Le procès Apple et Epic s’ouvre avec une visite du «  métaverse  » Fortnite

OAKLAND, Californie – Cosmétiques. Danses numériques appelées «emotes» Une monnaie appelée V-Bucks. Concerts virtuels. Fortnite, la plate-forme de jeu populaire, est plus qu’un simple jeu. C’est un «métaverse», plein de vie virtuelle, a déclaré Tim Sweeney, directeur général d’Epic Games, la société qui a créé Fortnite.

Et Apple, a-t-il soutenu lundi devant un tribunal fédéral, souhaite qu’une réduction injuste de l’argent soit faite dans le métaverse Fortnite.

M. Sweeney a offert une explication granulaire de Fortnite pour brosser un portrait expansif du monde de son entreprise le premier jour de ce qui devrait être un essai de trois semaines, opposant Epic à Apple dans une lutte contre les frais de l’App Store d’Apple et d’autres règles qui pourrait remodeler l’économie des applications de 100 milliards de dollars.

Epic a poursuivi Apple en août, affirmant qu’Apple s’appuyait injustement sur son contrôle de l’App Store pour extraire une part injuste de l’argent qu’Epic gagne en vendant des produits numériques à l’intérieur de Fortnite.

Epic, évalué à 29 milliards de dollars et basé à Cary, en Caroline du Nord, ne demande pas de dommages-intérêts. La société souhaite qu’Apple permette à des applications comme Fortnite de contourner les systèmes de paiement d’Apple et même d’offrir leur propre magasin d’applications chez Apple.

Le résultat du procès aura des implications de grande envergure pour la poussée antitrust plus large contre les grandes entreprises technologiques. Apple, Amazon, Facebook et Alphabet, propriétaire de Google, font face à diverses allégations antitrust de la part des gouvernements étatiques et fédéraux aux États-Unis et en Europe. Apple est également confronté à deux recours collectifs potentiels de la part de consommateurs et de développeurs au sujet de ses frais App Store.

Fortnite, a déclaré M. Sweeney, «est un phénomène qui transcende le jeu», a-t-il déclaré. «Notre objectif de Fortnite est de construire quelque chose comme un métaverse de la science-fiction.»

Metaverse? Un sténographe judiciaire avait besoin d’éclaircissements. C’est un monde virtuel pour la socialisation et le divertissement, a déclaré M. Sweeney.

Les arguments juridiques de l’affaire se concentrent sur les limites du marché pour lequel les deux sociétés se disputent. Les avocats d’Apple ont concentré leurs déclarations liminaires sur les jeux, affirmant que les gens peuvent accéder à Fortnite dans de nombreux endroits autres que l’App Store, comme les consoles de jeux.

Epic fait valoir que l’affaire concerne l’économie des applications au sens large et qu’Apple a le monopole de son App Store pour les utilisateurs d’iPhone. En particulier, Epic se bat contre une commission de 30% qu’Apple prend sur les achats effectués dans des applications iPhone telles que Fortnite.

Dans une salle d’audience presque vide à Oakland, Katherine Forrest du cabinet d’avocats Cravath, Swaine & Moore a ouvert le dossier d’Epic en visionnant une série d’e-mails entre les principaux dirigeants d’Apple. Selon Mme Forrest, les courriels prouvent que le géant de la technologie a délibérément créé un «jardin clos» qui enferme les consommateurs et les développeurs à l’intérieur. Cela les oblige à utiliser le système de paiement d’Apple, a-t-elle déclaré.

Une fois qu’Apple a attiré les utilisateurs et les développeurs dans son jardin clos, «la porte du jardin a été fermée, la serrure a tourné», a déclaré Mme Forrest. Elle a comparé les frais d’Apple sur les achats intégrés pour les services d’abonnement à un concessionnaire automobile qui prélève une commission sur les ventes d’essence.

Les avocats d’Apple ont décrit, dans leur déclaration d’ouverture, un marché florissant pour la distribution d’applications qui comprend les consoles de jeu, les jeux sur ordinateur de bureau et le Web mobile. Karen Dunn de Paul, Weiss a fait valoir que la commission de 30% était conforme aux normes de l’industrie et que les demandes d’Epic, si elles étaient accordées, rendraient les iPhones moins sûrs, tout en obligeant illégalement Apple à faire des affaires avec un concurrent.

Mme Dunn a ajouté que le cas d’Epic était un moyen égoïste d’éviter de payer les frais qu’il devait à Apple et que ses bases juridiques étaient précaires. «Pour gagner cette affaire, Epic devra convaincre ce tribunal de tant de choses qui n’ont aucun sens», a-t-elle conclu.

Le premier jour de la bataille judiciaire sur la concurrence high-tech incluait des termes in-the-weeds comme hotfix, sideloading et services middleware multiplateformes. Mais la journée a commencé par une expérience familière de la pandémie: les difficultés de zoom. Le démarrage de l’essai a été retardé d’environ 40 minutes en raison de problèmes techniques avec les lignes d’assistance mises en place pour l’écoute à distance.

Dans un autre signe des changements apportés aux essais par la pandémie, toutes les personnes autorisées à entrer dans la pièce presque vide portaient un masque ou un écran facial. Le banc du juge était entouré de séparateurs en plexiglas.

«Cela a été une aventure – pas même l’année, mais cette affaire», a déclaré la juge Yvonne Gonzales Rogers, qui décidera de l’affaire. Elle fournira également la décision sur le procès d’Epic contre Google concernant les frais qu’il facture dans le Google Play Store, qui devrait être jugé plus tard cette année.

Au fil des ans, les développeurs d’applications se sont plaints en privé au sujet de la forte emprise d’Apple sur son App Store et de la manière secrète dont il applique ses règles. Mais peu ont osé en parler publiquement, encore moins monter une contestation judiciaire. Parallèlement à son action en justice, Epic a créé une coalition à but non lucratif pour plaider en faveur de «l’équité» de la part de plates-formes d’applications comme Apple et Google, ont témoigné les avocats d’Apple lundi; plusieurs dizaines de petites entreprises se sont jointes.

M. Sweeney a exprimé son dégoût pour le contrôle des magasins d’applications sur l’accès aux applications et son impact sur sa vision métaverse. Le niveau de contrôle d’Apple, a-t-il déclaré dans une interview l’année dernière, est «totalement sans précédent dans l’histoire de l’humanité».

Mais M. Sweeney a été si doux dans son témoignage de lundi qu’un sténographe judiciaire a dû demander à plusieurs reprises des éclaircissements sur les termes du jeu et de la technologie. Il portait un costume, abandonnant son t-shirt et son short cargo habituels. Il portait également un écran facial transparent.

Dans son témoignage, M. Sweeney a expliqué la décision d’Epic de poursuivre le procès. «Je voulais montrer au monde par des actions exactement quelles étaient les ramifications de la politique d’Apple», a-t-il déclaré.

Lors d’un contre-interrogatoire, Richard Doren de Gibson, Dunn & Crutcher a martelé M. Sweeney avec une série rapide de questions par oui ou par non pour faire valoir qu’Epic publie également Fortnite sur d’autres plates-formes, comme les consoles de jeu – et qu’Epic ne se plaint pas d’eux.

Mais M. Sweeney a rétorqué que les consoles de jeu, qui perdent généralement de l’argent sur le matériel qu’elles vendent et compensent les frais, ont des modèles commerciaux différents des magasins d’applications d’Apple et de Google, qui sont très rentables.

M. Doren a demandé à M. Sweeney s’il savait que les actions menées par Epic l’été dernier inciteraient Apple à exclure l’application de son entreprise de l’App Store. Il a suggéré que M. Sweeney avait espéré qu’Apple céderait à la pression en raison de la popularité de Fortnite.

«J’espérais qu’Apple reconsidérerait sérieusement sa politique sur le moment», a déclaré M. Sweeney. Apple ne l’a pas fait et Epic a intenté une action en justice.

Dans les semaines à venir, les principaux dirigeants d’Apple, y compris le directeur général, Tim Cook, et les dirigeants de Microsoft et de Match Group devraient témoigner.

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