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Matteo Salvini assiste à l'étape vénitienne du 'Giro d'Italia', à Padoue, Italie le 10 février 2020.

Massimo Bertolini | NurPhoto | Getty Images

Les sénateurs italiens ont voté mercredi pour lever l'immunité du leader d'extrême droite Matteo Salvini, ouvrant la voie à un procès potentiellement mettant fin à sa carrière pour des accusations selon lesquelles il aurait détenu illégalement des migrants en mer l'année dernière.

Le résultat du vote devait être officiellement annoncé vers 1800 GMT, mais un décompte de Reuters à mesure que le décompte progressait montrait une majorité en faveur de la suppression de la protection juridique qui avait protégé Salvini en tant qu'ancien ministre.

Cette décision donne aux magistrats de Sicile le feu vert pour porter plainte contre sa décision de garder plus de 100 migrants bloqués à bord d'un navire des garde-côtes pendant six jours en juillet dernier alors qu'il attendait que d'autres États de l'Union européenne acceptent de les accueillir.

Salvini, le chef du parti de la Ligue italienne qui était alors ministre de l'Intérieur, pourrait éventuellement faire face à 15 ans de prison s'il était reconnu coupable à la fin du processus judiciaire tortueux de l'Italie. Une condamnation pourrait également lui interdire toute fonction politique, anéantissant ses ambitions de diriger un futur gouvernement.

Conscient que le vote à la chambre haute du Sénat semblait certain d'aller contre lui, Salvini a cherché à faire du capital politique de l'affaire, affirmant qu'il ne défendait que les intérêts nationaux.

"J'ai choisi contre mes propres intérêts … d'aller en justice et de compter sur l'impartialité du pouvoir judiciaire", a déclaré Salvini.

La nature byzantine du système juridique italien signifie que Salvini ne fait face à aucun risque immédiat, mais l'affaire pourrait s'avérer une distraction alors que d'autres enquêtes commencent à s'accumuler à sa porte.

Plus tôt ce mois-ci, un autre tribunal de Sicile a recommandé que Salvini soit jugé pour une impasse distincte pour les migrants datant d'août dernier, le parlement devant se prononcer sur cette affaire plus tard dans l'année.

Au cours de ses 14 mois au ministère de l'Intérieur, Salvini a fait de la lutte contre les bateaux de migrants une priorité, interdisant aux ports de secourir les navires et menaçant les organisations caritatives qui les exploitent d'amendes.

En juillet, deux semaines avant qu'il n'abandonne une coalition avec le mouvement anti-établissement 5 étoiles, il a refusé de laisser les migrants débarquer du navire des garde-côtes Gregoretti, ignorant les appels des groupes de défense des droits humains à laisser le groupe débarquer.

Les magistrats en Sicile estiment que c'est un abus de pouvoir qui équivaut à un enlèvement de facto. Mais en vertu de la loi italienne, les anciens ministres ne peuvent être jugés pour des actions entreprises pendant leur mandat que si le Parlement autorise l'enquête.

"Le Sénat s'est vu poser une question précise. Le ministre Salvini a-t-il agi dans l'intérêt national? Oui ou non? Pour nous, c'est 'Non'. Il s'agissait d'une campagne électorale avec 100 personnes à bord d'un navire italien", a déclaré la politicienne de gauche Anna Ascani.

L'enquête Gregoretti fait écho à un autre cas du début de l'année dernière lorsque des magistrats ont cherché à juger Salvini pour sa décision de garder 150 migrants à bord d'un navire des garde-côtes pendant cinq jours en août 2018.

À cette occasion, le Parlement a bloqué la demande, avec un ralliement 5 étoiles à son soutien, faisant valoir que la décision de garder les migrants en mer était collective. Cette fois, ses alliés ponctuels disent qu'il a agi unilatéralement sans consentement préalable.

La décision du Sénat est intervenue à un moment difficile pour Salvini, dont la touche politique habile semble l'avoir abandonné.

La Ligue reste facilement le plus grand parti d'Italie avec plus de 30% de soutien, selon les derniers sondages, mais une défaite lors d'une élection régionale clé le mois dernier a contrecarré les derniers efforts de Salvini pour renverser le gouvernement de Rome et revenir au pouvoir.

Son parti fait également face à deux enquêtes financières distinctes pour blanchiment d'argent éventuel et pour corruption internationale en raison des soupçons qu'il a tenté d'obtenir des millions d'euros via un accord pétrolier russe secret – accusations qu'il nie.

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