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Le site de surf des JO de Paris est à l’autre bout du monde mais pourrait voler la vedette

PARIS (AP) — Des vagues géantes se forment dans les ceintures de tempêtes de l’océan Austral, au large de l’Antarctique, où errent les baleines. Suralimentées par des vents intenses, les houles se lancent ensuite dans un voyage océanique de plusieurs milliers de kilomètres (miles) pour s’écraser sur Tahiti, dans le Pacifique Sud.

Là, dans les eaux de l’île volcanique qui accueillera les épreuves olympiques de surf de l’année prochaine, le surfeur Kauli Vaast attend.

Si le Tahitien de 21 ans capte correctement l’une des vagues, il exploitera sa puissance impressionnante alors qu’elle se cabre pour devenir un mur d’eau furieux et mousseux. S’il reste debout, il traversera le tunnel bleu cristal qui se forme autour de lui lorsque la vague se brise, en ressortant indemne et en criant, avec un sourire sur le visage.

“La vague la plus parfaite au monde”, déclare Vaast, qui espère que les conditions de surf légendaires de l’île lui permettront de décrocher une médaille d’or.

La décision d’organiser les Jeux olympiques de surf en Polynésie française en juillet prochain obligera les concurrents à affronter certaines des plus grosses vagues du monde. Le lieu promet des images télévisées plus dramatiques que lorsque le sport a fait ses débuts olympiques aux Jeux de Tokyo en 2021. Ensuite, les vagues sur la plage de Tsurigasaki étaient parfois modestes, et COVID 19 a altéré l’atmosphère.

Mais ce lieu lointain a également soulevé des questions logistiques et environnementales pointues, car le reste de l’événement Les Jeux d’été se concentrent dans la ville hôte, Parisà près de 16 000 kilomètres (10 000 miles) et à 10 fuseaux horaires.

La nécessité de transporter 48 surfeurs, juges, journalistes et autres semble de loin gênante par rapport à l’ambition affichée des organisateurs parisiens de réduire de moitié l’empreinte carbone des Jeux olympiques. Quatre autres spots de surf également candidats étaient répartis le long de la côte atlantique française et auraient facilement pu être rejoints en train et en bus depuis la capitale française.

Mais pour les amateurs de grosses vagues comme Vaast, Tahiti a du sens car elle abrite Teahupo’o, un village sur la rive sud avec des lagons qui subissent toute la force de la houle, générant un surf de rêve pour les plus courageux.

« Si les conditions sont vraiment bonnes, ce sera une compétition formidable à regarder », déclare Vaast. Les Jeux olympiques « vont être comme des fous ».

Teahupo’o se traduit du tahitien par « mur de têtes ». Le nom fait référence à une bataille tribale au cours de laquelle des têtes étaient coupées, mais il convient également à des vagues aussi redoutables. Le fond de l’océan monte fortement en approche finale des récifs au large de Teahupo’o, forçant l’eau dans des murs imposants et d’énormes tubes roulants.

Ils sont périlleux. Les surfeurs qui tombent risquent d’être projetés sur les coraux pointus et peu profonds, ce qui arraché des morceaux du visage de la surfeuse hawaïenne Keala Kennelly lors de sa chute en 2011.

Parce que les vagues de Teahupo’o déferlent au large, les juges olympiques doivent également être présents dans le lagon. Les organisateurs ont l’intention de les installer ainsi que des caméras de télévision sur une tour en aluminium qui sera attaché au récif. Ce projet a déclenché des protestations à Tahiti. Ses détracteurs craignent pour les coraux et autres espèces marines.

Le surfeur tahitien Matahi Drollet est l’un des opposants les plus virulents. Sa protestation vidéos sur Instagram ont accumulé des centaines de milliers de vues.

Vaast reconnaît l’inquiétude généralisée concernant l’empreinte des Jeux olympiques dans la lagune de Teahupo’o, déclarant : « Nous (avons) tous peur s’ils font quelque chose de grand. »

Mais il espère également que les projecteurs olympiques stimuleront l’industrie touristique qui soutient l’économie tahitienne.

« Ça va être formidable de voir beaucoup de gens s’intéresser à la Polynésie française », dit-il. “Et avec la construction pour les Jeux olympiques et tout ça, cela crée beaucoup de travail pour la population locale.”

Vaast est l’un des deux seuls surfeurs polynésiens français qualifiés à ce jour. L’autre est Vahine Fierro chez les femmes. Ayant grandi entouré par le vaste Pacifique, Vaast a nagé, pêché et surfé lorsqu’il était enfant et n’avait que 8 ans lorsqu’il s’est attaqué pour la première fois aux vagues de Teahupo’o.

Il se souvient avoir été terrifié par leur réputation, mais il était devenu accro à leur beauté et à leur puissance. Les Tahitiens disent que les vagues ont du « Mana », une énergie spirituelle qui affirme la vie. Vaast estime que sa connaissance approfondie de Teahupo’o lui donne l’avantage sur le terrain et la « chance de sa vie » en juillet.

“Je ne ressens cette énergie nulle part ailleurs dans le monde, seulement à Tahiti, à Teahupo’o”, explique Vaast, qui voyage souvent sur le circuit du surf. “Quand vous y allez, vous devez être respectueux parce que si vous le respectez, comme l’océan va vous respecter.”

Pour la France, le site tahitien permettra au pays hôte de mettre en valeur ses liens historiques de longue date avec le Pacifique et d’impliquer ses lointains territoires d’outre-mer dans les Jeux d’été.

Teahupo’o, le joyau de Tahiti, est prêt à épater.

« Quand vous êtes dans le tonneau, vous voyez les montagnes » et des couleurs « super claires », explique Vaast. « Vous pouvez voir les coraux en dessous. … Beau. Le plus bel endroit du monde. »

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Couverture AP des JO de Paris : https://apnews.com/hub/2024-paris-olympic-games