Le sénateur Warren et d’autres démocrates relancent la législation pour réprimer les rachats de capitaux privés

La sénatrice Sherrod Brown (D-Ohio), à gauche, s’entretient avec la sénatrice Elizabeth Warren (D-Mass.), lors d’une séance du Sénat sur les banques, le logement et les affaires urbaines à Washington, DC.

Andrew Harnik | Le Washington Post | Getty Images

Mercredi, une poignée des démocrates les plus puissants du pays ont présenté une législation sur le capital-investissement qui, si elle était adoptée, représenterait l’une des plus grandes mesures de répression contre l’industrie depuis des décennies.

Le projet de loi, connu sous le nom de Arrêtez la loi sur le pillage de Wall Street, empêcherait les fonds de capital-investissement d’obliger les entreprises qu’ils achètent à contracter de nouveaux prêts pour extraire des dividendes qu’ils ne pourraient pas se permettre autrement.

La législation interdirait également la prise de contrôle les entreprises de verser des dividendes ou d’effectuer des rachats pendant 24 mois après qu’un fonds de capital-investissement ait conclu un LBO pour acquérir l’entreprise. Elle imposerait les intérêts reportés aux taux les plus élevés des revenus gagnés et prélèverait une taxe de 100 % sur les commissions reçues des sociétés du portefeuille.

La sénatrice Elizabeth Warren du Massachusetts, ancienne avocate spécialisée dans les faillites et auteure en chef du projet de loi, a fustigé les fonds de capital-investissement pour avoir mis à nu les entreprises, les assujettissant à des prêts élevés et laissant les travailleurs « dans la poussière ».

Ce projet de loi « met fin à ces pratiques abusives en mettant les gestionnaires de fonds d’investissement privés à la merci des entreprises qu’ils contrôlent », a-t-elle déclaré dans un communiqué. Les sénateurs Sherrod Brown, D-Ohio, et Tammy Baldwin, D-Wisc., ont rejoint Warren pour lancer la dernière version du projet de loi de capital-investissement mercredi.

En annulant la capacité du capital-investissement d’endetter les entreprises cibles, Warren et ses pairs espèrent réduire les risques que ces entreprises déposent le bilan. Mais le projet de loi fait face à de longues chances dans un Sénat divisé 50-50.

Il existe environ 18 000 sociétés de capital-investissement aux États-Unis qui détiennent environ 5 000 milliards de dollars d’actifs bruts, selon un Rapport sur les valeurs mobilières et la bourse publié en mai. Une partie de ces actifs est ce que l’on appelle à Wall Street la « poudre sèche », ou les investisseurs en espèces se sont engagés dans des fonds qui n’ont pas encore été dépensés.

Les partisans du projet de loi affirment que les investisseurs en capital-investissement, souvent appelés commanditaires, spécifieront souvent qu’ils souhaitent que leur argent soit dépensé dans de nouveaux investissements qui promettent une croissance rapide et non, par exemple, pour soutenir des investissements plus anciens avec un potentiel de hausse plus limité.

En précisant que leurs investissements ne peuvent être consacrés qu’à de nouvelles acquisitions, les investisseurs espèrent récolter les bénéfices immédiats d’une réorganisation d’une entreprise, d’une meilleure gestion ou d’une réduction des coûts. Mais cela peut laisser des fonds plus anciens incapables de soutenir les entreprises acquises plus de trois ans auparavant.

Les détracteurs du capital-investissement affirment que ce processus comprend fréquemment l’endettement de l’entreprise pour garantir que les investisseurs en capital-investissement sont indemnisés sous forme de dividendes, de rachats d’actions ou d’autres rachats de capital tandis que l’entreprise ciblée se rapproche de l’insolvabilité.

Un étude universitaire cité par le bureau de Warren a révélé que, lorsque des sociétés de capital-investissement rachètent des sociétés publiques, l’emploi diminue de 13% au cours des deux années suivant l’acquisition.

Son bureau a également cité une étude distincte d’Americans for Financial Reform, une organisation à but non lucratif qui cherche à renforcer les réglementations financières, qui a montré qu’entre 2015 et 2019, environ les deux tiers des entreprises de vente au détail qui ont fait faillite appartenaient à des capitaux privés.

« Des sociétés de capital-investissement hors de l’État ont fermé des usines de fabrication et des magasins du Wisconsin et licencié nos travailleurs à Janesville, Waukesha et Green Bay », a déclaré Baldwin dans des remarques préparées. « Notre législation s’attaque aux abus de capital-investissement et comble les lacunes que ces entreprises utilisent pour gagner rapidement de l’argent tout en fermant des entreprises et en licenciant des travailleurs. »

L’American Investment Council, le plus grand groupe commercial et cabinet de lobbying pour le secteur du capital-investissement, a critiqué la dernière ébauche du plan de Warren et a averti que son adoption pourrait conduire à un net recul de l’investissement dans les petites entreprises.

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« Alors que les familles et les économies locales à travers le pays continuent de lutter, le projet de loi irresponsable du sénateur Warren découragerait les investissements des petites entreprises, détruirait des emplois, nuirait aux retraites et menacerait les investissements dans des domaines importants, notamment la durabilité et les sciences de la vie », a-t-il déclaré dans un communiqué de presse.

« Dans son État d’origine, le Massachusetts, le secteur du capital-investissement soutient directement plus de 307 000 emplois, investit dans plus de 545 entreprises et a récemment généré des rendements de plus de 72 % pour l’exercice 2021 afin de renforcer les retraites des fonctionnaires », a-t-il ajouté.

L’AIC a déclaré dans les documents d’accompagnement que de toutes les entreprises recevant des investissements en capital-investissement, 86% emploient 500 travailleurs ou moins et environ un tiers ont 10 travailleurs ou moins sur la liste de paie.

Le capital-investissement reste la classe d’actifs la plus rentable sur les marchés privés au sens large, qui comprend les fonds spéculatifs et le capital-risque, depuis 2006.

La performance médiane jusqu’au début de 2021 des fonds de capital-investissement levés entre 2007 et 2017 est de 13,3%, selon un rapport publié en avril par le géant mondial du conseil McKinsey & Co. Le quartile de rendement supérieur pour les fonds levés au cours de cette gamme d’années était de 21,3 %.

En 2020, « la poudre sèche a atteint un nouveau sommet, tandis que la dette est devenue moins chère et l’effet de levier a augmenté – des facteurs soutenant à la hausse l’activité des transactions PE », a écrit l’équipe McKinsey. « Peu de transactions ont été conclues dans les profondeurs de la (brève) chute des marchés publics, rappelant à de nombreux acteurs de l’industrie que » attendre une opportunité d’achat  » peut impliquer beaucoup plus d’attente que d’achat. »

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