Le premier pas vers l’adhésion de l’Ukraine à l’UE est un signe de solidarité au milieu de la guerre

BRUXELLES – L’Union européenne a officiellement désigné l’Ukraine comme candidate à l’adhésion jeudi, signalant face à une attaque militaire russe dévastatrice qu’elle considère que l’avenir de l’Ukraine réside dans une étreinte de l’Occident démocratique.

Alors que l’adhésion de l’Ukraine au bloc pourrait prendre une décennie ou plus, la décision envoie un puissant message de solidarité à Kyiv et une réprimande au président russe Vladimir V. Poutine, qui a travaillé pendant des années pour empêcher l’Ukraine de nouer des liens avec l’Occident.

Avant que M. Poutine ne lance l’invasion en février, insistant sur le fait que l’Ukraine appartenait à juste titre à l’orbite russe, les dirigeants de l’UE n’auraient pas sérieusement envisagé de lancer l’Ukraine, avec son histoire d’oligarchie et de corruption, sur la voie de l’adhésion.

La décision est intervenue à un moment critique de la guerre, alors que la Russie menace de s’emparer de plus de territoire dans l’est de l’Ukraine, où les forces ukrainiennes sont sous-armées et risquent d’être encerclées dans des combats acharnés autour de la ville de Lysychansk.

Les dirigeants des 27 pays de l’UE, réunis jeudi à Bruxelles, ont également accordé le statut de candidat au voisin du sud-ouest de l’Ukraine, la Moldavie, stimulés par les inquiétudes suscitées par l’agression de la Russie dans la région. Les deux pays, anciennes républiques soviétiques, sont confrontés à des voies difficiles vers l’adhésion au bloc qui les obligeront à réformer leurs systèmes politiques et économiques, à renforcer l’État de droit et à lutter contre la corruption.

Le président ukrainien Volodymyr Zelensky a qualifié la décision de l’UE de “l’une des décisions les plus importantes pour l’Ukraine” au cours de ses 30 années d’indépendance.

“C’est le plus grand pas vers le renforcement de l’Europe qui puisse être fait en ce moment, à notre époque, et précisément dans le contexte de la guerre russe, qui teste notre capacité à préserver la liberté et l’unité”, a écrit M. Zelensky sur Telegram.

Le ministre ukrainien des Affaires étrangères, Dmytro Kuleba, a déclaré dans une interview que la décision d’accorder la candidature de l’Ukraine montrait que le bloc “surmontait la dernière barrière psychologique dans les relations entre l’Ukraine et l’Union européenne”.

Il a dit qu’il n’était pas préoccupé par le temps qu’il faudrait à l’Ukraine pour rejoindre l’Union européenne, qu’il a comparée à un “empire libéral” qui s’étend à mesure que “l’empire russe se rétrécit”.

« Cela peut prendre un an. Cela peut prendre une décennie », a déclaré M. Kuleba. “Mais il y a 10 ans, dans la perception de l’élite européenne, nous faisions encore partie du monde russe.”

La perspective d’une adhésion à l’Union européenne a été assombrie en Ukraine par la brutalité quotidienne de l’invasion. Les forces russes martèlent la dernière poche de résistance dans la province orientale de Lougansk, où une bataille qui s’intensifie semble exposer les troupes ukrainiennes au risque de leurs plus grandes pertes depuis la chute de Marioupol il y a un mois.

Jeudi, les forces russes ont pilonné les lignes d’approvisionnement ukrainiennes dans cette poche. Pourtant, il n’y avait aucun signe d’une large retraite des forces ukrainiennes, alors qu’un avion de chasse ukrainien hurlait dans le ciel et que les troupes se creusaient dans des positions défensives.

Au milieu des combats acharnés, le chef de la défense ukrainien a salué l’arrivée de systèmes avancés de lance-roquettes d’artillerie des États-Unis, les derniers d’une cache d’armes puissantes de l’Occident. Mais on ne sait toujours pas si le nombre relativement restreint de systèmes d’artillerie de roquettes HIMARS envoyés par le Pentagone modifiera la dynamique du champ de bataille.

La Maison Blanche a autorisé jeudi 450 millions de dollars de nouvelle aide militaire à l’Ukraine, en plus des milliards déjà livrés cette année, dont quatre autres lanceurs HIMARS, 1 200 lance-grenades, 2 000 mitrailleuses et 18 patrouilleurs, a indiqué le Pentagone.

Le haut commandement militaire ukrainien a déclaré que Moscou continuait d’ajouter des hommes et des blindés dans la lutte pour capturer Lysychansk et achever la résistance ukrainienne dans la ville voisine de Sievierodonetsk. Les villes se trouvent de chaque côté de la rivière Siversky Donets.

Jeudi, les bombardements près des lignes de ravitaillement qui se dirigent vers Lysychansk étaient incessants. Les lance-roquettes ukrainiens, leurs tubes chargés, attendaient de se mettre en position ou filaient vers l’avant. Ce qui semblait être deux missiles de croisière a également frappé Bakhmut, à environ 30 milles au sud-ouest, une plaque tournante de ravitaillement pour les Ukrainiens, envoyant des nuages ​​de fumée en forme de champignon dans les airs.

Les analystes militaires ont déclaré que l’obstination de la défense ukrainienne avait gravement épuisé la force de combat russe. Mais l’Ukraine a également subi de lourdes pertes et s’est tournée vers des troupes sous-entraînées en renfort.

Comparant les deux armées à des boxeurs épuisés après 18 rounds, un conseiller de M. Zelensky a déclaré que la bataille atteignait son “apogée redoutable”.

“La menace d’une victoire tactique russe est là, mais ils ne l’ont pas encore fait”, a déclaré le conseiller, Oleksiy Arestovich, à la télévision nationale.

Faire de l’Ukraine une candidate à l’adhésion à l’Union européenne n’aura pas d’effet immédiat sur la lutte et ne fera que lancer un processus incertain vers l’adhésion. La Turquie est candidate depuis 1999 et la Macédoine du Nord depuis 2005, et toutes deux n’ont pas encore rejoint le bloc. Dans un système qui fonctionne par consensus, toute nation dispose effectivement d’un droit de veto sur les nouveaux membres.

Pourtant, la décision ne pouvait qu’irriter M. Poutine, qui a eu une relation chargée et vexante avec l’Union européenne – et avec le désir d’un nombre croissant d’Ukrainiens d’y adhérer.

Interrogé la semaine dernière sur le statut de candidat imminent de l’Ukraine, M. Poutine a semblé inhabituellement modéré. “Nous n’avons aucune objection”, a-t-il déclaré.

Mais depuis lors, les responsables russes ont envoyé des signaux beaucoup plus nets.

“Nous considérons que le processus d’élargissement de l’UE est négatif – hostile, en fait – par rapport aux intérêts nationaux russes”, a déclaré l’ambassadeur de Russie auprès du bloc, Vladimir A. Chizhov, à un journal officiel cette semaine.

En fait, le désir de l’Ukraine de se rapprocher de l’Union européenne a contribué à déclencher près d’une décennie de conflit. En 2013, un président ukrainien soutenu par le Kremlin, Viktor F. Ianoukovitch, était sur le point de signer un accord commercial populaire avec l’UE lorsqu’il a renié sous la pression de M. Poutine. Des manifestations de masse pro-occidentales ont suivi, renversant M. Ianoukovitch, et M. Poutine a répondu en s’emparant de la Crimée à l’Ukraine et en fomentant une insurrection séparatiste qui a pris le contrôle de certaines parties de la région orientale du Donbass.

Le Kremlin a fait valoir que la candidature de l’Ukraine à l’adhésion est le produit d’une alliance anti-russe entre Washington et Londres qui a poussé l’effort contre les meilleurs intérêts de l’Union européenne – une opinion que les dirigeants européens rejettent comme absurde.

Les responsables russes ont également décrit l’expansion de l’Union européenne comme une double menace parallèlement à l’expansion de l’OTAN. La justification que M. Poutine et son entourage ont avancée pour entrer en guerre s’appuie fortement sur des affirmations infondées selon lesquelles l’OTAN se dirigeait vers l’Ukraine.

M. Chizhov, l’ambassadeur de Russie, a déclaré au journal Izvestia que l’Union européenne “s’est récemment dégradée au niveau d’un bloc militaire auxiliaire, auxiliaire de l’OTAN”.

Pour les Russes comme pour les Ukrainiens, la question de savoir si l’Ukraine rejoindra un jour l’Union européenne est secondaire par rapport à la question plus immédiate de savoir comment le pays survivra à l’invasion russe. C’est peut-être l’une des raisons pour lesquelles la candidature de l’Ukraine à l’adhésion n’a pas fait la une des journaux en Russie.

“Il y a un point de vue selon lequel l’Ukraine n’existera pas ou n’existera pas dans ses frontières géographiques actuelles”, a déclaré Andrei Kortunov, directeur général du Conseil russe des affaires internationales, une organisation de recherche proche du gouvernement russe, décrivant le voir à Moscou. « Ce sentiment réduit encore plus l’importance de la décision sur le statut de candidat. Parce que tout peut changer.

La Russie utilise également ses vastes ressources énergétiques pour infliger des souffrances économiques aux alliés européens de l’Ukraine.

Une semaine après que le géant russe de l’énergie, Gazprom, a réduit ses livraisons de gaz naturel à l’Allemagne de 60%, l’Allemagne a déclenché jeudi la deuxième étape de son plan d’urgence en trois étapes pour le gaz, avertissant qu’elle se trouvait dans une crise qui pourrait s’aggraver dans les mois à venir. .

“La situation est grave et l’hiver viendra”, a déclaré Robert Habeck, ministre allemand de l’Economie, lors d’une conférence de presse à Berlin. La troisième étape du plan permettrait au gouvernement de commencer le rationnement du gaz.

“Même si vous ne le sentez pas encore : nous sommes dans une crise du gaz”, a-t-il déclaré. « Le gaz est désormais une denrée rare. Les prix sont déjà élevés et nous devons nous préparer à de nouvelles augmentations. Cela affectera la production industrielle et deviendra un gros fardeau pour de nombreux consommateurs.

M. Habeck a qualifié les compressions de Gazprom d’attaque économique délibérée de la part de M. Poutine.

“C’est évidemment la stratégie de Poutine”, a-t-il dit, “pour créer de l’insécurité, faire monter les prix et nous diviser en tant que société”.

Matina Stevis-Gridneff rapporté de Bruxelles, Thomas Gibbons-Neff de Bakhmut, Ukraine, et Michel Levenson de New York. Le reportage a été fourni par Natalia Yermak de Bakhmut, Valérie Hopkins de Kyiv, Anton Troïanovski et Mélissa Eddy de Berlin, Jean Ismay de Washington, Marc Santora de Varsovie et Monika Pronczuk de Bruxelles.