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(Reuters) – Les procès devant jury devant les États-Unis en raison de la pandémie de coronavirus, les autorités judiciaires du Texas tentent quelque chose de nouveau: laisser les jurés entendre une affaire via Zoom.

Le Texas tente d'abord une pandémie: un procès devant jury par Zoom

PHOTO DE DOSSIER: Une vue de la boîte du jury dans la salle d'audience 422 de la Cour suprême de New York au 60 Center Street le 3 février 2012. REUTERS / Chip East / File Photo

Les avocats d'un litige en matière d'assurance devant le tribunal de district du comté de Collin ont choisi lundi un jury pour entendre l'affaire par visioconférence, dans ce que les autorités estiment être le premier procès virtuel avec jury à se tenir au niveau national dans le contexte de la crise COVID-19.

Plus de deux douzaines de jurés potentiels se sont connectés par smartphone, ordinateur portable et tablette pour la sélection du jury, qui a été diffusé en direct sur YouTube ici avec un juge fournissant occasionnellement des conseils techniques sur la meilleure façon d'utiliser leurs appareils.

Le procès d'une journée est un procès dit de jury, dans lequel les jurés entendent une version condensée d'une affaire et rendent un verdict non contraignant.

Les parties, après avoir vu comment leur affaire pourrait se dérouler devant un jury lors d'un procès complet, s'asseoiront pour médiation et tenteront de négocier un règlement mardi.

Les responsables déclarent que le format abrégé et le verdict non contraignant le rendent idéal pour tester la viabilité de tenir des procès avec jury à distance, car ils sont aux prises avec le défi plus intimidant de savoir comment les conduire en toute sécurité en personne pendant la pandémie.

"Vous ne pouvez pas traîner les gens vers le palais de justice et les faire asseoir ensemble pendant des jours", a déclaré le juge en chef de la Cour suprême du Texas, Nathan Hecht, dans une interview. "C'est tout simplement trop dangereux."

Les tribunaux de tout le pays ont depuis mars réduit leurs activités et limité les audiences en personne, les États ayant adopté des ordonnances de séjour à domicile et ordonné la fermeture des entreprises pour ralentir la propagation du coronavirus.

Selon le National Center for State Courts, dans 39 États et dans le district de Columbia, les systèmes judiciaires à l'échelle de l'État ont dirigé ou encouragé les juges à tenir des audiences à distance par téléphone ou par vidéoconférence. Mais les procès devant jury ont été interrompus.

Le cas de lundi, un procès accusant l'assureur State Farm de ne pas avoir respecté ses obligations de couvrir les dommages matériels à un bâtiment causés par une tempête de 2017, devait initialement être jugé à McKinney, au Texas, en mars.

Même si les tribunaux de nombreux États élaborent des plans de reprise des opérations, les juges et les fonctionnaires des tribunaux se sont demandé comment mener en toute sécurité les procès en personne.

Les idées incluent la diffusion des jurés dans une salle d'audience et l'obligation pour eux et les avocats de porter des masques. Même avec ces précautions, il n'est pas clair comment des centaines de personnes peuvent être invitées à se présenter au jury dans des palais de justice exigus.

"C'est tout simplement impondérable", a déclaré Hecht. «Des centaines de personnes à travers le pays étudient comment revenir aux procès avec jury.»

La Cour suprême de l'Indiana a déclaré la semaine dernière qu'une fois que les procès devant jury ont repris dans l'État, les parties dans les affaires civiles peuvent convenir de les conduire à distance. Et en Arizona, la cour suprême de l'État a déclaré qu'elle autoriserait la sélection à distance des jurés.

Ces changements surviennent alors que les tribunaux font face à un arriéré croissant d'affaires. En 2019, le Texas a tenu en moyenne 186 procès devant jury par semaine, a déclaré David Slayton, directeur administratif du Texas Office of Court Administration.

Il reste à voir si les essais virtuels réussiront.

La juge Emily Miskel, dont le palais de justice supervise le procès de lundi, a déclaré que l'affaire pourrait éclairer la possibilité d'une «approche hybride», dans laquelle la sélection du jury est virtuelle et le reste du procès se déroule en personne.

Slayton a reconnu que la tenue de procès à distance présente des défis, notamment de s'assurer que les jurés restent attentifs et ne mènent pas de recherches en ligne. Mais ces problèmes existent également avec les procès en personne et peuvent être facilement traités par un avertissement du juge, a-t-il déclaré.

"De toute évidence, c'est sur vidéo, donc le juge peut dire si les jurés font la vaisselle ou font autre chose", a déclaré Slayton.

Reportage de Nate Raymond à Boston; Montage par Noeleen Walder, Daniel Wallis et Tom Brown

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