Les actionnaires de McDonald’s votent sur la bataille par procuration de Carl Icahn pour le bien-être des animaux

Affichage à l’extérieur d’un restaurant de restauration rapide McDonald’s Corp. à Louisville, Kentucky, États-Unis, le vendredi 22 octobre 2021.

Luc Sharett | Bloomberg | Getty Images

L’assemblée des actionnaires de McDonald’s jeudi matin marquera le point culminant d’une course aux procurations menée par l’investisseur activiste Carl Icahn, qui fait pression pour deux sièges au conseil d’administration du géant de la restauration rapide au milieu d’une bataille sur ses pratiques en matière de bien-être animal.

Les décomptes des premiers votes montrent que McDonald’s triomphera probablement, le Wall Street Journal a rapporté mardi. Les actionnaires peuvent continuer à voter jusqu’à la fin de l’assemblée, mais des personnes proches du dossier ont déclaré au journal que ces bulletins de vote ne modifieraient probablement pas le résultat.

Icahn a publiquement critiqué McDonald’s pour ne pas avoir respecté son délai initial d’élimination des caisses de gestation pour les cochons enceintes, une pratique que les militants des droits des animaux jugent cruelle. Il a également fait valoir que l’entreprise était censée interdire complètement l’utilisation de caisses, mais a depuis modifié la portée de son engagement.

Pour sa part, la société basée à Chicago a accusé la pandémie de Covid-19 et les épidémies de peste porcine africaine d’avoir repoussé son échéance initiale de 2022 fixée il y a dix ans. D’ici la fin de cette année, McDonald’s s’attend maintenant à ce que 85 à 90 % de son approvisionnement en porc aux États-Unis provienne de porcs qui ne sont pas gardés dans des caisses de gestation s’il est confirmé qu’ils sont gestants. McDonald’s a également déclaré que l’élimination complète de l’utilisation des caisses augmenterait ses coûts et ferait payer plus cher les clients.

Dans sa pression sur le traitement des porcs, Icahn a également balayé les engagements plus larges de McDonald’s pour s’attaquer aux problèmes environnementaux, sociaux et de gouvernance d’entreprise.

“Nous pensons qu’il existe un lien entre les problèmes de bien-être animal et une gouvernance inadéquate, et par conséquent, d’autres risques ESG connexes auxquels la société ne s’occupe pas de manière adéquate”, a-t-il écrit dans sa lettre aux autres actionnaires de McDonald’s.

Icahn a nommé Leslie Samuelrich, un investisseur axé sur la durabilité, et Maisie Ganzler, cadre chez Bon Appétit Management, pour remplacer les membres actuels du conseil Sheila Penrose et Richard Lenny. Au total, McDonald’s compte 12 sièges à son conseil d’administration.

“Deux sièges dans un grand conseil d’administration comme McDonald’s, ce n’est pas énorme, mais je pense que c’est le message que cela enverrait aux autres dans l’industrie qu’ils doivent faire plus pour s’assurer que leur conseil d’administration est représenté par des experts dans ce domaine, plutôt que simplement donner à quelqu’un un titre qui supervise l’ESG”, a déclaré Jeffrey Bernstein, analyste chez Barclays.

En raison de la taille de McDonald’s et des volumes considérables d’ingrédients qu’elle utilise, les changements apportés à la chaîne d’approvisionnement de l’entreprise ont tendance à avoir un effet d’entraînement sur l’ensemble de l’industrie. McDonald’s affirme que ses sandwichs McRib et le bacon de ses hamburgers et sandwichs pour le petit-déjeuner représentent environ 1 % de l’approvisionnement en porc aux États-Unis.

Icahn mène une bataille par procuration similaire chez Kroger, le plus grand opérateur de chaîne de supermarchés américain, lors de la réunion annuelle de Kroger aux États-Unis, prévue le 23 juin.

Sécuriser les votes

Icahn ne possède qu’environ 200 actions McDonald’s, une participation relativement minime qui ne lui donne pas beaucoup d’influence sur le vote.

“Deux cents actions, c’est tellement loin d’avoir une quelconque influence sur une entreprise”, a déclaré Bruce Kogut, professeur de gouvernance d’entreprise et d’éthique à la Columbia Business School. “Je suppose qu’il s’agit de publicité, et il se soucie maintenant d’un environnement durable ou d’un ciblage ESG, et il s’annonce comme un activiste dans cet espace.”

En faisant pression pour plus de votes, Icahn a qualifié les grandes entreprises de Wall Street d'”hypocrisie” et a déclaré qu’elles capitalisaient sur l’investissement ESG pour les bénéfices sans soutenir “des progrès sociétaux tangibles”. Les trois principaux actionnaires de McDonald’s sont The Vanguard Group, la branche de gestion d’actifs de State Street, et BlackRock, selon FactSet.

Icahn n’a pas non plus réussi à convaincre les deux principales sociétés de conseil en vote, Institutional Shareholder Services et Glass Lewis, qui font des recommandations à des milliers de fonds sur la manière de voter lors des assemblées d’actionnaires.

ISS n’a offert qu’un “soutien prudent” aux candidats d’Icahn, affirmant que les actionnaires devraient se demander si le conseil d’administration actuel se concentre suffisamment sur les questions ESG. Mais la société a noté que la lutte par procuration est remarquable car Icahn l’a concentrée sur des questions telles que le bien-être animal, la diversification des protéines et l’écart de rémunération, plutôt que sur des problèmes opérationnels.

“On se souviendra peut-être de lui comme du premier véritable “concours ESG””, a déclaré ISS.

Glass Lewis, en revanche, a déconseillé de voter pour les nouveaux membres du conseil d’administration. Il a déclaré que les efforts d’Icahn pour améliorer les conditions de bien-être des animaux sont “dignes et nobles”, mais qu’ils adoptent une vision “simpliste” de la question. Et il a noté que les efforts ne tiennent pas vraiment compte des finances de l’entreprise.

La Humane Society des États-Unis a présenté une proposition d’actionnaire faisant écho aux critiques d’Icahn, demandant à l’entreprise de confirmer qu’elle atteindra son objectif précédent d’éliminer le confinement des porcs gestants d’ici 2022. Si l’entreprise ne peut pas atteindre cet objectif, c’est demandant plus d’informations sur sa chaîne d’approvisionnement en porc. Icahn a fait équipe avec l’organisation dans le passé, et sa fille, Michelle Icahn Nevin, travaillait avec le groupe.

Ces propositions d’actionnaires ne sont pas contraignantes mais peuvent envoyer un message aux conseils d’administration sur le soutien public aux pratiques de l’entreprise. McDonald’s fait face à six autres propositions d’actionnaires portant sur des questions telles que l’utilisation des plastiques, les antibiotiques et les activités de lobbying.