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LONDRES (Reuters) – Le gouvernement britannique a défendu sa gestion précoce de l'épidémie de coronavirus après qu'une enquête de Reuters a révélé que ses conseillers scientifiques étaient trop lents pour communiquer au public et aux ministres leurs préoccupations croissantes concernant l'épidémie.

Le Premier ministre Boris Johnson a initialement approuvé une réponse beaucoup plus modeste à l'épidémie que les autres grands pays européens, qui ont pris des mesures plus strictes, bien qu'il ait par la suite approuvé la fermeture effective du Royaume-Uni.

Reuters a rapporté cette semaine que les comités scientifiques qui ont conseillé Johnson n'ont pas étudié en détail, jusqu'à la mi-mars, l'option du type de verrouillage strict adopté tôt en Chine, où la maladie est apparue en décembre.

En observant la Chine imposer son verrouillage, les scientifiques britanniques ont supposé que de telles actions drastiques ne seraient jamais acceptables dans une démocratie comme le Royaume-Uni, a révélé l'enquête Reuters.

Mais Patrick Vallance, le principal conseiller scientifique du gouvernement, a déclaré que la modélisation avait été effectuée assez rapidement pour éclairer efficacement la réaction de la Grande-Bretagne à la pandémie.

"Il n'est pas exact que nous ne l'avons modélisé qu'en mars. Nous l'avons modélisé tout au long du mois de février », a déclaré Vallance lors d'une conférence de presse à Downing Street. «Nous avons modélisé toutes les interventions que vous avez vues.»

Interrogé par Reuters pourquoi les membres du comité de modélisation ont déclaré qu'ils n'avaient pas effectué de modélisation détaillée pour un verrouillage avant mars, Vallance a déclaré: «Je sais ce qui s'est passé, et je viens de vous dire ce qui s'est passé, et la modélisation est venue d'un variété de sources différentes.

Le Royaume-Uni entre dans ce que les scientifiques disent être la phase la plus meurtrière de l'épidémie, avec des décès qui devraient continuer à augmenter au cours du week-end de Pâques.

Le nombre total de décès dans les hôpitaux britanniques dus à COVID-19 a augmenté de 881 pour atteindre 7 978 à 16 h 00 GMT le 8 avril, a annoncé jeudi le gouvernement.

Les procès-verbaux des comités techniques examinés par Reuters indiquent également que presque aucune attention n'a été accordée à l'élaboration d'un programme d'essais de masse.

Après avoir développé un test pour le nouveau virus avant le 10 janvier, les responsables de la santé ont adopté une approche centralisée de son déploiement, en affectant initialement un laboratoire public unique dans le nord de Londres pour effectuer les tests.

Mais au début, aucun plan plus large n'était envisagé pour utiliser des centaines de laboratoires à travers le pays, publics et privés, qui auraient pu être recrutés.

Chris Whitty, le conseiller médical en chef du gouvernement, qui a admis plus tôt cette semaine que le gouvernement aurait dû passer beaucoup plus rapidement aux tests de masse, a déclaré que l'un des problèmes était que le gouvernement voulait être sûr que le test fonctionnait.

"Au départ, nous devions commencer pour nous assurer que le test fonctionnait", a déclaré Whitty lors du briefing de Downing Street jeudi. «Nous devions être confiants à ce sujet, puis cela a été déployé par étapes et continue d'être déployé par étapes.»

Reportage d'Andrew MacAskill, William James et Andy Bruce, écrit par Alistair Smout; édité par Guy Faulconbridge et Stephen Addison