Le Real Salt Lake de la MLS, sans propriétaire, manager ou joueur vedette, est devenu l’équipe du destin des séries éliminatoires

Il y a eu des équipes outsiders lors des éliminatoires de la Coupe MLS 2021, puis il y a le Real Salt Lake. Vous seriez pardonné si vous n’aviez pas prédit qu’ils iraient aussi loin — s’il vous plaît, pardonnez-nous, Utahans.

Dire que le parcours de RSL vers la finale de la Conférence Ouest de la MLS samedi est cahoteux serait un euphémisme. Salt Lake n’a pas de manager permanent après le départ brutal de Freddy Juarez en août pour accepter un poste d’assistant avec les Sounders de Seattle – une rétrogradation considérée comme une avancée devrait illustrer le désarroi du club. RSL n’a pas vraiment de propriétaire non plus ; Dell Loy Hansen a été contraint de mettre le club en vente l’année dernière au milieu d’accusations de racisme et de promotion d’une culture toxique. MLS a ensuite repris le processus de vente, mais aucun accord n’a été finalisé.

« Cette dernière année m’a semblé cinq ans », Le président par intérim de RSL, John Kimball, a déclaré après que le club a passé son an d’être à vendre.

Le manque de certitude au sein de l’organisation s’est répercuté sur un produit sur le terrain qui a semblé loin d’être convaincant. Si peu convaincant, en fait, qu’avant le début des séries éliminatoires CinqTrenteHuit a projeté une chance à long terme de 9% pour RSL d’atteindre la finale de la Conférence Ouest de samedi contre les Timbers de Portland.

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« Nous fermons juste quelques bouches au fur et à mesure et nous adorons ça, mec », a déclaré le gardien de la RSL, David Ochoa. Podcast Futbol Americas d’ESPN. « Nous sommes dans une bonne position en ce moment. Nous sommes confiants. Je pense que nous allons encore obtenir un autre résultat samedi contre Portland. »

RSL prouve peut-être que les experts et les modèles de projection sont faux, mais il est facile de voir d’où vient tout le doute. Salt Lake a à peine réussi à se frayer un chemin dans les séries éliminatoires en premier lieu, ayant besoin d’un but à la 95e minute de Damir Kreilach le jour de la décision juste pour obtenir la dernière place en séries éliminatoires de la Conférence de l’Ouest. Oh, et dans ce match, l’arbitre a raté un penalty évident contre RSL qui les aurait probablement laissés sous la ligne des séries éliminatoires.

Ensuite, lors du premier tour des séries éliminatoires, RSL a perdu la vie et n’a enregistré aucun tir contre Seattle – pas un tir au but, juste un tir, point final. Ils ont à peine reniflé un tir, obtenant un seul coup de pied de coin et ne croisant le ballon que sept fois dans tout le match, ce qui est allé en prolongation. Le match s’est terminé 0-0 et d’une manière ou d’une autre, RSL a avancé aux tirs au but. Les Sounders avaient été touchés par des blessures et jouaient leur pire football de l’année au mauvais moment, mais RSL n’avait apparemment pas d’affaire à faire en séries éliminatoires après cette horrible performance à essayer de ne pas perdre.

« Nous pensons qu’il n’y a pas de meilleure mentalité que d’avoir zéro tir et de toujours gagner », a déclaré par la suite Ochoa, l’un des principaux antagonistes de la ligue, se délectant de l’absurdité de cela.

Mais alors quelque chose de remarquable s’est produit. Peut-être que c’était « faire semblant jusqu’à ce que vous y arriviez », ou peut-être que RSL, après son parcours peu orthodoxe à travers les séries éliminatoires, a commencé à croire qu’il était destiné à une plus grande récompense à la fin de cette corvée d’un an. Quoi qu’il en soit, lors d’une demi-finale de la Conférence Ouest sur la route contre le Sporting Kansas City et devant le célèbre Cauldron des fans, RSL a joué comme une équipe qui croyait en elle-même.

Contre une équipe SKC qui, joueur pour joueur et dollar pour dollar, devrait être la meilleure, RSL a joué pour gagner. Ils avaient plus de possession, plus de passes, plus de touches, plus d’attaques réussies, plus de centres, plus de tirs, plus de buts attendus – plus de tout ce que vous attendez d’une équipe qui dominait. RSL est revenu après avoir perdu un but pour gagner 2-1.

Pendant tout ce temps, Salt Lake manquait à l’un de ses deux meilleurs joueurs offensifs, Albert Rusnak, en raison d’un test COVID-19 positif. Retirez Rusnak, le joueur le plus cher du club, de l’équation, et la liste de RSL a le coût global le plus bas de toute la MLS, selon les informations sur les salaires de la MLS Players Association. Le Sporting KC, quant à lui, figure dans la moitié supérieure des formations les plus chères de la ligue.

« Le point culminant de tout ce qui s’est passé au cours de la saison nous a préparés mentalement et tactiquement pour des moments comme ce soir », a déclaré l’entraîneur-chef par intérim Pablo Mastroeni à propos de la victoire contre le SKC. « Les gars ont marqué un but et, loin de chez eux, il est facile de se détacher et de le poursuivre. Mais nous avons gardé le cap.

Un peu de mérite revient à Mastroeni, qui a pris le relais après le départ de Juarez. À l’approche des séries éliminatoires, Mastroeni a abandonné ses idées fantaisistes et est devenu plus pratique pour éviter les éruptions déséquilibrées qui étaient devenues trop courantes au cours de la dernière ligne droite de la saison régulière. Il est passé d’une formation 3-5-2 ouverte à quelque chose de plus défensif qui a rendu RSL beaucoup plus difficile à battre.

Mais la star des séries éliminatoires de l’équipe jusqu’à présent a été son gardien de but, Ochoa, avec les arrières centraux Justen Glad et Marcelo Silva jouant également des rôles clés. Cela dit quelque chose sur la course de RSL que les joueurs défensifs ont été des héros pour l’équipe, malgré l’attaquant Bobby Wood marquant le vainqueur du match contre le Sporting. Leurs joueurs de banc, dont Wood et Justin Meram, méritent le mérite d’avoir gardé RSL dans les matchs, et cela pourrait bien figurer dans le match de samedi à Portland.

Maintenant, la question persistante est de savoir jusqu’où RSL peut aller plus loin. S’ils battent les Timbers – toujours un gros si – ils sont en Coupe MLS (11 décembre, 15 h HE ; diffusion en direct sur ABC), et peut-être qu’ils peuvent s’inspirer un peu du Washington Spirit de la NWSL.

Aucune équipe n’a fait face à plus de chaos public que le Spirit cette année – un entraîneur abusif que la ligue a dû interdire parce que le PDG de Spirit a refusé de le licencier, une bataille de propriété publique dans laquelle les joueurs ont exigé la vente du propriétaire majoritaire et plusieurs forfaits de match dus à une épidémie de COVID-19. À travers le chaos, le Spirit a remporté la finale de la NWSL, devenant le champion le plus improbable que l’on puisse imaginer.

RSL a maintenant la possibilité d’offrir un champion alternatif le plus improbable, et peut-être que le dysfonctionnement peut devenir la nouvelle formule gagnante.

Le chemin de Salt Lake vers le chaos a commencé l’année dernière lorsque Hansen a bizarrement protesté contre l’injustice raciale à son sujet, provoquant la colère des fans et des joueurs. Puis vinrent les allégations selon lesquelles Hansen avait fait des commentaires racistes et offensants pendant des années et favorisé une atmosphère de club toxique pour les minorités raciales et les femmes.

Alors que le Houston Dynamo et l’Orlando City ont été vendus à de nouveaux propriétaires cette année, RSL reste dans les limbes, son avenir n’étant pas clair. Cela fait 15 mois qu’il a été annoncé que Hansen vendrait l’équipe. La MLS a la curieuse pratique de remettre des trophées aux propriétaires d’équipes lorsqu’ils remportent des championnats, et si RSL fait l’impensable et gagne tout, on ne sait pas à qui le commissaire de la MLS Don Garber les donnerait. Peut-être que cela peut aller directement aux joueurs – après tout, ils l’auraient mérité.

RSL avançant devant les Timbers est toujours le plus long des tirs lointains. Il ne reste que quatre équipes dans les séries éliminatoires de la MLS, et FiveThirtyEight ne donne toujours à RSL que 8% de chances de remporter le trophée, le reste des chances étant partagé à parts égales par les trois autres équipes. Mais Salt Lake a déjà défié les probabilités à deux reprises.

Comme Mastroeni l’a dit un jour : « Les statistiques perdront face à l’esprit humain tous les jours de la semaine. Que ce soit l’esprit ou la bénédiction des dieux du football contrôlant leur destin, quelque chose se passe avec cette équipe RSL qui, sur le papier, ne devrait pas encore être debout – et c’est assez remarquable.

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