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HOUSTON (Reuters) – Une équipe d’astronautes et d’aviateurs américains expérimentés s’entraîne à Houston pour une mission humaine à bord de la nouvelle station spatiale internationale à bord du nouvel engin spatial Starliner de Boeing, qui pourrait également être utilisé pour faire venir des touristes dans l’espace.

La mission Boeing Starliner était initialement prévue pour ce mois-ci, mais elle a été retardée au moins jusqu'à la fin de l'année ou jusqu'en 2020 en raison de problèmes techniques et d'un remaniement des plus hauts échelons de l'agence spatiale.

Boeing (INTERDIRE) et son rival Elon Musk SpaceX se font concurrence pour devenir la première entreprise privée à reprendre le vol spatial humain depuis le sol américain après la fin du programme de navette spatiale en 2011.

Les sociétés, dotées de technologies de pointe, sont parmi celles qui sont le mieux à même de tirer parti des énormes opportunités de croissance que beaucoup voient dans l’industrie spatiale commerciale en plein essor.

La NASA utilise depuis des années des fusées et des engins spatiaux russes pour transporter du personnel à la station spatiale. Le laboratoire de science et d’ingénierie, doté de 100 milliards de dollars et gravitant autour de 400 km au-dessus de la Terre, compte depuis novembre 2000 des équipages en rotation d’astronautes et de cosmonautes.

La NASA verse à SpaceX et Boeing près de 7 milliards USD combinés pour la construction de systèmes de lancement de fusée et capsule permettant le transport d’astronautes vers la station spatiale.

Les astronautes de la NASA Nicole Mann et Mike Fincke, ainsi que l’astronaute Boeing et le pilote d’essai Christopher Ferguson, qui participeront à la mission ISS, ainsi que d’autres astronautes qui s’entraînent pour de futures missions, ont eu très rarement accès au Johnson Space Center de Houston.

Les exercices comprenaient un entraînement sous l'eau pour simuler des sorties dans l'espace, une intervention en cas d'urgence à bord de la station spatiale et des exercices d'accostage sur simulateur de vol.

Voici de plus près les trois astronautes qui s’entraînent pour le vol de l’ISS.

FERGUSON LEADS MISSION

Ferguson, ancien astronaute de la NASA et capitaine de la US Navy à la retraite, qui a contribué à la conception des relations de l'équipage avec le Boeing CST-100 Starliner automatisé, mènera son voyage inaugural.

Les astronautes de l'engin spatial Boeing voient une nouvelle frontière pour l'espace commercial
Les astronautes Sunita Williams et Josh Cassada, membres d'équipage commercial de la NASA, sont vus affalés dans l'eau au centre de formation de la NASA au laboratoire de flottabilité neutre situé près du Johnson Space Center à Houston, Texas, États-Unis, le 1er juillet 2019. REUTERS / Mike Blake

"Ils (Boeing) savaient à quel point il allait être gros, comment il allait être propulsé, mais ils n'avaient pas vraiment réfléchi à ce que serait l'intérieur et comment l'interface entre l'équipage et le véhicule conçu pour fonctionner automatiquement », a déclaré Ferguson.

La conception «est un excellent compromis entre le garder minimaliste tout en donnant au pilote la possibilité de comprendre où je suis, où dois-je être, comment vais-je m'y rendre, si les choses tournent mal, comment puis-je réparer "Cela revient à surveiller le comportement de la sonde", a déclaré Ferguson, qui a dirigé la dernière mission de la navette spatiale de la NASA en 2011 et a passé plus de 40 jours dans l'espace au cours de sa carrière. "Nous voulons juste nous assurer qu'il ne nous lance pas la balle dans les courbes."

PREMIER VOYAGE POUR PILOTE DE COMBAT MARINE

Ce sera le premier voyage dans l’espace de Mann, un ancien pilote de combat de la Navy, âgé de 42 ans, qui a déclaré qu’il attendait avec impatience l’enthousiasme qu’engendrerait une nouvelle mission avec équipage basée dans l’espace américain parmi une jeune génération qui n’aurait pas grandi en regardant Apollo. et missions de navette comme leurs parents et grands-parents ont fait.

«Et donc je pense que ça va être énorme pour les Américains. Ce sera énorme pour la jeune génération de nous voir quitter le sol américain, de ramener du travail et de l’industrie aux États-Unis.

«Je pense que cela va créer beaucoup plus d’emplois. Cela ouvrira beaucoup plus d’innovation pour cette jeune génération. Et nous avons un grand avenir de vols spatiaux. "

FINCKE – POSITIONNER LE SOL

La mission Starliner jettera les bases du programme de vols commerciaux de Boeing, qui comprend le transport de passagers et de cargaisons jusqu’à la station spatiale, et la conquête de touristes, a déclaré Fincke, astronaute de la NASA ayant effectué trois vols dans l’espace.

«Jusqu’à présent, environ 500 personnes se sont rendues dans l’espace. Espérons que dans les 10 prochaines années, nous passerons de 500 à 5 000. Et au cours des 20 prochaines années, peut-être 50 000 ou plus », a déclaré l'ancien colonel de l'armée de l'air américaine, officier scientifique et ingénieur de vol lors d'une mission d'une station spatiale de six mois.

CAPTURER LE DRAPEAU

Il y a huit ans, lorsque Ferguson dirigeait la dernière mission de la navette spatiale de la NASA, il a laissé un drapeau américain à bord de la station spatiale afin que le prochain équipage d'astronautes américains puisse le récupérer et le ramener à la maison. Il aime l’idée de le récupérer lui-même, voyageant à bord du premier vaisseau spatial commercial américain habité.

Les astronautes de l'engin spatial Boeing voient une nouvelle frontière pour l'espace commercial
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"Un peu comme une version adulte de capturer le drapeau", a déclaré Ferguson.

Et si SpaceX y est arrivé le premier?

«Je serais très heureux pour eux. Qui ramène à la maison est sans importance, mais le fait qu'il rentre à la maison est le plus important. Et je serais très fier de Doug (Hurley, un astronaute de la NASA qui s’entraîne à piloter à bord du vaisseau spatial Crew Dragon de SpaceX), même s’il va perdre. "

Reportage de Collin Eaton à Houston; édité par Bill Tarrant et Tom Brown

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Source

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