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Le « roi philosophe » de la percussion entame son prochain chapitre

SAN DIEGO — Depuis sa création, en 1976, « Psappha » de Iannis Xenakis est au cœur du répertoire des percussions solistes.

Non pas qu’il y ait vraiment de la concurrence : lors de sa création, un répertoire pour percussion solo existait à peine. Mais “Psappha” a secoué le champ naissant avec sa tension entre instrumentation souple et rythme rigoureux, entre rythmes austères et couleurs kaléidoscopiques. La pièce de 14 minutes, dans laquelle le joueur préside un éventail tentaculaire, est apparue comme une abstraction étonnamment moderne d’un ancien rituel, oscillant entre sobre et extatique.

Steven Schick a réussi l’équilibre précaire entre ces deux qualités alors qu’il enregistrait la dernière minute palpitante un récent après-midi dans un studio du campus de l’Université de Californie ici, où il enseigne depuis 1991.

“Même mon moi de 20 ans n’aurait pas pu faire ça”, a déclaré un Schick souriant, 68 ans, sur les haut-parleurs de la salle de contrôle quand il a eu fini. “C’était plutôt bien.”

Réputé pour l’aisance et la lucidité avec lesquelles il manie l’intensité polyphonique du morceau, Schick l’avait déjà enregistré pour un recueil de Xenakis sorti en 2006. Mais cette nouvelle prise fera partie de « Weather Systems », un projet de multialbum reprenant ses dernières réflexions sur une œuvre qu’il a commandée pendant près d’un demi-siècle. Le premier épisode, “A Hard Rain”, qui compile certaines des pièces fondamentales qu’il a apprises à ses débuts en tant que musicien, est sorti vendredi.

La série pourrait sembler, à première vue, comme un adieu nostalgique à ces œuvres. Après tout, comme l’ont clairement montré sa sueur et sa respiration haletante à la fin de la session d’enregistrement, la percussion est, plus que la plupart des créations musicales instrumentales, un jeu de jeune.

Mais après une incursion dans la direction d’orchestre – son mandat à la tête du La Jolla Symphony and Chorus, qui a commencé comme une sorte d’alouette et a duré 15 ans, se termine en juin – Schick se concentre à nouveau sur la performance en solo.

“Mon jeu de percussion a été sauvé en commençant à diriger”, a-t-il déclaré dans une interview sur le patio de sa maison à La Jolla. « Le répertoire n’est pas si vaste. ‘Psappha’ j’ai joué mille fois. J’étais donc vraiment sur le point de m’épuiser.

C’était un renouveau cimenté pendant la pandémie.

« Je n’ai pas manqué de diriger, dit-il. « Et en fait, l’enseignement en personne ne me manquait même pas vraiment. Je n’ai certainement pas manqué de donner des concerts. Mais c’était comme une démangeaison à l’entraînement. J’avais l’impression d’avoir 19 ou 20 ans : ne pas apprendre ces morceaux parce que j’avais un concert, juste le faire parce que je le voulais.

«Weather Systems», alors, est en partie manuel, en partie album, en partie journal de verrouillage, en partie communion avec son moi plus jeune, en partie accumulation de nouvelles œuvres. Regardant son passé et esquissant son avenir, il se veut le magnum opus d’un personnage que le compositeur Michael Gordon a appelé « le roi philosophe de la musique à percussion ».

Schick est né dans l’Iowa, grandissant d’abord dans la ferme de sa famille, puis dans une petite ville voisine. (“A Hard Rain” fait allusion aux précipitations qui obsèdent chaque agriculteur, ainsi qu’au déluge de la pandémie.)

“Le professeur d’orchestre de l’école élémentaire a envoyé à la maison une liste d’instruments pour que les parents décident ce que leurs enfants joueraient”, a-t-il déclaré. « Et au sommet se trouvaient ceux que je voulais : le violon et le cor français avaient un son un peu exotique. Mais tout en bas, il y avait des tambours, avec un astérisque indiquant que les parents n’avaient pas à acheter les tambours, juste les baguettes. Et ma mère était frugale ; J’étais l’aîné de cinq enfants.

Il est donc devenu batteur, jouant dans des fanfares et quelques groupes de rock ‘n’ roll. La musique classique qu’il connaissait venait de sa mère, une talentueuse pianiste amateur. Elle l’a emmené voir le New York Philharmonic en tournée – Seiji Ozawa dirigeant “La Mer” de Debussy.

“Et j’ai pensé, Whoa”, se souvient Schick. “Je savais juste que ce n’était pas la fanfare.”

Envisageant de devenir médecin (l’aspiration de son père avant l’agriculture), Schick a rapidement été transféré à l’Université de l’Iowa, où un afflux d’argent de la Fondation Rockefeller avait établi un foyer improbable de musique contemporaine. Lorsque le pianiste James Avery, un membre de la faculté, lui a demandé de travailler avec lui sur « Kontakte » de Stockhausen — un long classique électroacoustique rauque créé à la fin des années 1950 — Schick a été plongé au cœur de la musique expérimentale.

“C’était le moment où il n’y avait pas de retour en arrière”, a-t-il déclaré.

Doté d’un talent et d’une éthique de travail qui lui ont permis de mémoriser d’énormes quantités de musiques complexes, Schick s’est rapidement fait remarquer par ses performances magnétiques et théâtrales, remarquables tant par le mouvement, presque chorégraphique dans son élégance fluide, que par le son.

“Il faut imaginer les années 1980”, a déclaré Gordon, l’un des trois compositeurs qui ont fondé le collectif Bang on a Can. « Les gens sont venus sur scène pour jouer de la musique contemporaine avec de la musique collée sur d’énormes morceaux de carton. C’était : « Je fais un travail très sérieux ; C’est très difficile; cette musique est très compliquée.’ Et Steve, depuis le début, ce qui a vraiment choqué tout le monde, c’est qu’il a décidé qu’il ne jouerait rien à moins qu’il ne le joue de mémoire. Et une fois qu’il a été libéré de l’obligation d’avoir la musique, c’est un interprète incroyablement dynamique.

Bang on a Can l’a amené comme membre fondateur de son ensemble de chambre All-Stars, un nouveau défi pour un spécialiste du solo. S’établissant à San Diego, où il a transformé sa classe d’étudiants diplômés en l’ensemble itinérant Red Fish Blue Fish, il a continué à être le rare artiste également intéressé par les enchevêtrements complexes de Brian Ferneyhough et Charles Wuorinen; l’épargne illimitée de Morton Feldman et John Cage ; et les inflexions rock post-minimalistes de Gordon et de sa cohorte.

Tous ces styles sont réunis dans « The Percussionist’s Art », son livre de 2006 qui est une sorte de mémoire en musique : poétique et réfléchi, mais sans lésiner sur des conseils détaillés mesure par mesure pour ses collègues interprètes.

“Il a écrit sur ces pièces de la même manière que j’entendrais des pianistes parler des pièces classiques de leur répertoire”, a déclaré Ian Rosenbaum, membre du quatuor Sandbox Percussion. «Il ne parlait pas d’eux en termes de bâtons et de choses techniques; il parlait d’eux en termes de sentiments et d’émotions. C’était une dimension d’interprétation que je n’avais jamais vraiment envisagée auparavant.

Schick a développé une réputation de joueur dont la technique pouvait gérer n’importe quel obstacle. « Tout compositeur raisonnable penserait : c’est Steve Schick ; il peut jouer n’importe quoi; Je vais juste écrire une pièce maîtresse virtuose, et tout ce qui me vient à l’esprit », a déclaré John Luther Adams, un ami proche et collaborateur, qui a écrit la suite « The Mathematics of Resonant Bodies » pour Schick en 2002.

“J’ai fait exactement le contraire”, a poursuivi Adams. « Je lui ai donné ce morceau qui demande une sorte de virtuosité Butô, cette virtuosité quasi figée du ralenti.

Schick, bien sûr, l’a pris dans la foulée et l’a fait sien, comme il le fait avec presque tous les défis musicaux. N’ayant pas assez de mains pour un vieux morceau de Bang on a Can, il a compris qu’il pouvait attacher des grelots à ses chevilles et danser le rôle.

Il a filmé des performances sans public dans la toundra arctique et dans les montagnes brumeuses du Canada et, il y a quatre ans, a dirigé l’Orchestre symphonique de San Diego dans une interprétation émouvante de “Inuksuit” d’Adams à la frontière américano-mexicaine, avec des musiciens des deux côtés. Il jouera cet automne dans l’épique et glacial « Monochromatic Light (Afterlife) » de Tyshawn Sorey au Park Avenue Armory, après avoir participé à la première à la Rothko Chapel de Houston en février.

“Weather Systems” sort sur le label Islandia Music Records, fondé par la violoncelliste Maya Beiser, une autre amie proche et cofondatrice des Bang on a Can All-Stars. “Je savais que je voulais faire un gros projet avec Steve”, a-t-elle déclaré. “Cela a parfaitement fonctionné qu’il était à ce moment de sa carrière où il voulait se recentrer sur son travail en solo.”

Une collaboration avec l’ingénieur du son Andrew Munsey, “A Hard Rain” est une musique méditative de deux heures, avec la résonance sombre d’une grotte – et, dans “Ursonate” de Kurt Schwitters, un déluge de babillage Dada. La prochaine étape sera un épisode de pièces de type radio pour percussionniste parlant par George Lewis, Vivian Fung, Pamela Z et Roger Reynolds.

Et, plus loin dans le futur, un album incluant “Psappha”. Le nouvel enregistrement de Schick recrée la situation de son studio de pratique sur le campus pendant la pandémie, lorsque l’espace limité signifiait que des gongs suspendus entouraient sa configuration pour les Xenakis. Le résultat est un scintillement à peine audible mais palpable autour des rythmes qui saigne dans les pauses – une subtile accentuation de la nature rituelle de la pièce et un enregistrement indélébile de la vie de Schick au cours des deux dernières années.

“Steve est vraiment le dieu d’un certain type de jeu de percussion”, a déclaré Sarah Hennies, une joueuse et compositrice qui a étudié avec lui à San Diego. « La musique de ‘Psappha’ est extatique, transportante et puissante. Mais la façon dont Steve le joue, on n’a pas l’impression qu’il se vante, ce que beaucoup de gens veulent faire.

Et Schick n’en est devenu que plus économe dans ses gestes, dans la répartition de son énergie.

“Tous ces solos de percussion de cette période ont été écrits pour de jeunes acrobates”, a-t-il déclaré à propos de la collection “Hard Rain”. “Donc, la question est, qu’est-ce qu’un corps vieillissant, mais un corps plus expérimenté, a à offrir ? Et il s’avère que je suis un meilleur joueur que je ne l’étais. Je ne perds pas de temps.