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HONG KONG / BEIJING (Reuters) – Remises en question par l'arrivée de Tesla en Chine l'année dernière, les start-up de véhicules électriques (EV) domestiques éprouvaient des difficultés avant même le choc économique provoqué par le coronavirus, mais maintenant, pour certains, c'est devenu une bataille pour survie.

Les aspirants chinois Tesla risquent de manquer de route en période de virus

PHOTO DE FICHIER: Une prise de charge est vue sur un véhicule électrique (EV) lors de la deuxième journée des médias pour le salon de l'automobile de Shanghai à Shanghai, en Chine, le 17 avril 2019. REUTERS / Aly Song / File Photo

Les ventes de véhicules électriques neufs (NEV) ont chuté pour un dixième mois consécutif en avril, chutant de 43% par rapport à l'année précédente dans un marché qui compte maintenant une cinquantaine de start-ups établies en concurrence avec des géants nationaux comme Geely, la société d'État FAW Group et des marques étrangères comme Tesla Inc et Volkswagen AG (VOWG_p.DE).

"Les difficultés rencontrées par les start-ups de véhicules électriques, telles que la baisse des ventes d'automobiles, l'environnement difficile de collecte de fonds et la réduction des subventions, ont toutes commencé l'année dernière", a déclaré Brian Gu, président de Xpeng Motors soutenu par Alibaba.

«L'épidémie aggravera ces problèmes qui existaient déjà», a déclaré Gu, dont la firme a livré 16 000 véhicules en 2019.

Malgré les subventions aux constructeurs de véhicules électriques et les allégements fiscaux pour les acheteurs, les observateurs de l'industrie craignent que les véhicules électriques ne deviennent une vente encore plus difficile après la chute des prix mondiaux du pétrole, ce qui a fait de la technologie un pari moins attrayant pour les consommateurs et les investisseurs.

Même le fabricant de véhicules électriques de longue date soutenu par Buffett, BYD, a signalé une baisse de 85% de ses bénéfices au premier trimestre en raison de la baisse des ventes due au coronavirus.

Pourtant, Cui Dongshu, secrétaire général de la China Passenger Car Association (CPCA), a noté que certaines des principales startups EV ont géré des ventes «correctes» au premier trimestre, citant Nio Inc, Xpeng Motors et Li Auto comme exemples.

Mais la baisse n'augure rien de bon pour les chances de la Chine d'atteindre un objectif pour les NEV – une catégorie qui comprend des hybrides rechargeables, des véhicules électriques à batterie uniquement et des véhicules alimentés par des piles à combustible à hydrogène – pour représenter 25% de toutes les ventes d'automobiles d'ici 2025. par rapport aux 5% actuels.

FRAIS DE COUPE, RECHERCHE DE FINANCEMENT

Un investisseur dans WM Motor, qui a vendu près de 17 000 véhicules l'année dernière, s'attendait à ce que les constructeurs de véhicules électriques produisant encore à plus petite échelle tombent au bord du chemin pendant cette contraction du marché.

«Ceux qui n'avaient pas lancé la production de masse de leurs modèles de voitures d'ici 2019 mourraient probablement. L'épidémie va accélérer leur mort », a déclaré l'investisseur, qui a demandé l'anonymat.

WM Motor, soutenu par Baidu Inc, a déclaré qu'il avait annulé les primes de performance en raison du non-respect des objectifs de 2019 et du retard de paiement des primes annuelles et des subventions aux employés en raison des défis économiques découlant de l'épidémie de coronavirus.

Certains petits constructeurs de véhicules électriques ont eu recours à des réductions de salaire et à des licenciements, selon les employés.

Les marchés financiers volatils ont rendu plus difficile pour les entreprises de mobiliser des financements à partir d'émissions d'actions. Au cours du premier trimestre, les fabricants chinois de véhicules électriques n'ont obtenu que 200 millions de dollars de nouveaux financements, selon les données de PitchBook.

Gu a refusé de commenter les plans d'une introduction en bourse par Xpeng, qui a lancé des modèles de berlines P7 le 27 avril et prévoit d'exporter des véhicules utilitaires sport G3 en Norvège.

"Seuls les fabricants de véhicules électriques de premier plan seront en mesure d'attirer l'attention des investisseurs dans cet environnement", a déclaré Gu, ajoutant que Xpeng gardait un esprit ouvert pour des sources de capitaux diversifiées.

Li Auto, également connu sous le nom de CHJ Automotive, a déposé une offre publique initiale aux États-Unis, visant à lever au moins 500 millions de dollars, ont déclaré à Reuters des sources en janvier. Et son fondateur a depuis déclaré que la société disposait de réserves de liquidités suffisantes pour résister à l'impact du virus.

D'autres entreprises se sont tournées vers l'État pour obtenir un financement.

Nio, un pionnier parmi ces start-ups, a créé une nouvelle entité, Nio China, qui a obtenu un investissement de 7 milliards de yuans (986,78 millions de dollars) auprès d'investisseurs contrôlés par l'État.

Luchi Motor, l'une des premières startups chinoises de véhicules électriques, a vendu une participation majoritaire à la société d'investissement de la province du Henan en mars, après avoir échoué à livrer des voitures comme prévu.

Montage par Simon Cameron-Moore

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