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(Reuters) – Une proposition d'actionnaire d'Apple Inc critiquant les suppressions d'applications de la société en Chine a reçu un niveau relativement élevé de soutien lors de la réunion annuelle du fabricant d'iPhone mercredi, suffisamment pour pousser l'entreprise à réagir, ont déclaré des experts.

Le vote des investisseurs d'Apple sonne un «avertissement» sur les suppressions d'applications en Chine

PHOTO DE FICHIER: Le logo Apple Inc. est vu accroché à l'entrée de l'Apple Store sur la 5e Avenue à Manhattan, New York, États-Unis, le 16 octobre 2019. REUTERS / Mike Segar

La proposition, qui demandait à Apple d'indiquer si elle s'était «publiquement engagée à respecter la liberté d'expression en tant que droit de l'homme», a été rejetée, mais 40,6% des suffrages exprimés ont soutenu la mesure, selon les chiffres de l'entreprise.

La proposition a souligné la suppression par Apple en 2017 des applications de réseau privé virtuel de son App Store en Chine. Ces applications permettent aux utilisateurs de contourner le soi-disant grand pare-feu chinois visant à restreindre l'accès aux sites étrangers, et l'action d'Apple a été considérée comme une étape pour préserver l'accès au vaste marché du pays.

Le vote de mercredi contrastait avec les années précédentes, lorsque les critiques n’avaient guère progressé auprès des gros investisseurs sur la question.

«Un total aussi élevé est un avertissement frappant – et cela doit provenir de grands investisseurs institutionnels, et pas seulement des actionnaires de détail – que la politique d'Apple en matière de droits de l'homme en Chine est devenue un risque important pour la réputation de l'entreprise», a déclaré Stephen Davis, senior fellow. au programme de Harvard Law School sur la gouvernance d'entreprise.

"Apple sera soumis à une forte pression pour répondre plutôt que d'ignorer ce vote", a déclaré Davis.

Un porte-parole d'Apple a refusé de commenter les résultats. Apple s'était opposé à la proposition, affirmant qu'elle fournit déjà des informations détaillées sur le moment où elle supprime des applications à la demande des gouvernements du monde entier et qu'elle respecte les lois des pays où elle opère.

SumOfUs, le groupe qui a inscrit la mesure sur le bulletin de vote, a célébré les totaux.

"Les investisseurs d'Apple ont tiré la sonnette d'alarme selon laquelle Tim Cook doit écouter les préoccupations exprimées par les communautés de première ligne telles que les Tibétains et les Ouïghours qui souffrent depuis longtemps d'une dystopie technologique", a déclaré Sondhya Gupta, directeur de campagne du groupe.

Cook est le PDG d'Apple.

Dans le passé, les actionnaires d'Apple ont rejeté les mesures relatives aux droits de l'homme liées à la Chine par des marges beaucoup plus importantes. Une proposition de 2018 ici qui exhortait Apple à créer un panel des droits de l'homme pour superviser des questions telles que les conditions de travail et la censure en Chine a été rejetée, avec 94,4% des votes exprimés contre.

Le sentiment semble avoir changé, selon les experts.

«Compte tenu du haut niveau de soutien reçu pour la proposition, nous nous attendons à voir la société s'engager avec ses actionnaires sur la question et faire rapport aux actionnaires sur ce qui s'est passé dans les engagements, y compris toutes les actions potentielles qu'elle entend prendre en conséquence», a déclaré Kern McPherson, vice-président de la recherche et de l'engagement pour le cabinet de conseil en proxy Glass, Lewis & Co, qui a soutenu la mesure.

Apple a signalé qu'il envisageait une action. Dans une lettre adressée plus tôt ce mois-ci à Access Now, un groupe de défense des droits sur Internet ouvert, Jane Horvath, directrice principale de la confidentialité d'Apple, a écrit: «Apple considère et considérera toujours la liberté d'expression comme un droit humain fondamental.» La société, a-t-elle déclaré, "envisagera de fournir des détails supplémentaires sur notre engagement à l'avenir."

La proposition était l’un des six sujets à voter lors de la réunion des actionnaires de mercredi. Par de larges marges, les actionnaires ont approuvé la rémunération des dirigeants d'Apple, le conseil d'administration actuel et le maintien d'Ernst & Young en tant que cabinet comptable, des résultats qui étaient largement attendus.

Une proposition d '«accès par procuration» visant à permettre aux actionnaires de nommer plus d'un administrateur au conseil d'administration d'Apple a été rejetée, avec 68,9% des voix contre. Selon la société, une mesure visant à lier la rémunération des dirigeants aux mesures de durabilité environnementale a également été rejetée, avec 87,9% des voix exprimées contre.

Les actionnaires ont rejeté une proposition d’accès par procuration pour permettre aux actionnaires de nommer plus d’un administrateur au conseil d’Apple, avec 68,9% des voix contre. Ils ont également rejeté une mesure visant à lier la rémunération des dirigeants aux mesures de durabilité environnementale, avec 87,9% des voix exprimées contre, selon la société.

Apple s'était opposé aux deux propositions.

Reportage par Stephen Nellis à San Francisco et Ross Kerber à Boston; Montage par Matthew Lewis et Leslie Adler

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