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Alors Mery Fasabi a collecté des herbes, les a trempées dans de l’eau bouillante et a demandé à ses proches d’inhaler les vapeurs. Elle a également fait des sirops d’oignon et de gingembre pour aider à dégager les voies respiratoires obstruées.

«Nous avions des connaissances sur ces plantes, mais nous ne savions pas si elles aideraient vraiment à traiter le COVID», a déclaré l’enseignant. « Nous découvrons de nouvelles choses avec la pandémie. »

La marche incessante de la pandémie de coronavirus à travers le Pérou – le pays avec le taux de mortalité COVID-19 confirmé le plus élevé au monde par population – a forcé de nombreux groupes autochtones à trouver leurs propres remèdes. Des décennies de sous-investissement dans la santé publique, combinées au scepticisme à l’égard de la médecine moderne, signifient que beaucoup ne reçoivent pas de traitements standard tels que l’oxygénothérapie pour traiter les cas viraux graves.

Dans la région d’Ucayali, les équipes d’intervention rapide du gouvernement déployées dans une poignée de communautés autochtones ont constaté des taux de contamination atteignant 80% grâce à des tests d’anticorps. Les dons de nourriture et de médicaments n’ont atteint qu’une fraction de la population. Beaucoup disent que la seule présence de l’État qu’ils ont vue provient d’un groupe chargé de collecter les corps des morts.

Sur un site connu sous le nom de « Kilomètre 20 » près de la ville de Pucallpa, un nouveau cimetière a vu le jour avec les restes d’environ 400 personnes.

«Nous avons toujours oublié», a déclaré Roberto Wikleff, 49 ans, un homme de Shipibo qui s’est tourné vers les traitements de Fasabi pour aider à traiter son COVID-19. « Nous n’existons pas pour eux. »

Le Pérou abrite l’un des plus grands peuples autochtones d’Amérique latine, dont les ancêtres vivaient dans le pays andin avant l’arrivée des colons espagnols. Des tribus entières ont été anéanties par les maladies infectieuses introduites par les Européens. Aujourd’hui, beaucoup vivent et travaillent dans les zones urbaines, mais d’autres vivent dans des régions reculées de l’Amazonie où les médecins sont peu nombreux, et encore moins effectuent des tests moléculaires complexes ou des traitements contre le virus.

Wikleff a déclaré que les 10 médecins, infirmières et aides qui travaillent généralement dans une clinique voisine ont quitté leurs postes lorsque le coronavirus est arrivé. Le Shipibo avait tenté d’empêcher l’entrée du COVID-19 en bloquant les routes et en s’isolant. Mais en mai, lui et d’autres ont développé de la fièvre, de la toux, des difficultés respiratoires et des maux de tête.

Un mois plus tard, toujours malade, il s’est tourné vers Fasabi qui, avec 15 autres volontaires, avait mis en place un centre de traitement improvisé.

«J’y ai été emmené à l’agonie», se souvient-il.

Les Shipibo mettent l’accent sur l’utilisation d’une plante connue localement sous le nom de «matico». La plante buddleja globosa a des feuilles vertes et une fleur de couleur mandarine. Fasabi a déclaré que les remèdes ne sont en aucun cas un remède, mais que leur approche holistique se révèle efficace. Contrairement aux hôpitaux, les volontaires masqués s’approchent des patients, les encouragent et les touchent au moyen de massages.

«Nous donnons du repos à nos patients», dit-elle.

Juan Carlos Salas, directeur de l’agence régionale de santé d’Ucayali, a déclaré que les efforts visant à étendre la capacité des hôpitaux ne se sont avérés que marginalement réussis. La région d’environ un demi-million d’habitants sur une rivière sinueuse ne comptait que 18 lits IC au début de la pandémie et en compte aujourd’hui environ 28. En raison du manque de spécialistes, ils n’ont pas été en mesure de pourvoir tous les lits.

Au plus fort de l’épidémie de mai et juin, environ 15 personnes mouraient chaque jour, a-t-il déclaré. Au total, environ 14 000 cas ont été diagnostiqués, probablement un énorme sous-chiffre.

«Nous n’avions aucun moyen de soigner les patients», dit-il. « Nous ne pouvions pas accepter plus. »

Il a déclaré que le transport était l’un des plus grands obstacles dans les relations avec les groupes autochtones, dont certains ne peuvent être atteints qu’en hélicoptère ou en bateau de huit heures. On pense que le port animé de Pucallpa, où le bois, les bananes et autres fruits sont chargés sur les navires pour l’exportation, est l’une des principales sources de contamination.

Sur les quelque 59 000 tests d’anticorps rapides, environ 2 500 ont été administrés à des groupes autochtones.

« Nous avons été surpris », a déclaré Salas. « La majorité était infectée. »

Lizardo Cauper, président de l’Association interethnique pour le développement de la forêt tropicale péruvienne, a déclaré que sur les quelque 500 000 autochtones vivant en Amazonie, son groupe estime que 147 000 sont infectés par le virus et 3 000 sont morts.

Alors que les plus chanceux récupèrent avec des remèdes ancestraux, les moins fortunés meurent souvent à la maison. Une équipe gouvernementale se déplace d’une maison spartiate au toit de chaume à une autre, ramassant les morts dans les lits et les chaises où ils ont respiré leur dernier souffle. Les pauvres sont emmenés au cimetière COVID-19 et enterrés dans la terre orange brûlée.

Le cavalier Sol Sol, 48 ans, a déclaré que lui et une équipe de fossoyeurs enterraient jusqu’à 30 personnes par jour au plus fort de la pandémie. Le père de quatre enfants était au chômage avant d’obtenir le poste de fossoyeur.

«Je remercie Dieu d’avoir un travail», dit-il.

Avec le bilan des morts, il est le seul homme qui travaille la plupart du temps aujourd’hui. Seulement au milieu des rangées de croix blanches, il essaie de ne pas laisser son esprit vagabonder vers le et si. Les corps sont nommés et numérotés et il ne réfléchit pas à leurs histoires.

Il met son masque, creuse la terre et boit dans une bouteille de matico.

La rédactrice d’Associated Press Christine Armario à Bogota, en Colombie, a contribué à ce rapport.

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