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Un peu plus d’une heure avant le coup d’envoi au Telia Parken Stadium, Gareth Southgate arpentait doucement le cercle central d’un terrain autrement vide. Il est difficile de savoir ce qui était le plus pesant: le manager de l’Angleterre dans ces moments-là ou la performance au milieu de terrain qui a suivi lors d’un match nul 0-0 à Copenhague.

Southgate aime souvent prendre dans son environnement lorsque l’Angleterre joue loin de chez lui, mais une brève période d’isolement splendide aurait sans doute été la bienvenue après quelques jours difficiles au cours desquels il a dû faire face aux retombées de Phil Foden et Mason Greenwood. violation de la quarantaine. Le joueur de 50 ans espérait que la performance de son équipe ce soir ramènerait à nouveau l’accent sur le football et c’était le cas, mais pas comme il le souhaiterait.

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La recherche de l’Angleterre pour le bon équilibre au milieu de terrain se poursuit et la preuve des quatre derniers jours est que Southgate n’est pas plus près de résoudre un problème éternel qui a sapé les campagnes de tournois pendant des années. Pour être franc, ils ne possèdent toujours pas de joueur capable d’injecter de manière cohérente la créativité et le tempo du milieu de terrain central.

Le Croate Luka Modric a condamné l’Angleterre à mort par mille passes lors de la Coupe du monde 2018, Frenkie de Jong a fait quelque chose de similaire pour les Pays-Bas lors des demi-finales de la Ligue des Nations de l’été dernier. Ce n’est pas la faute de Southgate si le système anglais n’a pas encore produit un métronome de milieu de terrain dans ce moule, mais c’est son travail de trouver des solutions alternatives et l’espoir est qu’il aurait déjà fait plus de progrès dans cette entreprise que ce double en-tête ne le suggère.

La décision de Southgate de jouer contre trois pour la première fois en presque exactement deux ans dans le cadre d’une formation 3-4-3 n’a pas réussi à secouer l’Angleterre de son sommeil créatif. L’Angleterre a produit quatre tirs cadrés dans une démonstration terne contre l’Islande samedi dernier avec Declan Rice, Foden et James Ward-Prowse flatteurs pour tromper.

Un couple de milieu de terrain central ici de Rice et le débutant Kalvin Phillips était encore moins inspirant. Phillips était assez bien rangé, mais avec l’Angleterre insuffisamment habile en possession pour créer des opportunités de surcharge sur les deux flancs, les trois premiers de Harry Kane, Jadon Sancho et Raheem Sterling ont été laissés beaucoup trop isolés, en particulier en première mi-temps.

Sancho’s a été remplacé à l’heure de Mason Mount, mettant fin à une pause internationale décevante pour un joueur qui a rarement fait la une des journaux cet été. Le joueur de 20 ans est clairement un talent extrêmement prometteur et le timing de ces matchs de la Ligue des Nations ne se prête pas à des performances optimales, mais il était néanmoins intrigant qu’il n’ait pas réussi à avoir un impact contre deux adversaires conservateurs similaires à ceux que Manchester United a lutté. se briser sous Ole Gunnar Solskjaer.

Sancho pourrait encore être un batteur mondial et s’améliorera presque certainement, mais la réticence de United à respecter le prix demandé de 100 millions de livres sterling du Borussia Dortmund a trouvé une justification ici. L’ailier lui-même pourrait affirmer, à juste titre, qu’un manque d’approvisionnement a rendu sa tâche d’autant plus difficile et nous revenons donc à la question du milieu de terrain. Southgate a tenté de corriger le problème en jouant à Mount dans un milieu de terrain central deux – ce que Southgate a affirmé que les 21 ans n’avaient « pas fait dans le football en équipe première » – avant de finalement présenter Jack Grealish à 14 minutes de la fin.

L’Angleterre a eu du mal à appuyer avec constance et a continué à paraître mal à l’aise dans cette forme tout au long. Il est encore temps de travailler sur les formations, bien sûr, et Southgate soulignerait sans aucun doute le succès que l’Angleterre a connu en Russie lorsqu’elle était déployée en 3-5-2. Cependant, il a épousé la croyance après ce tournoi qu’un retour à trois n’était qu’un moyen pour parvenir à une fin, né d’un désir de protéger une équipe fragile qui apprend à s’exprimer.

Une forme 4-3-3 plus expansive a vu l’Angleterre exciter et captiver depuis lors et si quoi que ce soit, Southgate était trop prudent ici. Le Danemark est une équipe compétente avec Christian Eriksen capable de causer des problèmes secondaires, mais trois défenseurs centraux et deux milieux de terrain centraux à l’esprit défensif se sont sentis exagérés dans les circonstances.

L’Angleterre est passée en 4-3-3 après la dernière Coupe du monde parce que Southgate estimait que ses défenseurs n’avaient pas besoin d’autant de protection et qu’il voulait poursuivre une approche plus avant-pied. Ils doivent y revenir.

Southgate a contré les accusations de sous-performance en énumérant les circonstances, certes extraordinaires, dans lesquelles ces jeux ont été joués étant donné les exigences du COVID-19, la mauvaise discipline de Foden et Greenwood et la saga de Harry Maguire en Grèce lorsque l’équipe a été annoncée.

«J’étais déterminé que nous ne partirions pas d’ici sans quelque chose», a-t-il déclaré. « Nous n’allions pas sortir ici et être lâches et frivoles et plier à cause de tout ce qui s’est passé. Nous étions une équipe d’hommes forte, nous en avions besoin. Pour traverser les deux matchs comme les joueurs l’ont fait. à ce stade de la saison … nous n’aurions pas dû vraiment jouer, franchement. La situation avec les clubs signifie que ce n’est idéal pour aucun des joueurs mais le match s’est déroulé et nous devons vraiment louer l’effort et le effort des joueurs.

« Ce fut le chaos, franchement, depuis trois semaines et deux clean sheets, de solides performances et une forte concentration sur le jeu est un grand honneur pour les joueurs qui sont ici. »

Il est raisonnable de s’attendre à ce que l’Angleterre s’améliore à partir d’ici alors que l’équipe pour la finale de l’été prochain continue d’émerger. Trois de Sterling, Kane, Sancho et Marcus Rashford font le meilleur XI d’Angleterre. Conor Coady a été solide à l’arrière central lors de ses débuts et lui et Eric Dier espèrent défier Joe Gomez en tant que partenaire préféré de Harry Maguire. Mais la composition du milieu de terrain est à deviner à ce stade.

Personne n’a vraiment avancé son cas ce mois-ci, laissant le peloton absent de Harry Winks, Ross Barkley, Alex Oxlade-Chamberlain et James Maddison se démener avec Rice, Phillips et Mount pour former un milieu de terrain efficace avec Jordan Henderson.

Le Danemark a eu le meilleur des chances de la deuxième mi-temps, Eriksen flambant tard, avant que Kane ne le remporte presque dans le temps d’arrêt, arrondissant Kasper Schmeichel uniquement pour Mathias Jorgensen pour dégager le ballon de la ligne. C’était le deuxième tir cadré que l’Angleterre a réussi toute la nuit.

Southgate, l’homme toujours au milieu, a beaucoup à réfléchir.