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PHOTO DE FICHIER: Le bâtiment du Capitole américain est vu avant un vote plus tard dans la journée sur un plan de relance économique supplémentaire pour les coronavirus, adopté plus tôt dans la semaine par le Sénat américain, à Washington, États-Unis, le 23 avril 2020. REUTERS / Tom Brenner

WASHINGTON (Reuters) – Le Sénat américain a approuvé mercredi à l'unanimité une loi accordant aux petites entreprises jusqu'à 24 semaines pour utiliser les prêts du programme de protection des chèques de paie créés pendant la pandémie de coronavirus, contre huit semaines actuellement.

La législation, déjà adoptée par la Chambre des représentants, revient maintenant au président Donald Trump pour qu'il entame sa loi. Le programme a été créé en mars pour soutenir les petites entreprises pendant la pandémie et les encourager à conserver leurs employés.

Dans le cadre du programme PPP, les prêts accordés aux restaurants, hôtels et autres petites entreprises se transformeraient en subventions fédérales si les bénéficiaires respectaient un ensemble de conditions, notamment en dépensant le montant du prêt dans le délai requis.

Le sénateur démocrate Ben Cardin a déclaré que Washington avait jusqu'à présent octroyé 4,4 millions de prêts remboursables d'une valeur totale de 510 milliards de dollars. Il l'a qualifié de «bouée de sauvetage» pour les entreprises en difficulté pendant la pandémie.

Il a déclaré que les gymnases, les traiteurs, les musées et autres petites entreprises avaient été particulièrement entravés par l'exigence de huit semaines pour utiliser les prêts et avaient besoin de plus de temps pour respecter les conditions des prêts.

Un total de 659 milliards de dollars a été fourni par le Congrès pour le programme de prêts, qui fait partie d'une aide d'urgence plus large contre les coronavirus totalisant à ce jour environ 3 billions de dollars.

Le Congrès devrait débattre d'une aide supplémentaire dans les semaines à venir, y compris éventuellement davantage de fonds fédéraux pour aider les gouvernements des États et locaux dont les revenus ont chuté dans un contexte de demande accrue de services et de restrictions sociales.

Le projet de loi donne également aux entreprises plus de souplesse pour utiliser les prêts pour payer des dépenses autres que les salaires.

Reportage par Andy Sullivan et Richard Cowan; Montage par Sandra Maler et Peter Cooney

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