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Les acheteurs portent des sacs à Herald Square, New York, le 27 décembre 2019.

Bryan R Smith | Reuters

Pendant plus d'une décennie, la Réserve fédérale et d'autres banques centrales ont essayé et échoué à générer le type d'inflation que les autorités considèrent comme caractéristique d'une économie en croissance. Cela pourrait être sur le point de changer.

Bien que la tendance à court terme soit clairement plus faible, un brassage de soutien budgétaire et monétaire sans précédent, un recul contre les inégalités économiques croissantes et une dette nationale en plein essor produiront une inflation substantielle au cours des prochaines années, selon les économistes de Morgan Stanley et d'ailleurs sur Wall Rue.

"Les forces qui provoqueront l'inflation s'alignent", a déclaré Chetan Ahya, économiste en chef chez Morgan Stanley, dans une note. "Nous voyons la menace de l'inflation émerger à partir de 2022 et pensons que l'inflation sera plus élevée et dépassera les objectifs des banques centrales dans ce cycle. Cela pose un nouveau risque pour le cycle économique, et les extensions futures pourraient également être plus courtes."

La Fed a spécifiquement fixé son objectif d'inflation à 2% et a utilisé diverses stratégies pour y parvenir. D'autres banques centrales ne sont pas aussi spécifiques que les décideurs politiques américains, mais considèrent généralement qu'un niveau modeste est utile pour améliorer le niveau de vie et maintenir l'économie sur une voie expansionniste.

Ahya pense que la réponse politique dans le monde sera propice à une augmentation de l'inflation, mais voit le plus grand impact aux États-Unis par rapport aux actions de la Banque centrale européenne, de la Banque d'Angleterre et de la Banque du Japon. Cependant, il a déclaré que la hausse réelle pourrait dépasser les objectifs des banques centrales et avoir un impact négatif à plus long terme sur la croissance.

Les «3 Ts» et leur impact

Les prévisions sont basées sur ce que Ahya appelle les "3 Ts", ou le commerce, la technologie et les titans. Un contrecoup contre les trois en raison de l'impact de chacun sur l'inégalité des richesses poussera une politique qui sera finalement inflationniste, a déclaré Ahya.

"Dans l'ensemble, les actions politiques … sont plus susceptibles qu'autrement de provoquer une distorsion significative des tendances sous-jacentes de la croissance de la productivité", a-t-il écrit. "Par conséquent, nous considérons la menace du retour de l'inflation dans ce cycle comme grave. Elle pourrait passer à une forme d'inflation maligne, surtout si une perturbation importante des 3 Ts crée un changement de régime dans les perspectives de rentabilité des entreprises."

À court terme, la plupart des économistes prévoient de faibles niveaux d'inflation. Les règles de distanciation sociale pour lutter contre le coronavirus et la fermeture économique qui en résulte devraient entraîner une baisse des coûts globaux et se refléteront dans la lecture de l'indice des prix à la consommation de cette semaine.

En raison en grande partie de la chute des prix du pétrole, l'IPC global pour avril ne devrait afficher qu'une croissance de 0,3% d'une année sur l'autre, ce qui serait le plus faible gain depuis septembre 2015. En excluant les aliments et l'énergie, l'IPC de base devrait être de 1,7 % sur l'année, selon les économistes interrogés par Dow Jones.

Les prévisions d'Ahya ne prévoient pas une inflation galopante. Mais il note que l'instabilité des prix constitue un danger important pour une reprise qui, selon lui, sera "plus nette mais plus courte" que la crise financière.

"Tout comme le consensus a sous-estimé les tendances désinflationnistes des 30 dernières années, il risque de sous-apprécier la menace inflationniste", a-t-il déclaré. "En réponse, je dirais que les forces motrices de l'inflation sont déjà alignées et qu'un changement de régime est en cours. La tendance désinflationniste à court terme fera rapidement place à la reflation puis à l'inflation".

Le facteur dette

Un autre point de pression pour l'inflation est l'augmentation rapide de la dette publique.

Aux États-Unis, la dette nationale a franchi pour la première fois la barre des 25 billions de dollars la semaine dernière et poursuivra son ascension alors que Washington s'engage à consacrer plus d'argent aux efforts de sauvetage. Le département du Trésor a annoncé qu'il émettra 3 billions de dollars de dette ce trimestre, dont 54 milliards de dollars proviendront d'une nouvelle obligation de 20 ans qui sera vendue pour aider à payer les efforts budgétaires et allonger la durée de la dette américaine.

En essayant de gérer la poussée, la Fed et le gouvernement pourraient adopter des politiques plus pro-inflationnistes qui rendraient la dette moins chère.

"Le plan du Trésor d'émettre davantage de dette à long terme est suffisamment raisonnable lorsque les taux longs sont à des niveaux très bas, mais un changement plus marqué dans la politique d'émission de la dette pourrait indiquer que les décideurs politiques espèrent une augmentation de l'inflation pour aider à faire monter en flèche le fardeau de la dette publique sous contrôle ", a déclaré Paul Ashworth, économiste en chef américain chez Capital Economics, dans une note.

Le gonflement de la dette a de mauvais antécédents car il conduit souvent à des taux d'intérêt plus élevés et à des coûts de financement plus chers. Cependant, la Fed a envisagé d'acheter de la dette à plus longue échéance afin de maintenir ces rendements plus bas.

"Une augmentation plus marquée de la durée faciliterait la réduction du fardeau réel de la dette fédérale en provoquant une hausse inattendue de l'inflation. Cette dernière augmenterait le PIB nominal et, par conséquent, les recettes fiscales utilisées pour rembourser cette dette", a déclaré Ashworth.

Cependant, il a ajouté qu'il était "bien trop tôt" pour envisager la monétisation de la dette, bien que cela soit préconisé par ceux qui pensent que les dettes publiques élevées n'ont pas d'importance tant que l'inflation est maîtrisée.

En effet, l'économiste de Jefferies, Aneta Markowska, a déclaré que les inquiétudes concernant l'inflation sont "exagérées", car l'économie est bien plus confrontée à une sécheresse de la demande qui exercera des pressions sur les prix plus faibles.

"Les perturbations de la chaîne d'approvisionnement peuvent provoquer des flambées des prix de certains produits, mais face à des revenus limités, cela ne ferait que conduire à la destruction de la demande et à devenir auto-limitant", a déclaré Markowska.