WASHINGTON (AP) – Un projet de loi améliorant les prestations de soins de santé et d’invalidité pour des millions d’anciens combattants exposés à des foyers de combustion toxiques devrait obtenir l’approbation finale du Sénat mardi, mettant fin à une brève impasse sur la mesure qui avait exaspéré les défenseurs et inspiré certains à camper à l’extérieur du Capitole.

Le président Joe Biden a fait pression pour la législation, affirmant que la mesure « respecte notre obligation sacrée » de prendre soin des anciens combattants et de leurs familles.

Le Sénat a approuvé à une écrasante majorité la législation une fois auparavant, mais cela a nécessité une refonte pour une solution technique. Mais le processus a déraillé lorsque les républicains ont tenté tardivement de modifier un autre aspect du projet de loi la semaine dernière et l’ont empêché d’avancer. Le retard brutal a scandalisé les groupes et les défenseurs des vétérans, dont le comédien Jon Stewart. Cela a également placé les sénateurs du GOP dans la position inconfortable de retarder la principale priorité législative des organisations de services cette session du Congrès.

Un groupe d’anciens combattants et leurs familles campent au Capitole depuis ce vote. Le chef de la majorité au Sénat, Chuck Schumer, DN.Y., a déclaré qu’il avait de bonnes nouvelles pour eux, annonçant un vote final pour mardi soir.

“Les anciens combattants qui ont été exposés aux fumées toxiques des foyers de combustion seront traités par le VA comme ils auraient dû l’être depuis le début”, a déclaré Schumer.

Certains démocrates se sont demandé si les républicains avaient bloqué le projet de loi par dépit, après une annonce quelques heures plus tôt selon laquelle les principaux démocrates s’étaient mis d’accord sur la voie à suivre sur un projet de loi sur la santé, l’énergie et les impôts auquel les républicains s’opposent et pourraient ne pas être en mesure d’arrêter.

“Attendez une minute. Vous n’allez pas aider nos anciens combattants parce que nous voulons réduire le coût des médicaments d’ordonnance, parce que nous voulons réduire le coût des soins de santé, parce que nous voulons protéger la planète? Bien sûr, vous n’êtes d’accord avec aucune de ces choses, mais utiliseriez-vous cela pour voter contre nos anciens combattants ? » La présidente de la Chambre, Nancy Pelosi, D-Californie, a déclaré lors d’une conférence de presse la semaine dernière. “C’est vraiment immoral, presque criminel.”

Les sénateurs républicains ont rejeté cette accusation et ont déclaré que les changements qu’ils demandent n’affecteraient pas les dépenses pour les anciens combattants dans le projet de loi.

Le projet de loi contient deux volets majeurs pour les anciens combattants qui ont servi en Irak et en Afghanistan. Les anciens combattants qui ont servi près des foyers de combustion bénéficieront de 10 ans – au lieu de cinq – de couverture de soins de santé améliorée par le biais du ministère des Anciens Combattants à leur séparation de l’armée.

Deuxièmement, la législation ordonne à l’AV de présumer que certaines maladies respiratoires et certains cancers étaient liés à l’exposition à la fosse de combustion, permettant aux anciens combattants d’obtenir des prestations d’invalidité pour compenser leur blessure sans avoir à prouver que la maladie résultait de leur service.

Environ 70% des demandes d’invalidité liées à l’exposition à la fosse de combustion sont refusées par la VA en raison du manque de preuves, de données scientifiques et d’informations du ministère de la Défense.

L’armée a utilisé des fosses de combustion pour éliminer des produits tels que des produits chimiques, des canettes, des pneus, des plastiques et des déchets médicaux et humains.

Des centaines de milliers d’anciens combattants et de survivants de la guerre du Vietnam devraient également bénéficier de la législation. Le projet de loi ajoute l’hypertension, ou hypertension artérielle, comme maladie présumée associée à l’exposition à l’agent orange. Le bureau du budget du Congrès a prévu qu’environ 600 000 des 1,6 million de vétérans vivants au Vietnam seraient éligibles à une indemnisation accrue, bien que seulement environ la moitié aient un diagnostic suffisamment grave pour justifier une indemnisation supplémentaire.

De plus, les anciens combattants qui ont servi en Thaïlande, au Cambodge, au Laos, à Guam, aux Samoa américaines et dans l’atoll Johnston seront présumés avoir été exposés à l’agent Orange. Cela représente 50 000 autres anciens combattants et survivants d’anciens combattants décédés qui obtiendraient une indemnisation pour des maladies présumées avoir été causées par leur exposition à l’herbicide, a prévu le CBO.

Le projet de loi devrait augmenter les déficits fédéraux d’environ 277 milliards de dollars sur 10 ans et n’inclut pas de compensation des réductions de dépenses ou des augmentations d’impôts pour aider à payer.

Lorsque le CBO a marqué le projet de loi, il prévoyait que près de 400 milliards de dollars dépensés pour les services VA seraient des dépenses obligatoires plutôt que des dépenses discrétionnaires. Le Comité pour un budget fédéral responsable, un organisme de surveillance budgétaire non partisan, a déclaré qu’un reclassement en obligatoire “réduirait à la fois la pression pour contrôler ces coûts et permettrait aux responsables de dépenser plus facilement ailleurs dans le budget sans compensations”.

Le sénateur Pat Toomey, R-Pa., Demande un vote pour un amendement qui, selon lui, ne changerait pas les dépenses prévues pour les programmes des anciens combattants, mais la façon dont le gouvernement comptabilise ces dépenses.

Cependant, la dynamique dont Toomey a parlé s’appliquait également au projet de loi lorsque le Sénat l’a voté en juin. Les sénateurs ont ensuite voté pour la mesure par un vote retentissant de 84 voix contre 14, soulevant des questions sur les raisons pour lesquelles les républicains ont voté contre l’avancement de l’effort de refonte la semaine dernière.

Les groupes de défense des anciens combattants, un bloc électoral clé lors des prochaines élections de mi-mandat, étaient furieux et ont intensifié la pression politique sur les législateurs pour qu’ils agissent.

Lors d’une conférence de presse à Capitol Hill le lendemain du vote procédural de la semaine dernière, les orateurs ont utilisé des termes tels que “méchants” et “répréhensible” pour décrire les sénateurs républicains qui ont voté contre l’avancement de la mesure la semaine dernière mais ont voté pour presque exactement le même projet de loi en juin.

“Les anciens combattants sont en colère et confus face au changement soudain de ceux qu’ils pensaient avoir le dos”, a déclaré Cory Titus du groupe Military Officers Association of America.

La sénatrice Kirsten Gillibrand, DN.Y., a déclaré que les vétérans campés au Capitole étaient épuisés et voulaient rentrer chez eux.

« Mais ils ne le feront pas. Ils ne rentreront pas chez eux tant que le travail ne sera pas terminé », a déclaré Gillibrand.

Kevin Freking, Associated Press