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WASHINGTON (Reuters) – Le premier militaire américain est décédé des suites d'un coronavirus, a annoncé lundi le Pentagone, alors qu'il signalait une nouvelle augmentation du nombre de soldats infectés.

Le membre du service était un garde national de l'armée du New Jersey qui a été testé positif pour COVID-19 – la maladie causée par le coronavirus – et qui était à l'hôpital depuis le 21 mars. Il est décédé samedi, a déclaré le Pentagone.

"Aujourd'hui est un triste jour pour le ministère de la Défense, car nous avons perdu notre premier militaire américain – actif, de réserve ou de garde – à cause d'un coronavirus", a déclaré le secrétaire à la Défense, Mark Esper, dans un communiqué. «C'est une perte cuisante pour notre communauté militaire, et nos condoléances vont à sa famille, à ses amis, à ses collègues civils et à toute la communauté de la Garde nationale.»

Le bilan national des décès dus à la pandémie de coronavirus a dépassé les 3 000 lundi, le jour le plus meurtrier à ce jour.

La Garde nationale du New Jersey l'a identifié comme étant le capitaine Douglas Linn Hickok, un gardien de forage du Medical Command et un assistant médical civil, originaire de Jackson, New Jersey.

"Nos pensées vont à sa femme, à ses enfants et à leur famille", a écrit le gouverneur du New Jersey, Phil Murphy, sur Twitter.

Le général Joseph Lengyel, chef du bureau de la garde nationale, a déploré la mort et a déclaré que "nous sommes tous susceptibles de connaître des personnes directement touchées par ce virus dans les prochaines semaines".

Plus tôt lundi, le Pentagone a déclaré que 568 soldats avaient été testés positifs pour le coronavirus, contre 280 jeudi. Plus de 450 civils, entrepreneurs et personnes à charge du département de la Défense ont également été testés positifs, a-t-il ajouté.

La semaine dernière, Reuters a annoncé que l'armée américaine avait décidé de cesser de fournir des données plus précises sur les infections à coronavirus dans ses rangs, citant la crainte que ces informations ne soient utilisées par des adversaires à mesure que le virus se propage.

La nouvelle politique, que le Pentagone a détaillée dans un communiqué lundi, semble souligner les inquiétudes de l'armée américaine concernant la trajectoire potentielle du virus au cours des prochains mois – tant au pays qu'à l'étranger.

Il y a eu une forte augmentation des cas de coronavirus parmi les troupes à l'intérieur des États-Unis.

Reportage par Phil Stewart; Montage par Sandra Maler et Miral Fahmy

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