entreprises et les projets d'investissement des entreprises.

Lors de cette réunion, la Réserve fédérale a abaissé les taux d'intérêt pour la première fois en dix ans, mais le procès-verbal publié mercredi a déclaré que cette décision ne devrait pas être considérée comme un "parcours préétabli" pour les futures réductions, empêchant les entreprises compter sur l'emprunt à des taux plus bas.

Toutefois, une forte croissance de l’emploi, des salaires en hausse, même s’ils sont lents, et des dépenses de consommation robustes alimentent l’économie et quelques poches de gains solides.

"L'économie ne semble pas sombrer dans une récession car le consommateur est toujours fort", a déclaré Jeremy Zirin, responsable des actions pour les Amériques au Chief Investment Office d'UBS Global Wealth Management.

Les consommateurs continuent de dépenser mais la croissance a ralenti

Les dépenses de consommation des États-Unis, qui représentent la part du lion de l'économie, augmentent mais à un rythme plus lent. En juin, les dépenses de consommation aux États-Unis ont augmenté de 0,3%, en baisse par rapport à l’augmentation mensuelle de 0,5% enregistrée en mai, a annoncé le Département du Commerce à la fin du mois dernier. Cependant, une foule de résultats des détaillants montrent que les entreprises continuent de croître alors que leurs concurrents les plus faibles se débattent face à la modification des habitudes d'achat des consommateurs américains.

"Le consommateur américain sous-jacent se porte bien, gagne plus d'argent, travaille et, surtout, dépense plus d'argent", a déclaré Brian Moynihan, PDG de Bank of America, dans une interview accordée à CNBC mardi, ajoutant que les clients dépensent plus. "Le consommateur américain continue de dépenser, ce qui maintiendra l'économie américaine en bonne santé."

Les compagnies aériennes américaines, par exemple, qui gagnent de l’argent en voyageant par avion et en vendant des miles pour grands voyageurs à des banques offrant des récompenses aux clients qui dépensent avec des cartes de crédit co-brandées ou autres, sont en bonne voie pour une 10e année consécutive de rentabilité. Les dirigeants de grands transporteurs ont déclaré, le mois dernier, lors d’une conférence téléphonique sur les résultats financiers, que la vigueur de l’économie américaine les avait aidés à accroître leurs revenus.

Tous les détaillants ne sont pas égaux

Mais le butin n'est pas réparti de manière égale.

Sur le plan de la vente au détail, les grands magasins comme Target et Walmart, qui ont investi dans leurs sociétés pour mieux affronter Amazon, ont affiché de solides résultats.

"Il y a clairement des gagnants et des perdants dans l'industrie aujourd'hui … et les gagnants sont des entreprises comme Target qui investit dans les magasins", a déclaré le directeur général de Target, Brian Cornell, lors d'un appel à la presse après avoir annoncé ses bénéfices mercredi. Il n'a pas nommé les entreprises de manière spécifique, mais a déclaré qu'il existe des "donateurs" contribuant à la performance de Target.

Les magasins qui ancrent des centres commerciaux américains tels que J.C. Penney et Macy's sont toujours en difficulté, alors que de moins en moins de consommateurs recherchent des complexes commerciaux aussi grands pour acheter des vêtements, des accessoires et d’autres produits. Des destinations uniques, comme Target et Walmart, attirent davantage de consommateurs avec leurs marques internes rénovées, leur vaste choix de marques nationales, leurs options de livraison rapides et leur immobilier réparti aux États-Unis, ce qui les rapproche de leur domicile.

Les actions de J.C. Penney sont tombées sous le seuil du dollar le mois dernier, risquant ainsi d'être radiées de la cote par la Bourse de New York.

"Ces détaillants illustrent la bifurcation qui se produit dans la vente au détail entre les grandes capitales, les chaînes hors centre commercial et les détaillants en centre commercial confrontés à une baisse chronique du trafic", a déclaré Ken Perkins, fondateur de Retail Metrics. Il a dit que beaucoup de chaînes de vêtements sont celles qui "luttent encore".

Urban Outfitters a annoncé cette semaine une baisse de 35% de ses bénéfices au deuxième trimestre et un ralentissement des ventes. L Brands, société mère de la société de lingerie Victoria's Secret, a affiché des bénéfices plus élevés que prévu cette semaine, mais des ventes plus faibles. Barneys New York a demandé la protection de la faillite ce mois-ci et a annoncé son intention de fermer des magasins à Chicago, Las Vegas et Seattle.

Même les cadres des entreprises qui se portent bien sont prudents. Le géant de la rénovation résidentielle Home Depot a battu ses prévisions de bénéfices cette semaine, mais a réduit ses perspectives en raison de l'impact potentiel des tarifs sur son activité.

Patchs faibles

Il y a cependant des points faibles dans l'économie.

La baisse des prix des carburants a nui au rendement des sociétés énergétiques au dernier trimestre, tandis que les tensions commerciales mondiales, une croissance plus faible et les tarifs douaniers pèsent sur les secteurs des matériaux et de l'industrie. La crise 737 Max de Boeing, provoquée par deux accidents mortels, a incité la société à enregistrer sa plus grosse perte au deuxième trimestre. Il a également ralenti la production et stoppé les livraisons, touchant plusieurs fournisseurs, dont General Electric, déjà en difficulté, qui fabrique des moteurs pour les avions à réaction assiégés avec son partenaire de coentreprise français Safran.

"Je pense que c'est toujours mieux quand l'économie bat son plein", a déclaré Kate Warne, stratège en chef chez Edward Jones, qui a noté que les entreprises en général "ont eu plus de vents contraires cette année".

Toutefois, la croissance des bénéfices semble faible par rapport à l’année dernière, lorsque les grandes entreprises avaient fait état d’une hausse des bénéfices après la réduction des impôts sur les sociétés, a-t-elle déclaré.

Confiance fragile des entreprises

Alors que les profits se sont redressés au cours des 10 années écoulées depuis que les États-Unis sont sortis de la récession, les travailleurs exigent de meilleurs salaires et avantages, ce qui oblige certaines entreprises à payer des salaires plus élevés, tout comme les entreprises cherchent à accroître leurs résultats.

"Le niveau des bénéfices est spectaculaire, mais il est très difficile pour les entreprises de générer des bénéfices d'ici", a déclaré J.P. Morgan's Kelly. "Lorsque vous atteignez des niveaux de profits très élevés, les travailleurs le savent tous et les exigences de" payer plus ou d'abandonner, "ont tendance à croître."

Ce qu’il faut garder à l’esprit, c’est la confiance des entreprises, encore plus que celle des consommateurs, car cela dictera les niveaux d’emploi futurs, a-t-il ajouté.

"Il y a une certaine fragilité dans la confiance des entreprises. Nous pensons pouvoir éviter une récession, mais la situation se rapproche de plus en plus", a déclaré Kelly.

_CNBC's Lauren Thomas et Jasmine Wu contribué à ce rapport.

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