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LE CAIRE (AP) – Le Premier ministre soudanais a rencontré mardi le chef du renseignement égyptien dans la capitale soudanaise, a déclaré le gouvernement, alors que les tensions montent à propos d’un colossal barrage hydroélectrique en construction sur le Nil bleu.

Le gouvernement soudanais a donné peu de détails sur la réunion privée d’une journée entre le Premier ministre Abdalla Hamdok et Abbas Kamel, affirmant seulement qu’elle s’était déroulée «dans le cadre de relations bilatérales». Kamel a ensuite rencontré Abdel-Fattah Burhan, chef du conseil souverain au pouvoir au Soudan.

Les relations entre les pays du bassin du Nil ont acquis une importance considérable ces dernières semaines, alors qu’à quelques milliers de kilomètres en amont, le barrage éthiopien de 4,6 milliards de dollars, le plus grand d’Afrique, est presque terminé et se remplit de fortes pluies saisonnières.

L’Éthiopie espère devenir un important exportateur d’électricité et sortir des millions de personnes de la pauvreté dans le cadre du mégaprojet national. L’Égypte craint que le barrage ne coupe sa part du Nil, la principale source d’eau douce pour ses 100 millions d’habitants, avec des conséquences catastrophiques. Le Soudan devrait bénéficier d’une électricité bon marché et de la réduction des inondations, mais a fait naître des craintes quant à la sécurité de ses propres petits barrages.

Pendant des années, les trois pays se sont engagés dans des séries répétées de pourparlers sur l’exploitation du barrage. Les discussions sont devenues de plus en plus difficiles ces dernières semaines alors que l’Éthiopie menaçait de remplir le réservoir sans un accord recherché depuis longtemps. Les experts préviennent qu’un remplissage unilatéral pourrait pousser le différend à un stade critique.

Ce moment clé semblait arriver la semaine dernière lorsque le Premier ministre éthiopien Abiy Ahmed a salué le premier remplissage du réservoir de 74 milliards de mètres cubes du barrage, l’attribuant aux pluies torrentielles inondant le Nil Bleu. Mais il a souligné que le remplissage se faisait naturellement, «sans déranger ni blesser personne d’autre».

Cette annonce a suscité la peur et la confusion en aval au Soudan et en Égypte, conduisant le président égyptien Abdel Fattah el-Sissi à aborder la question dans un discours télévisé mardi lors de l’ouverture d’un complexe industriel au Caire.

«Nous négocions, et la négociation est une bataille qui se poursuivra», a-t-il dit, cherchant à rassurer le public sur le fait que l’Égypte ne serait pas entraînée dans un arrangement qui mettrait en péril son approvisionnement en eau.

«S’il n’y a pas de succès dans la négociation, que ferons-nous?» Il a demandé. «Non, nous réussirons.»

El-Sissi a réitéré les avertissements selon lesquels l’Égypte considérait le Nil comme «une question de vie» depuis l’Antiquité, reconnaissant l’angoisse qui anime le pays comme «légitime».

«Je suis également préoccupé», a-t-il dit, mais a mis en garde les Égyptiens, y compris les commentateurs de la télévision populaire, contre les menaces d’action militaire, qui, selon lui, «ne sont pas comment servir les intérêts de notre nation».

Les commentaires d’El-Sissi interviennent alors que les pourparlers sous la médiation de l’Union africaine, une ultime tentative d’accord, s’éternisent. Un autre cycle devrait reprendre la semaine prochaine.

Des points de friction clés subsistent, notamment la quantité d’eau que l’Éthiopie rejettera en aval en cas de sécheresse de plusieurs années et la manière dont les pays résoudront tout différend futur. L’Égypte et le Soudan ont fait pression pour un accord contraignant, que l’Éthiopie rejette.

Le Premier ministre soudanais Hamdok a présidé une réunion mardi pour discuter du «remplissage unilatéral de l’Éthiopie et de son impact sur le Soudan», selon un communiqué du gouvernement.

Lors d’une conférence de presse lundi dans la capitale, Khartoum, le ministre soudanais de l’Irrigation Yasser Abbas a critiqué le remplissage du barrage comme «un précédent préoccupant et nuisible» dans les négociations, conduisant à «divers impacts négatifs sur le Soudan».

Il n’a pas donné de détails sur les impacts, mais la semaine dernière, les autorités soudanaises ont déclaré avoir enregistré une baisse surprenante des niveaux d’eau à leur station sur le Nil bleu. Le ministère soudanais de l’irrigation a accusé l’Éthiopie d’avoir officiellement lancé le processus de remplissage en fermant les portes du barrage – une mesure qui donne à l’Éthiopie le contrôle sur l’écoulement de l’eau en aval, rendant l’Égypte et le Soudan vulnérables.