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MIDLAND, Texas (Reuters) – La société pétrolière américaine Chevron Corp (CVX.N) se tourne vers des joint-ventures et des alliances de forage dans le but de dominer le bassin du Permien après avoir abandonné une prise de contrôle qui en ferait le premier producteur du plus grand gisement de schiste au monde.

Les alliés du schiste de Chevron sont son arme secrète dans la course Exxon

Les pompes à huile fonctionnent au coucher du soleil près de Midland, Texas, États-Unis, le 21 août 2019. REUTERS / Jessica Lutz

Il est maintenant dans une course avec Exxon Mobil (XOM.N) être le premier à extraire chaque jour un million de barils d’huile de schiste dans le sud-ouest des États-Unis, en appliquant une stratégie reposant sur le fait que de nombreux partenaires partagent leur expertise et leur production.

L’entreprise commune de Chevron avec Cimarex Energy (XEC.N), l’un des rares opérateurs du Permien à être rentable depuis fin 2016, est bien connu.

Mais il a également des dizaines d’autres accords avec des entreprises telles que Concho Resources (CXO.N), Devon Energy (DVN.N), Ressources EOG (EOG.N), et même les rivaux Exxon et Occidental Petroleum (OXY.N), ont déclaré à Reuters des personnes familiarisées avec le sujet.

"Nous sommes partenaires de tous les grands opérateurs", a déclaré Scott Neal, cadre dirigeant de l'exploration à Chevron. Il a refusé de nommer des partenaires, à part Cimarex. Concho, Devon, EOG, Occidental et Exxon ont refusé de commenter.

Les transactions de Chevron, qu’il s’agisse de joint-ventures à grande échelle ou de petites transactions pour lesquelles elle a loué des terres à d’autres opérateurs, lui donnent une part du pétrole produit par ses partenaires.

Ils fournissent également des données sur des milliers de puits remontant à plusieurs années, ce qui permet à Chevron d’affiner ses stratégies de forage. En contrepartie, les partenaires ont accès aux zones adjacentes à leurs puits et pipelines, réduisant ainsi leurs coûts.

Les forages de schiste ont aidé les États-Unis à inverser des décennies de baisse de leur production et à devenir le premier producteur mondial de pétrole. Toutes les grandes sociétés pétrolières américaines ont pris le train des schistes pour augmenter leur propre production.

Cependant, contrairement aux gisements de pétrole classiques, les puits de schiste baissent rapidement, produisant la majeure partie de leur pétrole au cours des premières années. Des champs tels que le Permian Basin nécessitent donc des forages constants et coûteux, uniquement pour maintenir la production.

"S'il y a un inconvénient, c'est l'inconvénient", a déclaré Jeff Gustavson, qui supervise les activités de Chevron au Permian. "Vous devez toujours en mettre plus."

PUITS PLUS LONGS

Sur un site proche de Midland, au Texas, le savoir-faire recueilli auprès de Cimarex et d’autres partenaires aide Chevron à forer une série de puits ultra-profonds – nommés d'après le mythique Cerberus à trois têtes – pour atteindre une couche riche en pétrole de plus d'un kilomètre souterrain.

Les alliances et les vastes avoirs fonciers que Chevron peut exploiter lui permettent de forer des puits plus longs que certains concurrents, ce qui lui confère un avantage, étant donné que les longs puits pompent généralement plus de pétrole et permettent d’économiser de l’argent.

Chevron a déclaré que ses puits de Permian avaient une moyenne de 2 743 mètres cette année, tandis que le cabinet de conseil Wood Mackenzie a indiqué que la moyenne de l’industrie était de 8 500 pieds. L’année prochaine, ses puits s’étireront sur une moyenne de 10 000 pieds.

Dans une formation proche de Midland, le taux de production moyen maximum de Chevron est de 760 barils par jour (bpd) pour chaque puits, tandis que les rivaux produisent à 705 bpd, selon IHS Markit.

Le forage de schiste associe des puits horizontaux à la fracturation hydraulique, procédé consistant à pomper de l'eau, du sable et des produits chimiques à haute pression pour craquer des roches contenant du pétrole et du gaz.

Ces puits et partenariats dans le Permien, le gisement de schiste à la croissance la plus rapide, sont essentiels à l’avenir de Chevron.

Il a raté la première phase du boom du schiste au début de cette décennie, mais il a inversé la tendance en 2014 en forant son premier puits horizontal à Permian et s’est lancé dans une frénésie d’investissements pour devenir le premier producteur mondial de pétrole de schiste.

Elle a perdu des actifs en mer du Nord, en Afrique et en Asie et prévoit de vendre jusqu'à 10 milliards de dollars de propriétés supplémentaires pour se concentrer sur des projets tels que le Permian, où elle contrôle certaines des superficies parmi les meilleures et les moins chères depuis les années 1920.

Ces avoirs ont permis à la production de pétrole et de gaz de Chevron d’atteindre un niveau record au deuxième trimestre. Dans le Permien, la production a bondi de 56% par rapport à l’année précédente pour atteindre 421 000 b / j et l’objectif de Chevron est de pomper 900 000 b / j du champ pétrolifère d’ici 2023.

Gustavson, de Chevron, a déclaré que ses relations de longue date lui fournissaient «toutes les données, toutes les informations sur les coûts» dans les puits du bassin. «C’est un énorme avantage. Énorme."

Pour un tableau des meilleurs foreurs de Permien: ici

DROITS MINERAUX

Chevron n'est pas la seule entreprise énergétique à revendiquer une position unique dans le bassin du Permien.

Occidental a surpassé Chevron pour Anadarko Petroleum lors d’une bataille pour la prise de contrôle cette année, dépensant 38 milliards de dollars et promettant d’utiliser sa technologie pour extraire davantage de pétrole de l’accord, ce qui lui donnait un total de 3 millions d’acres de Permien.

Exxon a quant à lui dépensé 6,6 milliards de dollars il y a deux ans pour acheter plus de terrains de Permian. Aujourd'hui, il utilise près de trois fois plus de plates-formes que Chevron pour atteindre son objectif de produire 1 million de bpj de schiste d'ici 2024.

Mais Chevron a deux avantages clés: elle détient 2,2 millions d’acres de Permian, le deuxième rang derrière l’acquis occidental-Anadarko, et elle détient les droits miniers sur une grande partie de ses terres, de sorte qu’elle ne paie pas les redevances de production de 20% à 25% auxquelles la plupart des rivaux sont confrontés. .

Au cours du dernier trimestre, la production de pétrole et de gaz Permian de Chevron était la deuxième derrière les 533 000 b / j d’Occidental, mais a augmenté plus rapidement. Exxon figure dans le top 10 avec une production de 274 000 b / j.

Pour un tableau des principaux détenteurs de terres du Permien: ici

Les droits miniers de Chevron réduisent son seuil de rentabilité, ou le prix du pétrole nécessaire pour réaliser un profit, tandis que les autres économies proviennent d’activités de forage. Chevron exploite 20 appareils, bien moins que les 56 Exxon exploités en juin et les 27 d’Occidental-Anadarko.

Mais Chevron estime que ses partenaires ont apporté l’équivalent de sept à dix appareils supplémentaires.

Cimarex a signé un petit accord avec Chevron en 2009 pour forer sur son terrain et partager des données, puis a élargi l'accord en 2013, a déclaré Michael DeShazer, directeur du Permian chez Cimarex.

Il a ajouté que les deux entreprises ont pu apprendre plus rapidement, se déployer plus rapidement et qu'en partageant leurs ressources, elles pourraient plus facilement investir dans des infrastructures telles que les pipelines, les routes et l'électricité.

La production de schiste a fortement chuté la première année et a baissé de 80% à 90% en deux ou trois ans, mais Chevron a pu ralentir la diminution.

Les alliés du schiste de Chevron sont son arme secrète dans la course Exxon
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Dans la formation près de Midland, les puits de Chevron ont perdu 52% de leur production après les 12 premiers mois, contre une baisse moyenne de 70% pour leurs rivaux, selon IHS Markit. La production des puits de Chevron au cours des deux premières années a également augmenté de 40%.

Alors que la plupart des entreprises de schiste ont dépensé beaucoup mais n’ont pas réussi à obtenir les rendements exigés par les investisseurs, l’approche «lente et régulière» de Chevron à l’égard du Permian est bien accueillie par l’investisseur Matrix Asset Advisors, qui détient 55 000 actions Chevron.

«Ils ont un plan de match. Ils exécutent ce plan », a déclaré David Katz, président de Matrix.

Reportage de Jennifer Hiller; édité par Gary McWilliams et David Clarke

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