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(Reuters) – Avocats d'un ancien Apple Inc (AAPL.O), mardi, un dirigeant tentera de convaincre un juge sceptique d'un principe fondamental de la culture des startups technologiques – que les employés peuvent planifier une entreprise concurrente tout en restant dans un emploi.

Le procès Apple teste si un employé peut planifier le démarrage d'un rival pendant qu'il est sur la paie

PHOTO DE FICHIER: Le logo Apple Inc. est vu accroché à l'entrée de l'Apple Store sur la 5e Avenue à Manhattan, New York, États-Unis, le 16 octobre 2019. REUTERS / Mike Segar / File Photo

Le procès d'Apple contre un ancien dirigeant de puce devenu rival aura des implications pour les employés de toute la Californie qui envisagent de se lancer seuls et de créer les startups qui stimulent les affaires et la culture technologiques.

La politique publique de longue date de la Californie favorise la mobilité des employés contrairement aux États qui autorisent de solides accords de non-concurrence. Cette position a permis aux «huit traîtres» qui ont quitté leur emploi au Shockley Semiconductor Laboratory pour un rival à la fin des années 1950 et qui ont finalement donné naissance à des dizaines d'entreprises, dont Intel Corp (INTC.O).

Apple a intenté une action en justice devant la Cour supérieure du comté de Santa Clara contre Gerard Williams III, qui a quitté la société l'année dernière après plus de neuf ans en tant qu'architecte en chef des processeurs personnalisés qui alimentent les iPhones et iPads pour démarrer Nuvia Inc, qui conçoit des puces pour les serveurs.

Le juge Mark H. Pierce a rendu la semaine dernière une décision provisoire autorisant le procès mais empêchant Apple de demander des dommages-intérêts punitifs. Pierce décidera après une audience mardi de rendre sa décision définitive.

Apple a poursuivi Williams en août, alléguant qu'il avait violé un accord de propriété intellectuelle et un devoir de loyauté envers l'entreprise en planifiant son nouveau démarrage pendant son temps chez Apple, passant des heures au téléphone avec des collègues qui ont finalement rejoint l'entreprise.

Apple a refusé de commenter l'affaire. Par l'intermédiaire d'un porte-parole, Williams a refusé de commenter. Apple ne poursuit ni Nuvia ni aucun des cofondateurs de Williams et n'a allégué aucun vol de propriété intellectuelle ou de secret commercial.

Selon une copie de l'accord de Williams joint par Apple à sa plainte, le contrat stipulait que Williams "ne planifiera ni n'engagera aucun autre emploi" qui soit en concurrence avec Apple ou directement lié à l'entreprise.

Dans un dossier déposé en novembre, Williams a fait valoir que le contrat d'Apple était inapplicable car la loi californienne autorise les employés à se préparer à concurrencer tout en restant dans leur emploi actuel.

Même en Californie, il y a des limites, a déclaré Cliff Palefsky, un éminent procureur de l'emploi basé à San Francisco. Les travailleurs peuvent établir des plans pour un concurrent sur leur propre temps, mais le recrutement de collègues sur le temps de l'entreprise "devient un peu risqué."

Dans sa décision provisoire, Pierce a écrit qu’un employé n’est pas autorisé à planifier et à se préparer à créer une entreprise compétitive avant la cessation de ses fonctions s’il le fait en fonction du temps de son employeur et avec les ressources de l’employeur.

L'affaire dépendra probablement des faits spécifiques de la planification de Williams pour Nuvia, a déclaré Palefsky. Étant donné que le travail dans les emplois technologiques modernes s'en tient rarement aux heures d'ouverture traditionnelles, il peut être difficile de démêler si les appels ont été passés pendant le temps de l'entreprise ou pendant le temps personnel.

"Cette phrase – que vous ne pouvez pas prévoir de concurrencer – soulève une question très intéressante de savoir si (le contrat d'Apple) viole l'ordre public et si les tribunaux vont le faire respecter", a-t-il déclaré. "Cela va être quelque chose de révolutionnaire, d'une manière ou d'une autre."

Le tribunal n'a pas fixé de date de procès.

Reportage de Stephen Nellis à San Francisco; Montage par Peter Henderson, Rosalba O'Brien et Paul Simao

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