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Le sous-maître de poste raconte comment son monde s'est effondré dans une épreuve qui la hante depuis une décennie

«Je souhaite de tout mon cœur que je ne devienne jamais sous-maître de poste», déclare Sarah, 56 ans, qui a repris la succursale de l'avenue Starbeck dans le quartier de Newcastle upon Tyne à Sandyford en novembre 2005.

Posant fièrement devant son bureau de poste secondaire, Sarah Burgess-Boyde avait l'air du succès.

Confiant, respectable et capable, le sous-maître de poste populaire est apparu comme un brillant exemple de ce qui pourrait être accompli grâce à un travail acharné et à la connaissance des affaires.

Gagner un impressionnant £ 60,000 par an, Sarah était un choix naturel pour figurer dans le numéro de mars 2008 de Subspace, le nouveau magazine interne du bureau de poste pour les sous-maîtres de poste, invité à partager ses «  secrets de réussite ''.

Aujourd'hui, quand elle regarde cette image de 12 ans de la femme confiante et joyeuse qu'elle était, elle fond en larmes.

«Je souhaite de tout mon cœur que je ne devienne jamais sous-maître de poste», déclare Sarah, 56 ans, qui a repris la succursale de Starbeck Avenue dans le quartier de Newcastle upon Tyne à Sandyford en novembre 2005.

«Cela m'a coûté toutes mes économies, mes moyens de subsistance, ma réputation et presque ma vie.»

À peine 18 mois après que Sarah soit apparue dans le magazine, elle a été suspendue par Post Office Ltd et licenciée par la suite, la laissant suicidaire.

Accusée à tort d'avoir volé 33 000 £ par ses patrons, sa vie a été brisée, plongeant dans une épreuve infernale qui l'a laissée aux prises avec la dépression et l'anxiété depuis.

Suspendue en 2009 à la suite d'un audit de trois jours, Sarah ne s'est jamais remise de l'interrogatoire «agressif» de son responsable des contrats en janvier 2010 qui a abouti à la résiliation de son contrat et à des poursuites pénales pour vol.

Maintenant, pour la première fois, elle a rendu publique cette interview enregistrée d'une heure.

Des extraits ont été diffusés la semaine dernière sur la série de Radio 4, The Great Post Office Trial, et rendent l'écoute douloureuse.

Le programme raconte comment des centaines de maîtres de poste subalternes, comme Sarah, ont été accusés à tort de fausses déclarations comptables et de vol sur la base de données de bilan erronées fournies par le système informatique défectueux du système postal de la poste, Horizon.

Le sous-maître de poste raconte comment son monde s'est effondré dans une épreuve qui la hante depuis une décennie

Le président du bureau de poste, Tim Parker, et la directrice générale du bureau de poste, Paula Vennells, sont illustrés ci-dessus en 2016. Étonnamment, Sarah révèle que même après son acquittement, le bureau de poste a demandé le remboursement de l'argent «manquant», dont ils ont affirmé qu'elle était toujours responsable.

Certains ont été mis en faillite, d'autres ont été emprisonnés, dont une femme enceinte. D'autres ont été «intimidés» pour plaider coupable à une fausse comptabilité, afin d'éviter des accusations de vol et une éventuelle peine de prison.

Pas étonnant qu'il ait été décrit comme un «scandale national».

Sur la bande de l'interview, Sarah peut être entendue silencieusement en train d'expliquer les problèmes qu'elle avait rencontrés avec le système Horizon, qui avaient laissé le trou noir inexplicable dans ses bilans.

Elle dit à son interrogateur qu'elle a contacté à plusieurs reprises la ligne d'assistance informatique et écrit à ses patrons pour les alerter du problème, mais tout ce qu'il veut savoir, c'est ce qui est arrivé à «l'argent manquant»?

À la fin de l'interview, une Sarah désemparée peut être entendue sangloter: «Si je perds mon bureau de poste, j'en aurai le cœur brisé. J'ai rien fait de mal. J'ai peut-être fait une erreur, mais je n'ai pas été malhonnête. . . '

Accusée de vol, Sarah a vécu pendant près de deux ans sous un nuage de soupçons, en attendant son procès. En décembre 2011, elle a été acquittée après l'effondrement de l'affaire contre elle, mais sa vie a été effectivement ruinée.

Le sous-maître de poste raconte comment son monde s'est effondré dans une épreuve qui la hante depuis une décennie

Niant tout problème avec Horizon, le bureau de poste avait utilisé ses anciens pouvoirs de poursuite – remontant à plus de 300 ans, à l'époque où les bandits de grande route ont volé les autocars de poste – pour poursuivre les sous-maîtres de poste devant les tribunaux (photo d'archives)

C'est la première fois que Sarah parle en détail de son histoire poignante. Elle sait qu'elle parle au nom de beaucoup d'autres quand elle dit: «  On m'a fait sentir un criminel quand je savais que je n'avais rien fait de mal.

«J'étais tellement déprimé que je ne pouvais pas fonctionner. Je me sentais désespérée et impuissante, découragée et désespérée.

Sans emploi depuis sept ans, Sarah a dû consulter un conseiller pendant plus d'un an. Elle ajoute: «  Je ne pouvais pas faire face à une candidature à un emploi en sachant qu'ils demanderaient: ''

«Il y avait des moments où je pensais que ce serait mieux pour tout le monde si je mettais fin à ma vie. . . '

Fille d'un producteur laitier à la retraite, Sarah travaillait comme réceptionniste résidente et gestionnaire des réservations pour un hôtel à Selby, dans le West Yorkshire, lorsqu'elle a décidé de changer de carrière.

Son partenaire, Ray, vivait dans l'appartement au-dessus du bureau de poste secondaire de Sandyford, qui était dirigé par son père, Roy, pendant 20 ans jusqu'à sa retraite en 1994. Son remplaçant envisageait maintenant de prendre sa retraite.

«Pour moi, la poste était une marque de confiance séculaire qui défendait des valeurs à l'ancienne», explique Sarah.

Elle a payé 60 000 £ pour l'entreprise, avec l'engagement d'investir des milliers d'autres pour moderniser le bureau de poste secondaire et le magasin de détail.

«Sandyford était une belle communauté, comme un village. J'adorais absolument aller travailler tous les jours.

«Tous nos clients m'ont fait confiance et de nombreuses personnes âgées ont dit que c'était le moment fort de leur semaine pour venir discuter et rire.»

Mais après deux mois de travail, Sarah a été volée lorsque deux hommes armés en cagoules ont percuté le comptoir fortifié avec un marteau et une batte de baseball et se sont enfuis avec près de 4000 £ en espèces.

La réponse du bureau de poste a été un avant-goût des choses à venir. «On m'a dit que j'avais trop de liquidités et je dois donc tout rembourser», explique Sarah.

«On n'a le droit d'avoir assez d'argent que pour une heure de travail sans avoir à aller dans le coffre-fort, alors j'ai dû leur prouver que je n'en avais pas.

«C'était un lundi matin et j'avais des retraités faisant la queue dans le quartier, donc l'argent que j'avais sorti aurait disparu en 20 minutes.

«Il m'a fallu cinq minutes pour obtenir les documents et les faxer. Je n'avais pas à le rembourser, mais je n'avais aucune sympathie pour ce que j'avais vécu.

Sarah a dépensé son propre argent pour rénover la boutique endommagée et en deux ans, elle en a fait une entreprise florissante, le commerce de détail faisant suffisamment d'argent pour payer tous ses frais généraux et les salaires de son personnel.

Le salaire de Sarah au bureau de poste de 1 000 £ par mois a été stimulé par la commission de vente de leurs produits, et son revenu a dépassé 60 000 £ par an.

Les problèmes ont commencé, dit-elle, en avril 2009 après que deux ingénieurs sont venus entretenir le distributeur automatique de billets qui avait été installé par Bank of Ireland, un partenaire commercial de la poste.

Les chiffres du guichet automatique concernant les entrées et sorties de fonds et les espèces rejetées (les billets de banque conservés soit parce qu'ils étaient déchirés ou collés ensemble) devaient être introduits manuellement dans le système Horizon. Elle croit que les pépins dans l'ATM ont été la cause profonde de la catastrophe qui a suivi.

«  Quelque chose a mal tourné, donc les chiffres que j'ai mis dans Horizon étaient faux. À un moment donné, j'avais un chiffre qui représentait des milliards de livres sterling », explique Sarah.

«J'ai informé la Poste dès que j'ai remarqué l'erreur – le jour même. J'ai tout mis par écrit, exposant étape par étape ce que j'avais fait, mais je n'ai jamais eu de réponse de leur part, donc chaque mois, je donnais les mauvais chiffres du GAB.

Sarah a estimé qu'elle n'avait pas d'autre choix que de continuer à soumettre des données qu'elle soupçonnait d'être incorrectes, car la saisie des chiffres faisait partie de ses fonctions. Ayant signalé le problème, elle pensait que ce ne serait qu'une question de temps avant qu'il ne soit corrigé.

Mais son responsable des contrats insisterait plus tard sur le fait qu'il était de sa responsabilité de poursuivre l'affaire, plutôt que d'attendre qu'ils reviennent vers elle.

«  En novembre de la même année, le bureau de poste a envoyé un jeune vérificateur de succursale, et je pensais qu'il était venu corriger l'erreur, alors je lui ai donné tous les documents et j'ai dit: «  Voilà, c'est ce que c'est. '' "

Sa voix saisissante d'émotion, elle continue: 'Il a dit:' Ah oui, alors tu as volé cet argent? ' J'ai été scandalisé et j'ai dit: «Non, c'est une erreur de papier. Qu'est-ce que tu ne comprends pas sur ce que j'ai écrit ici?

«Il était extrêmement grossier et désinvolte et tout à sa manière impliquait:« Vous êtes un voleur. "

À la fin de l'audit de trois jours, Sarah a reçu un appel téléphonique du siège social pour lui dire qu'elle était suspendue avec effet immédiat.

Cette lettre a été suivie d'une lettre confirmant qu'elle faisait l'objet d'une enquête pour vol présumé.

«C'était dévastateur parce que je savais que je n'avais rien fait de mal», explique Sarah. «Ce jour-là, ma vie a changé pour toujours.

Sarah souhaite maintenant avoir réduit ses pertes et fermé boutique, mais elle était convaincue que ce n'était qu'une question de temps avant que l'équipe de sécurité du bureau de poste ne se rende compte qu'elle était innocente. La Poste étant une autorité de poursuite dotée de ses propres pouvoirs, la police et le CPS n'étaient pas impliqués et l'affaire a traîné pendant deux ans avant d'être jugée.

Pendant ce temps, un sous-maître de poste temporaire est arrivé pour reprendre ses anciennes fonctions, mais Sarah a eu du mal à continuer avec le commerce de détail qu'elle possédait toujours. C'était désastreux émotionnellement et financièrement.

«Je n'ai pas dit à mes clients ce qui s'était passé, mais bientôt des rumeurs ont circulé selon lesquelles j'avais volé de l'argent, et finalement je n'ai pas pu y entrer», explique Sarah.

«Je savais que je n'avais rien fait de mal et je n'arrêtais pas de me dire:« Ça ira bien; ils reprendront leurs esprits. Mais ce n'était jamais bien. Vous pensez "Ils verront sûrement où est l'erreur?" Mais ils ne l'ont pas fait.

«J'avais investi mes économies dans ce bureau de poste – pourquoi ferais-je quelque chose pour compromettre cela?

Avec la dernière de ses économies de 140 000 £ et craignant une peine de prison, Sarah a pris la décision navrante de fermer sa boutique une semaine avant son procès, qu'elle décrit maintenant comme une «  farce tragique ''.

"J'ai été acquittée par le juge le deuxième jour, avant que le jury n'ait prêté serment, après que l'avocat de la poste a déclaré qu'il n'y avait aucune preuve pour poursuivre l'affaire au procès", dit-elle.

«  Quand il m'a dit que j'étais libre de partir, c'était surréaliste – comme si cela arrivait à quelqu'un d'autre et que je regardais à l'extérieur. ''

Le sous-maître de poste raconte comment son monde s'est effondré dans une épreuve qui la hante depuis une décennie

Certains ont été mis en faillite, tandis que d'autres ont été emprisonnés, dont une femme enceinte. D'autres ont été «  intimidés '' pour plaider coupable à une fausse comptabilité, afin d'éviter des accusations de vol et une possible peine de prison (photo d'archives)

Étonnamment, Sarah révèle que même après son acquittement, la Poste a exigé le remboursement de l'argent «manquant», dont ils ont affirmé qu'elle était toujours responsable. Innocente à tout acte répréhensible, elle a répondu en refusant de le faire.

Sans l'amour et le soutien de son partenaire de plus de 20 ans, Ray, ingénieur des coûts à la retraite pour le ministère de la Défense, Sarah pense qu'elle aurait failli.

Maintenant qu'elle ne gagne que 200 £ par semaine en tant qu'assistante à temps partiel, elle dit que son employeur – Caterpak, grossiste en alimentation dans le Nord-Est – ne pourrait pas être plus favorable, sachant ce qu'elle a enduré.

Elle estime avoir perdu plus de 2 millions de livres sterling d'épargne, de revenus futurs et de cotisations de retraite après avoir été licenciée pour quelque chose qu'elle n'a pas fait – et tout cela à cause d'un système informatique défectueux.

Lancé pour la première fois en 1999 dans environ 12 000 bureaux de poste, Horizon a été conçu pour représenter chaque centime des milliers de livres sterling qui ont transité par chaque entreprise.

Tous les déficits ou pertes étaient à la charge du sous-maître de poste et, aux termes de leurs contrats, tous les manques devaient être remboursés à la poste.

Mais les pépins dans le système informatique, qui suggéraient à tort que le personnel avait les mains dans la caisse, ont déclenché l'une des plus grosses erreurs judiciaires de l'histoire britannique – qui n'a été révélée qu'après une bataille juridique de près de deux décennies.

L'action en justice du groupe contre la société d'État Goliath a été menée par Alan Bates, qui a fondé en 2009 la Justice for Subpostmasters Alliance (JFSA) «  pour représenter les victimes de la poste et du système Horizon ''.

Niant tout problème avec Horizon, le bureau de poste avait utilisé ses anciens pouvoirs de poursuite – remontant à plus de 300 ans, à l'époque où les bandits de grande route ont volé les cars postaux – pour poursuivre les sous-maîtres de poste devant les tribunaux.

Après avoir statué en faveur des sous-maîtres de poste, Horizon étant jugé «  peu fiable à distance '', devant la Haute Cour l'an dernier, le juge Fraser a approuvé un règlement de 58 millions de livres sterling entre la Poste et plus de 550 demandeurs.

Après des frais juridiques estimés à 47 millions de livres sterling, l'indemnisation reçue par les centaines de victimes – dont Sarah – était une «bouchée de pain».

La JFSA a lancé un appel au financement participatif pour aider les victimes à annuler leurs condamnations.

La semaine dernière, le bureau de poste a révélé qu'il avait engagé le cabinet d'avocats londonien Peters and Peters pour procéder à un examen approfondi de toutes les condamnations historiques pertinentes datant de 1999, afin d'identifier tout élément susceptible de mettre en doute la sécurité de ces condamnations.

Le sous-maître de poste raconte comment son monde s'est effondré dans une épreuve qui la hante depuis une décennie

Après avoir statué en faveur des sous-maîtres de poste, Horizon étant jugé «  peu fiable à distance '', devant la Haute Cour l'an dernier, le juge Fraser a approuvé un règlement de 58 millions de livres sterling entre la Poste et plus de 550 demandeurs (photo d'archives)

À ce jour, l'examen a identifié environ 900 affaires poursuivies depuis l'introduction d'Horizon, qui peuvent avoir reposé sur ses données – une augmentation significative du nombre par rapport aux évaluations précédentes. La Commission de révision des affaires pénales a jusqu'à présent décidé de renvoyer en appel les condamnations de 39 requérants.

Un porte-parole de la Poste a déclaré au Mail qu'il ne discutait jamais de cas individuels, mais a déclaré dans un communiqué: «  La Poste s'excuse sincèrement auprès des maîtres de poste touchés par des événements historiques et a pris des mesures déterminées pour réparer le passé et réformer fondamentalement l'avenir. ''

Déclarant que sous une nouvelle direction, elle apportait des changements de grande envergure pour «  rétablir '' sa relation avec ses maîtres de poste, la déclaration a poursuivi: «  Nous avons convenu l'année dernière d'une résolution globale avec les demandeurs dans le cadre d'un litige civil collectif, à la suite d'une médiation indépendante réussie.

«Nous ne laissons pas non plus de pierre pour les maîtres de poste ayant des condamnations pénales passées qui pourraient être affectés.»

Pour Sarah, cependant, rien ne peut compenser la misère dont elle souffre encore à ce jour.

"La façon dont la poste nous a traités est une honte et leurs excuses pathétiques", dit-elle.

«Pour moi, cela a été une saga sans fin – dix ans de ma vie m'ont été enlevés.

"Je veux juste pouvoir continuer, mais je ne suis pas sûr de pouvoir dépasser cela jusqu'à ce que la Poste soit tenue de rendre des comptes."