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Le plus récent explorateur robotique de la NASA a atterri en toute sécurité sur Mars après un voyage de près de 300 millions de kilomètres qui a commencé sur une rampe de lancement en Floride.

Le rover Perseverance de l’agence a atterri sur la planète rouge à 15 h 55 HNE jeudi, mettant fin aux «sept minutes de terreur» qui ont vu une entrée atmosphérique enflammée et une descente assistée par parachute. Le mécanisme d’atterrissage du rover a ensuite tiré huit retrorockets pour ralentir et le guider vers un point d’atterrissage approprié avant d’utiliser des cordes en nylon pour l’abaisser sur la surface.

« Touchdown confirmé! La persévérance est en toute sécurité à la surface de Mars, prête à commencer à rechercher les signes de la vie passée », s’est exclamé Swati Mohan, ingénieur de la NASA.

Tout compte fait, la manœuvre d’atterrissage unique a réussi à ralentir la persévérance de milliers de miles à l’heure à seulement 1,7 mph au toucher des roues. Et en raison d’un retard de 11 minutes dans les transmissions de la Terre à Mars, le rover a tout fait tout seul – aucune intervention humaine n’était possible.

Le rover Perseverance atterrit avec succès sur Mars, une étape clé dans la recherche de signes de vie par la NASA

Les responsables de mission du Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie ont rapidement reçu des données des satellites de Mars et du rover lui-même confirmant un bon toucher des roues, y compris les premières images de Perseverance: des scènes d’un paysage désolé et poussiéreux qui semble dangereux pour l’homme mais plein de potentiel pour ce scientifique -explorateur.

Le rover Perseverance atterrit avec succès sur Mars, une étape clé dans la recherche de signes de vie par la NASA

«Nous l’avons compris. Nous y sommes», a déclaré l’ingénieur en chef du JPL Rob Manning, qui a travaillé sur les atterrissages sur Mars pendant des décennies, après l’atterrissage. « C’est tellement excitant et l’équipe est hors d’elle-même. C’est tellement surréaliste. Tant de choses se sont déroulées là-dessus. »

Quelques minutes seulement après l’atterrissage, Perseverance a continué à envoyer image après image depuis ses caméras de navigation de détection des dangers. Manning a également confirmé que les équipes savaient exactement où le rover a atterri bien avant la date prévue.

« C’est un signe que la NASA fonctionne », a déclaré Manning. « Lorsque nous mettons nos bras ensemble et nos mains ensemble et notre cerveau ensemble, nous pouvons réussir. C’est ce que fait la NASA et c’est ce que nous pouvons faire en tant que pays. »