Le prochain gros problème de Big Tech pourrait venir de personnes comme «  M. Sweepy ‘

Google est confronté à des affaires antitrust de la part du principal responsable de la concurrence en Europe, du ministère de la Justice et des procureurs généraux de plus de 30 États et territoires.

Ensuite, il y a les poursuites intentées par des gens comme M. Sweepy.

L’opérateur d’un site Web appelé Sweepstakes Today, M. Sweepy – un surnom utilisé par Craig McDaniel – dit que Google a utilisé son pouvoir sur la publicité en ligne pour purger son site Web. En décembre, il a intenté une action en justice contre Google, affirmant qu’il avait droit à des dommages-intérêts «substantiels».

Son cas est l’un de ce qui devrait être une multitude de poursuites privées antitrust découlant des affaires gouvernementales contre Google et Facebook.

Déjà, plus de 10 poursuites faisant écho aux affaires fédérales et étatiques ont été déposées contre l’un ou les deux géants de la Silicon Valley ces derniers mois. Beaucoup d’entre eux s’appuient sur des preuves mises au jour par les enquêtes gouvernementales. Le mois dernier, par exemple, une entreprise de médias de Virginie-Occidentale a poursuivi Google et Facebook, arguant que les entreprises technologiques avaient travaillé ensemble pour monopoliser le marché de la publicité numérique. Ses avocats ont abondamment cité les preuves des affaires gouvernementales.

Les experts juridiques disent que de nombreuses autres poursuites devraient être déposées cette année.

Les poursuites ajoutent à la pression juridique croissante sur les entreprises technologiques. Des responsables fédéraux et étatiques ont intenté trois poursuites contre Google, affirmant qu’il maintenait illégalement des monopoles dans la recherche et le marché de la publicité en ligne. Des poursuites intentées contre Facebook par la Federal Trade Commission et un groupe d’États pourraient chercher à démanteler l’entreprise.

En cas de succès, les poursuites privées pourraient être coûteuses pour Facebook et Google. Les sociétés travaillent avec des millions d’annonceurs et d’éditeurs chaque année, et Google héberge des applications de nombreux développeurs, ce qui signifie qu’il existe de nombreux justiciables potentiels. Les dommages pourraient être importants. Après que les États-Unis aient poursuivi Microsoft pour violations des lois antitrust il y a une génération, la société payé 750 millions de dollars pour régler avec AOL, à ce moment-là, le propriétaire du navigateur Netscape, qui était au cœur du dossier du gouvernement.

«Il y a pas mal de bousculades en cours et les gens essaient de déterminer quelles poursuites privées pourraient réussir et comment les amener», a déclaré Joshua Davis, professeur à la faculté de droit de l’Université de San Francisco.

Facebook a refusé de commenter les poursuites. Julie Tarallo McAlister, une porte-parole de Google, a déclaré dans un communiqué que la société se défendrait contre ces allégations.

«À l’instar d’autres réclamations que les tribunaux ont rejetées dans le passé, ces plaintes tentent de remplacer le litige par la concurrence sur le fond», a-t-elle déclaré.

Les poursuites privées suivent celles du gouvernement pour une raison simple: les régulateurs ont des avantages distincts lorsqu’il s’agit d’obtenir des preuves. Les enquêteurs fédéraux et étatiques peuvent collecter des documents internes et interroger les dirigeants avant de déposer une plainte. En conséquence, leurs plaintes sont remplies de connaissances d’initiés sur les entreprises. Les particuliers ne peuvent rechercher ce type de preuves qu’après avoir intenté des poursuites.

Si les affaires gouvernementales aboutissent contre Google ou Facebook au procès, la victoire est susceptible de renforcer les poursuites privées, ont déclaré des experts. Les avocats pourraient considérer ces victoires comme des preuves que l’entreprise a enfreint la loi et se diriger rapidement vers leur objectif principal: obtenir des dommages-intérêts.

Les personnes qui portent plainte contre les géants de la technologie comprennent les éditeurs, les annonceurs et les utilisateurs.

Sweepstakes Today, le site géré par M. McDaniel, regroupe des concours de prix de partout au pays. Ses revenus proviennent de la publicité qui est vendue en partie par Google, selon le procès de M. McDaniel, qui demande le statut de recours collectif.

Pendant des années, le site Web a généré environ 150 000 dollars de revenus annuels et a réalisé des bénéfices, selon la plainte. Mais ses revenus ont chuté depuis 2012, une chute que le costume attribue à la domination de Google dans la publicité en ligne.

M. McDaniel, qui signe certains de ses messages publics comme «M. Sweepy », a déclaré sur une page GoFundMe qu’il a créée pour aider à couvrir les coûts d’exploitation du site, que ses revenus avaient« chuté comme une pierre »et qu’il pourrait faire faillite. Il a déclaré que Google avait également nui à ses revenus en classant son site comme un lieu de jeux d’argent en ligne, ce qui l’avait amené à recevoir des annonces de qualité inférieure.

« Comme Google a littéralement pris le contrôle d’Internet, il est presque impossible pour les entreprises d’opérer dans ce domaine sans utiliser un service Google, se soumettant ainsi aux règles et politiques arbitraires de Google », a déclaré John Herman, l’avocat de M. McDaniel, dans un communiqué. .

Parmi les autres éditeurs qui ont récemment déposé des plaintes antitrust contre Google, citons le site Web de paroles Genius – qui a poursuivi Google en 2019 en invoquant son utilisation des données de paroles de Genius dans les résultats de recherche, pour que son cas soit rejeté – et le magazine progressiste The Nation. Les deux sont parmi les plaignants dans une action en justice déposée par le cabinet d’avocats Boies Schiller Flexner qui sollicite le statut de recours collectif. Un autre cabinet d’avocats de premier plan, Berger Montague, a également déposé une plainte contre Google au nom d’éditeurs.

Patrick Madden, actionnaire de Berger Montague, et Mark Mao, associé de Boies Schiller Flexner, ont refusé de commenter.

L’une des poursuites émanant des annonceurs a été intentée par l’exploitant de WineClubReviews.net, qui affirme que Facebook a abusé de son pouvoir de facturer des prix plus élevés pour les publicités.

D’autres procès représentent des particuliers qui utilisent le réseau social. Certains utilisateurs affirment que Facebook peut utiliser leurs données personnelles sans les indemniser de manière adéquate, car il a le pouvoir d’un monopole.

Les énormes revendications du gouvernement contre Facebook ont ​​aidé à persuader les plaignants potentiels qu’ils pourraient avoir une affaire gagnante, même contre de grandes entreprises comme Google et Facebook.

«Je pense que cela ajoute de la crédibilité aux allégations», a déclaré Tina Wolfson, une avocate californienne qui a intenté une action en justice privée contre Facebook.

Mais les avocats intentant des poursuites sont également confrontés à des difficultés. Les entreprises technologiques ont des armées d’avocats pour se défendre contre les poursuites. Ils peuvent essayer de forcer les affaires à aller à l’arbitrage, où chaque réclamation individuelle serait évaluée seule plutôt que dans un grand groupe, plutôt que d’être jugée. Et la loi inclut des limites sur lesquelles les citoyens privés peuvent intenter des poursuites pour violations des lois antitrust.

Il peut également être difficile de calculer les paiements. Les géants de la technologie offrent généralement leurs produits gratuitement aux utilisateurs, et il peut être difficile de calculer l’argent hypothétiquement perdu par un annonceur ou un éditeur.

Pourtant, les gains potentiels sont importants, compte tenu de la taille des entreprises technologiques.

«Vous parlez de milliards de dollars comme, au moins, une responsabilité potentielle», a déclaré M. Davis de l’Université de San Francisco.

La promesse de liquidités pourrait attirer le nombre croissant d’entreprises et d’individus qui affirment que les géants de la technologie ont abusé de leur domination.

Dans une mise à jour d’avril de sa page GoFundMe, M. McDaniel a déclaré que le site Web de son concours souffrait pendant la pandémie.

«Nous perdons de l’argent et j’espère sincèrement pouvoir demander votre aide», a-t-il déclaré. Jusqu’à présent, la page a recueilli environ 4 000 $ sur son objectif de 25 000 $.