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NEW YORK (Reuters) – Le financier américain Jeffrey Epstein a été inculpé de trafic à des fins sexuelles lundi, alors que les procureurs l'avaient accusé d'avoir attiré des dizaines de filles de 14 ans à son domicile à New York et en Floride et de les payer pour des actes sexuels.

Le procureur général américain Epstein a attiré des mineures dans ses demeures pour des actes sexuels

PHOTO DE DOSSIER: Jeffrey Epstein est montré dans cette photo non datée du département de la police de la Floride. REUTERS / Département des services répressifs de la Floride / Document distribué via Reuters / Fichier photo

Un acte d’accusation non scellé devant un tribunal fédéral à Manhattan a déclaré que Epstein, 66 ans, "avait recherché intentionnellement des mineurs et savait que nombre de ses victimes avaient en fait moins de 18 ans, notamment parce que, dans certains cas, des victimes mineures lui avaient expressément indiqué leur âge".

Epstein a déclaré lors de précédentes audiences que ses rencontres avec des victimes présumées étaient consensuelles et qu'il pensait avoir 18 ans au moment où elles se sont produites.

L’acte d’accusation accusait Epstein d’un chef de trafic sexuel et d’un chef de complot de trafic sexuel.

Son avocat, Jack Goldberger, a déclaré avant que l'acte d'accusation ne soit rendu public qu'Epstein plaiderait non coupable.

Reconnu pour ses relations avec les politiciens et les membres de la royauté, l’ancien gestionnaire de fonds de couverture a fait l’objet d’une enquête en 2005 après que la police de Palm Beach, en Floride, eut reçu des informations selon lesquelles il aurait agressé sexuellement des mineurs dans sa maison.

Epstein a été arrêté samedi soir et devrait comparaître devant un tribunal fédéral lundi pour entendre les charges retenues contre lui, couvrant une période allant au moins de 2002 à 2005.

Plus tôt affaire

Il y a dix ans, Epstein avait évité des accusations similaires en Floride dans le cadre d'un accord de plaidoyer.

En 2007, Epstein faisait face à un éventuel acte d'accusation fédéral pour avoir abusé sexuellement de douzaines de filles entre 1999 et 2007, incitant d'autres à les maltraiter et en payant les employés pour qu'ils lui amènent des victimes, selon les documents déposés par la cour.

Cependant, Epstein a conclu un accord dans lequel il a plaidé coupable à une accusation de prostitution moins grave dans l'État de Floride. Il a purgé une peine de 13 mois d'emprisonnement dans une prison du comté, au cours de laquelle il a été autorisé à sortir pendant la journée pour se rendre à son bureau.

Les procureurs impliqués dans cet accord comprenaient Alex Acosta, alors procureur américain du district sud de la Floride et désormais secrétaire du Travail du président Donald Trump.

Une porte-parole du ministère du Travail a refusé dimanche de commenter l'arrestation d'Epstein.

EPSTEIN RECHERCHE UNE «FOURNITURE STABLE» DE FILLES

Selon l'acte d'accusation, Epstein recruterait dans un premier temps des victimes pour leur fournir des «massages» qu'elles effectueraient nues ou partiellement nues.

Les procureurs ont déclaré que les rencontres revêtiraient un caractère de plus en plus sexuel, avec parfois des contacts indirects avec les organes génitaux des victimes. Epstein se masturberait normalement et demanderait aux victimes de le toucher pendant qu'il le faisait.

Epstein aurait également payé des filles pour qu'elles recrutent de nouvelles filles, afin de «garantir un approvisionnement constant de nouvelles victimes à exploiter».

L’acte d’accusation indiquait également que trois employés non identifiés, un à Manhattan et deux à Palm Beach, avaient aidé Epstein en organisant certaines de ses rencontres sexuelles.

ANCIENNE AFFAIRE CRITIQUE

Plusieurs accusateurs d’Epstein avaient contesté devant les tribunaux son accord conclu avec la Floride, affirmant qu’ils n’avaient pas eu la possibilité de donner leur point de vue, violant ainsi la loi fédérale sur les droits des victimes de la criminalité.

En février de cette année, un juge de district américain en Floride a accepté, concluant que l’accord violait la loi.

Même dans ce cas, le ministère américain de la Justice a déclaré devant un tribunal le mois dernier qu'il n'y avait aucune raison d'annuler l'accord.

Les démocrates à la Chambre des représentants des États-Unis ont interrogé M. Acosta au sujet de son rôle en avril, lors d’une audience devant le sous-comité des crédits de la Chambre sur une question de budget courant.

FILE PHOTO: Une résidence du financier Jeffrey Epstein est présentée à Palm Beach, Floride, États-Unis, le 14 mars 2019. Photo prise le 14 mars 2014. REUTERS / Joe Skipper / File Photo

Acosta a répondu que la traite des êtres humains était «un problème extrêmement important» et a déclaré que les efforts de son bureau avaient permis à Epstein d’être condamné à une peine de prison et d’être enregistré comme délinquant sexuel.

«Je comprends la frustration», a déclaré Acosta au sous-comité. "Je pense qu'il est important de comprendre qu'il allait s'en sortir sans peine de prison ni restitution. C'est le travail de notre bureau qui l'a conduit à aller en prison. "

Un bureau du ministère de la Justice enquête pour déterminer si des avocats du gouvernement ont commis une faute professionnelle dans l'affaire Epstein.

Reportage de Brendan Pierson à New York; écrit par Jonathan Stempel; édité par Noeleen Walder et Grant McCool

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