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WASHINGTON / CHICAGO (Reuters) – Le Sénat américain a voté mercredi 96-0 pour donner à l'industrie aéronautique américaine 58 milliards de dollars dans un programme de sauvetage contre les coronavirus, la moitié sous forme de subventions pour couvrir les chèques de paie de quelque 750 000 employés, dans une bouée de sauvetage dont on a grandement besoin pour une industrie confrontée au pire ralentissement des voyages de l'histoire.

Les avions de passagers d'American Airlines occupent une piste où ils sont stationnés en raison de réductions de vols pour ralentir la propagation de la maladie à coronavirus (COVID-19), à l'aéroport international de Tulsa à Tulsa, Oklahoma, États-Unis, le 23 mars 2020. REUTERS / Nick Oxford

Le programme de sauvetage économique de 2 billions de dollars octroie aux compagnies aériennes de passagers 25 milliards de dollars de subventions et 25 milliards de dollars de prêts, les transporteurs de marchandises 8 milliards de dollars supplémentaires répartis entre les prêts et les subventions et les entrepreneurs d'aéroport comme les traiteurs jusqu'à 3 milliards de dollars de subventions. La Chambre des représentants des États-Unis devrait voter vendredi pour approuver la mesure et le président Donald Trump a promis de la promulguer.

Les républicains du Sénat avaient combattu ce qu'ils appelaient un don aux compagnies aériennes et n'avaient initialement proposé que des prêts, tandis que les compagnies aériennes avaient menacé de commencer à licencier des dizaines de milliers de personnes en quelques jours si elles n'obtenaient pas d'argent.

«Ce n'est pas un plan de sauvetage d'entreprise; il s'agit d'un programme de sauvetage pour les travailleurs », a déclaré l'Association des agents de bord Sara Nelson, qui a lancé l'idée de subventions salariales directes pour les employés, allant du personnel de conciergerie et des agents de porte aux mécaniciens et aux pilotes.

Reuters a rapporté que Chao a travaillé les téléphones tard dans la nuit pour discuter avec les transporteurs aériens de ce dont ils avaient besoin pour assurer le maintien de la masse salariale.Une personne a informé mardi que les législateurs étaient sur le point de conclure un accord sur les subventions en espèces pour la masse salariale et les autres coûts des employés, après que les compagnies aériennes ont fait un effort de dernière minute pour convaincre les législateurs qu'ils avaient besoin d'argent pour empêcher la mise en congé de dizaines de milliers de travailleurs.

Les actions des compagnies aériennes américaines ont prolongé un rassemblement mardi sur les espoirs de secours en espèces et, en vertu du projet de loi, les compagnies aériennes devraient recevoir une aide en espèces dans aussi peu que deux semaines.

Le sénateur républicain Pat Toomey, dont le parti avait proposé 58 milliards de dollars de prêts, a déclaré mercredi que les subventions étaient un point de blocage majeur. Il a déclaré que les démocrates ont insisté sur le fait que "nous donnons de l'argent aux compagnies aériennes et ne le récupérons jamais".

Dans une victoire pour le travail, les entreprises qui reçoivent des fonds ne peuvent pas licencier des employés avant le 30 septembre ou modifier les conventions collectives.

Le projet de loi a des restrictions sur les rachats d'actions, les dividendes et la rémunération des dirigeants, et permet au gouvernement de prendre des actions, des bons de souscription ou d'autres compensations dans le cadre du plan de sauvetage, mais ne l'exige pas.

Les compagnies aériennes bénéficieraient également d'un allégement fiscal sur les achats de carburant et, dans le cadre d'une décision susceptible de faire baisser les tarifs passagers, d'une suspension temporaire des taxes sur les billets.

Alors que le coronavirus s'est propagé dans le monde entier, la demande de voyages a chuté, les compagnies aériennes réduisant considérablement les vols et prévenant de nouvelles réductions à venir.

Les compagnies aériennes continuent d'annuler des vols, d'emprunter de l'argent et de réduire les coûts à mesure que la demande diminue.

Alaska Airlines a annoncé mercredi qu'elle réduirait ses vols de 70% en avril et mai, tandis que United Airlines a annoncé mercredi qu'elle réduirait désormais 52% des vols américains et la capacité globale de 68%. Mardi, 279018 personnes ont été contrôlées à tous les points de contrôle des aéroports américains, en baisse de 87% par rapport à l'année dernière.

Les compagnies aériennes acceptant des prêts peuvent avoir à assurer certains services aériens afin de maintenir les chaînes d'approvisionnement en soins de santé et en produits pharmaceutiques, y compris dans les communautés éloignées, mais les autres protections des consommateurs et de l'environnement recherchées par de nombreux démocrates n'ont pas été incluses dans le projet de loi.

Les compagnies aériennes et les syndicats ont obtenu un soutien crucial pour les subventions de la secrétaire américaine aux Transports, Elaine Chao, qui a travaillé les téléphones tard dans la nuit, déclarant aux législateurs et à d'autres membres de l'administration qu'elle s'inquiétait de l'impact des pertes d'emplois et du déclin du secteur de l'aviation américain sur la concurrence, les gens informés sur la question a dit.

"Sans subventions, les compagnies aériennes pourraient être obligées de choisir la mise en faillite plutôt que les prêts fédéraux, si les conditions de prêt sont trop rigides", a averti Chao dans une note consultée par Reuters.

Les compagnies aériennes ont fait valoir qu'elles sont essentielles pour redémarrer l'économie une fois l'épidémie de coronavirus atténuée.

Les aéroports américains, dont les halls sont presque vides, devraient recevoir 10 milliards de dollars de subventions.

Le gouvernement accordera également 25 milliards de dollars en subventions aux systèmes de transport en commun américains et 1 milliard de dollars au chemin de fer américain Amtrak, qui a vu le nombre d'usagers chuter de façon spectaculaire, les États ayant ordonné à des dizaines de millions d'Américains de rester chez eux et d'éviter les voyages non essentiels.

Boeing Co pourrait recevoir des prêts du gouvernement dans le cadre d'un fonds de 17 milliards de dollars mis de côté pour des prêts directs liés à la sécurité nationale, a déclaré Toomey, ajoutant que de nombreuses entreprises pourraient être éligibles. Boeing pourrait également se qualifier dans le cadre du programme plus large de prêts de 454 milliards de dollars.

"Il n'est pas destiné à être exclusivement réservé à Boeing … Vous ne devriez pas le considérer comme une allocation Boeing", a déclaré Toomey.

Boeing avait sollicité au moins 60 milliards de dollars de garanties de prêt du gouvernement pour elle-même et l'ensemble du secteur de la fabrication aérospatiale. Boeing n'a pas commenté mercredi.

Rapport de David Shepardson, Tracy Rucinski et Doina Chiacu; Montage par Bernadette Baum & Shri Navaratnam

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