L’EPA va bloquer le projet de mine de galets en Alaska

WASHINGTON – L’administration Biden a pris mercredi une mesure juridique majeure pour protéger la baie de Bristol en Alaska, l’une des pêcheries de saumon rouge les plus précieuses au monde qui se trouve également au sommet d’énormes gisements de cuivre et d’or longtemps convoités par les sociétés minières.

Citant son autorité en vertu de la Clean Water Act de 1972, l’Environmental Protection Agency a proposé une détermination légale qui interdirait l’élimination des déchets miniers dans le bassin versant de la baie de Bristol. C’est une décision qui pourrait porter un coup fatal au projet de mine Pebble, un projet intensément contesté qui aurait extrait les métaux mais aussi irrémédiablement nui à l’écosystème, ont déclaré les scientifiques.

La proposition, qui créerait des protections permanentes pour les eaux et la faune de la baie de Bristol, à environ 200 miles au sud-ouest d’Anchorage, sera finalisée plus tard cette année.

La détermination interdirait à toute entité d’éliminer les déchets liés à la mine dans un rayon de 308 milles carrés autour du site du projet proposé de la mine Pebble. C’est une zone environ quatre fois plus grande que Washington, DC, mais seulement une petite fraction de la zone totale de 40 000 milles carrés du bassin versant de la baie de Bristol.

« Le bassin versant de la baie de Bristol est un brillant exemple de la façon dont les eaux de notre pays sont essentielles pour des communautés saines, des écosystèmes dynamiques et une économie florissante », a déclaré Michael S. Regan, administrateur de l’Environmental Protection Agency. “L’EPA s’engage à suivre la science, la loi et un processus public transparent pour déterminer ce qui est nécessaire pour garantir que cette ressource irremplaçable et inestimable est protégée pour les générations actuelles et futures.”

Bloquer la mine Pebble serait une promesse tenue pour le président Biden, qui s’est engagé pendant la campagne électorale à “écouter les scientifiques et à protéger la baie de Bristol”.

Présentant la région comme fondamentale pour le mode de vie des autochtones de l’Alaska, une destination prisée pour les pêcheurs et la source de la moitié du saumon rouge du monde, M. Biden a déclaré : « Ce n’est pas un endroit pour une mine.

La lutte pour le sort de Pebble Mine et de Bristol Bay fait rage depuis plus d’une décennie. Le plan d’exploitation de la baie de Bristol a été sabordé il y a des années sous l’administration Obama, puis a trouvé une nouvelle vie sous le président Trump. Mais l’opposition des communautés autochtones d’Alaska, des écologistes et de l’industrie de la pêche n’a jamais diminué, et même le fils de M. Trump, Donald Trump Jr., un sportif qui avait pêché dans la région, s’est prononcé contre le projet. Les eaux sont épaisses de kéta, de coho, de sockeye et de saumon rose.

En 2020, le Corps des ingénieurs de l’armée a refusé un permis pour le projet qui était considéré comme essentiel pour qu’il se poursuive.

La société cherchant à construire la mine, Pebble Limited Partnership, a fait appel de cette décision et devrait également contester la légalité du nouveau plan de l’administration Biden visant à protéger la baie de Bristol.

La société veut creuser une mine à ciel ouvert de plus d’un mile carré et d’un tiers de mile de profondeur où elle traiterait des dizaines de millions de tonnes de roche par an pour extraire des métaux estimés à au moins 300 milliards de dollars. Le projet comprendrait la construction d’une centrale électrique de 270 mégawatts et d’un gazoduc de 165 milles, ainsi que d’une route de 82 milles et de grands bassins de barrage pour les résidus, dont certains sont toxiques. Cela nécessiterait également le dragage d’un port dans la baie d’Iliamna.

Les agences fédérales et étatiques ont découvert que la mine de galets proposée, qui serait située dans deux bassins hydrographiques qui alimentent des rivières à poissons, causerait des dommages permanents, nuisant aux lieux de reproduction du saumon qui sont à la base d’une industrie de la pêche sportive et d’un grand commerce. pêcherie dans la baie de Bristol. Le saumon est également une partie importante du régime alimentaire des autochtones de l’Alaska qui vivent dans de petits villages de la région. Les scientifiques disent que la mine détruirait plus de 130 miles de cours d’eau, 2 800 acres de zones humides et 130 acres d’eau libre.

L’automne dernier, alors que l’Agence de protection de l’environnement indiquait qu’elle avait l’intention de bloquer le projet, un porte-parole de Pebble Mine Partnership a déclaré que cela pourrait avoir pour conséquence involontaire d’entraver les objectifs de l’administration Biden de lutter contre le changement climatique, en restreignant l’extraction nationale d’un élément crucial. minéral utilisé dans la fabrication de batteries pour véhicules électriques et autres technologies à faible émission de carbone.

“Alors que l’administration Biden cherche à réduire les émissions de carbone pour la production d’énergie, elle devrait reconnaître qu’un tel changement nécessitera une production minérale beaucoup plus importante, notamment du cuivre”, a déclaré Mike Heatwole, le porte-parole, dans un communiqué. “Le projet Pebble reste une source nationale importante pour les minéraux nécessaires à l’administration pour atteindre ses objectifs d’énergie verte.”

L’administration Biden soutient qu’il y a une valeur économique importante à conserver la baie de Bristol. L’EPA a constaté que la pêche commerciale au saumon de Bristol Bay a généré 2 milliards de dollars d’activité économique en 2019 et que l’activité économique générée par la pêche a créé 15 000 emplois.

Les responsables de l’agence ont déclaré qu’ils accepteraient les commentaires du public sur la proposition jusqu’au 5 juillet avant de publier une décision juridique finale.