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Les attaques iraniennes et américaines pourraient conduire à une guerre plus vaste, selon des responsables

Ni Washington ni Téhéran ne souhaitent que le conflit dans la bande de Gaza déclenche une guerre plus large dans la région, affirment les responsables des deux capitales.

Mais au cours des sept semaines qui ont suivi l’attaque menée par le Hamas contre Israël le 7 octobre, les milices soutenues par l’Iran ont lancé plus de 70 attaques à la roquette et au drone contre les troupes américaines en Irak et en Syrie. Le Pentagone, pour sa part, a répondu par quatre séries de frappes aériennes, tuant jusqu’à 15 personnes, selon des responsables américains.

Les responsables de la sécurité nationale craignent qu’une erreur de calcul au milieu d’attaques du tac au tac, combinée à la conviction de chaque camp que l’autre ne veut pas d’un combat plus vaste, puisse déclencher exactement cela : un conflit régional, deux ans seulement après que les États-Unis ont mis fin à 20 ans de guerre. au Moyen-Orient et en Asie du Sud.

Jusqu’à présent, aucune des attaques de représailles américaines n’a provoqué une escalade, même celle de la semaine dernière en Irak qui a tué plusieurs militants du Kataib Hezbollah, un groupe soutenu par l’Iran. Le Pentagone a déclaré mardi que les attaques s’étaient calmées au moins temporairement – ​​la plus récente datant du 23 novembre, la veille du début d’une pause opérationnelle dans la guerre à Gaza.

Mais les commandants militaires et les agences de renseignement américaines continuent de surveiller de près l’Iran ainsi que les groupes qu’il soutient, parmi lesquels le Hezbollah au Liban, les Houthis au Yémen et les milices en Irak et en Syrie. Un navire de guerre de la Marine américaine dans le sud de la mer Rouge a abattu mercredi un drone tiré depuis le Yémen qui, selon un responsable militaire américain, représentait une menace pour le navire.

“Le problème avec la façon dont les gens voient la situation est que nous ne pensons qu’à une guerre de courte durée” à Gaza, a déclaré Vali Nasr, expert sur l’Iran et professeur d’affaires internationales et d’études sur le Moyen-Orient à l’université Johns Hopkins.

Mais, a-t-il ajouté, l’Iran et le Hezbollah pensent qu’une fois qu’Israël en aura fini avec le Hamas, il tournera son attention vers eux.

« Si les États-Unis n’y prennent pas garde, Gaza n’est que le début de quelque chose de bien plus grand », a déclaré M. Nasr.

Les responsables de la défense estiment que l’Iran utilise les attaques des milices pour avertir les États-Unis de ce qui arriverait aux troupes et aux intérêts américains dans la région si Israël élargissait sa campagne au Hezbollah ou si Israël ciblait le programme nucléaire iranien, comme il l’a fait dans le passé.

Israël et le Hezbollah se sont affrontés à plusieurs reprises le long de la frontière nord d’Israël avec le Liban depuis le début de la guerre. Un responsable américain a déclaré que l’administration Biden souhaitait voir Israël « s’éloigner » des escarmouches. Mais le responsable n’a pas précisé ce que faisait l’administration pour empêcher Israël d’ouvrir une guerre sur deux fronts.

Le responsable s’est exprimé sous couvert d’anonymat pour discuter de conversations privées avec des responsables israéliens.

Depuis les premiers jours du conflit, Téhéran et Washington ont échangé de multiples messages affirmant qu’aucune des deux parties ne souhaitait intensifier la guerre, a déclaré le ministre iranien des Affaires étrangères, Hossein Amir Abdollahian, dans une interview.

« Nous comprenons que les États-Unis ne souhaitent pas que la guerre s’étende, mais nous pensons qu’ils souhaitent qu’elle s’intensifie », a déclaré M. Amir Abdollahian. « Si les États-Unis continuent de soutenir militairement, politiquement et financièrement Israël et aident à gérer les attaques militaires israéliennes contre les civils palestiniens, alors ils doivent faire face à leurs conséquences. »

Depuis les attentats du 7 octobre, les responsables du renseignement ont informé le président Biden du risque d’une guerre plus large avec l’Iran. Depuis des semaines, les agences de renseignement estiment que l’Iran veut éviter un conflit plus large – une évaluation qui, du moins pour l’instant, est toujours d’actualité.

Guidés par ces renseignements, les responsables américains de la défense ont proposé des représailles ciblées contre les milices soutenues par l’Iran en Irak et en Syrie après des attaques de drones sur des bases militaires. Alors que la Maison Blanche réfléchissait aux options, Avril D. Haines, directrice du renseignement national, et M. Biden ont discuté des résultats potentiels.

Publiquement, l’administration Biden affirme que sa stratégie est une stratégie de dissuasion.

À la suite des attaques du Hamas, le Pentagone a cherché à envoyer ce message dissuasif, en envoyant deux porte-avions et des navires de guerre d’accompagnement – ​​l’un en Méditerranée orientale, l’autre près du golfe Persique – ainsi qu’une force opérationnelle amphibie du Corps des Marines et des dizaines de personnes. d’avions de guerre supplémentaires.

Mais les responsables américains accusent l’Iran et les milices qui lui sont alliées d’être responsables des tirs répétés de roquettes et de drones contre les forces américaines en Irak et en Syrie.

Des avions militaires américains ont frappé des sites de stockage de munitions dans l’est de la Syrie le 27 octobre et de nouveau le 8 novembre. Le Pentagone a conclu qu’il n’y avait eu aucune victime dans ces frappes.

Le 12 novembre, des frappes aériennes américaines contre des installations utilisées par le Corps des Gardiens de la révolution islamique iraniens et leurs mandataires dans l’est de la Syrie ont tué six ou sept personnes. Une frappe a touché un important bunker de munitions qui, selon les responsables du Pentagone, fournissait des armes pour les récentes attaques.

“Nos attaques ont considérablement dégradé et dégradé l’accès de ces milices à ces armes”, avait alors déclaré Sabrina Singh, porte-parole du Pentagone.

Les responsables de l’administration Biden affirment que les frappes calibrées visent à infliger un coût à l’Iran et à ses mandataires sans déclencher une guerre régionale qui traînerait aux États-Unis. M. Biden a rejeté ces dernières semaines des options de bombardements plus agressives, ont déclaré de hauts responsables militaires.

« Notre objectif principal est de contenir et de garantir que ce conflit reste contenu à Gaza », a déclaré Mme Singh au début du mois. « En ce moment, c’est là que nous le voyons. Nous constatons que le conflit perdure entre Israël et Gaza et entre Israël et le Hamas.

Les agences de renseignement américaines affirment que cette approche fonctionne jusqu’à présent.

« Même si les États-Unis sont attaqués, nous estimons que l’Iran et le Hezbollah tentent de suivre une ligne très fine dans la région, en évitant les actions manifestes qui risquent de les ouvrir à un conflit plus direct avec Israël ou les États-Unis, tout en exiger des coûts en permettant des attaques anti-américaines et anti-israéliennes », a déclaré Christine Abizaid, directrice du Centre national de lutte contre le terrorisme, au Comité de la sécurité intérieure de la Chambre des représentants le 15 novembre.

La question, disent les responsables, est de savoir si M. Biden peut empêcher Israël d’étendre le conflit.

Certains républicains au Congrès se plaignent que la réponse militaire américaine a été insuffisante et invitent en fait l’Iran et ses mandataires à des actions plus agressives.

Le secrétaire à la Défense Lloyd J. Austin III et M. Biden « ne veulent peut-être pas rechercher le conflit, mais l’Iran le fait, et il continuera d’essayer de tuer nos troupes jusqu’à ce qu’ils subissent de réelles conséquences, jusqu’à ce qu’ils aient peur », a déclaré le sénateur Tom Cotton. , républicain de l’Arkansas et membre du Comité des services armés, a déclaré dans un discours prononcé devant le Sénat.

« L’Iran ne se battra pas si nous mettons en danger ce qui lui tient le plus à cœur : ses troupes de choc au sein du Corps des Gardiens de la révolution iraniens, la Force Qods ou, si nécessaire, ses sites et installations en Iran même », a déclaré M. Cotton.

Les États-Unis disposent de 2 500 soldats en Irak et de 900 en Syrie, principalement pour aider les forces locales à combattre les restes de l’État islamique.

Plus de 60 soldats américains en Irak et en Syrie ont été blessés lors des attaques menées par des milices soutenues par l’Iran, soit environ la moitié de ces traumatismes crâniens. Les responsables du Pentagone affirment que toutes les troupes sont désormais de retour au travail.

Mais de hauts responsables militaires américains affirment que seule la chance a épargné aux États-Unis des pertes plus graves. Un drone rempli d’explosifs a atterri sur une caserne de la base aérienne d’Erbil en Irak le 25 octobre. Il s’est avéré être un raté, mais plusieurs militaires auraient très probablement été blessés ou tués s’il avait explosé, a déclaré un haut responsable militaire. .

Farnaz Fassihi a contribué au reportage de New York.