Le premier cas français de COVID-19 pourrait fournir des indices sur le début d'une pandémie

LONDRES (Reuters) – Une étude de scientifiques français suggérant qu'un homme a été infecté par COVID-19 dès le 27 décembre, près d'un mois avant que la France ne confirme ses premiers cas, pourrait être importante pour évaluer quand et où le nouveau coronavirus a émergé, ont déclaré mardi des experts.

Des cercles en plastique sont vus au sol indiquant où se tenir pour respecter la distance sociale sur un quai de la gare du Nord lors de l'épidémie de la maladie à coronavirus (COVID-19) à Paris, France, le 5 mai 2020. REUTERS / Benoit Tessier

Des chercheurs français dirigés par Yves Cohen, chef de la réanimation des hôpitaux Avicenne et Jean Verdier, ont retesté des échantillons de 24 patients traités en décembre et janvier qui avaient testé négatif pour la grippe avant que COVID-19 ne se transforme en pandémie.

Les résultats, publiés dans l'International Journal of Antimicrobial Agents, ont montré qu'un patient – un homme de 42 ans né en Algérie, qui vivait en France depuis de nombreuses années et travaillait comme poissonnier – était infecté par COVID-19 «one mois avant les premiers cas signalés dans notre pays », ont-ils déclaré.

L'Organisation mondiale de la santé a déclaré que les résultats n'étaient «pas surprenants».

"Il est également possible qu'il y ait plus de cas précoces à découvrir", a déclaré le porte-parole de l'OMS, Christian Lindmeier, lors d'une conférence des Nations Unies à Genève. Il a encouragé d'autres pays à vérifier les dossiers des cas fin 2019, affirmant que cela donnerait au monde une «image nouvelle et plus claire» de l'épidémie.

Des experts indépendants ont déclaré que les résultats devaient être approfondis.

"Il n'est pas impossible que ce soit une introduction précoce, mais les preuves ne sont en aucun cas concluantes", a déclaré Jonathan Ball, professeur de virologie moléculaire à l'Université britannique de Nottingham.

Stephen Griffin, expert à l’Institut de recherche médicale de l’Université de Leeds, a déclaré que c’était «une découverte potentiellement importante» et a ajouté: «Nous devons être prudents lors de l’interprétation de ces résultats.»

Cohen a déclaré lundi à la télévision française qu'il était trop tôt pour savoir si le patient, dont le dernier voyage en Algérie avait eu lieu en août 2019, était le «patient zéro» de la France.

Mais «l'identification du premier patient infecté est d'un grand intérêt épidémiologique car elle change radicalement nos connaissances concernant le SRAS-COV-2 (le nouveau coronavirus) et sa propagation dans le pays», écrit-il avec ses co-chercheurs dans le document détaillant leurs résultats. .

Ils ont déclaré que l'absence de lien avec la Chine et le manque de voyages récents "suggèrent que la maladie se répandait déjà dans la population française fin décembre 2019".

La France, où près de 25 000 personnes sont décédées des suites de COVID-19 depuis le 1er mars, a confirmé ses trois premiers cas le 24 janvier, dont deux patients à Paris et un autre dans le sud-ouest de la ville de Bordeaux.

Rowland Kao, professeur d'épidémiologie vétérinaire et de science des données à l'Université d'Edimbourg, a déclaré que même si elle était confirmée, l'identification d'un COVID-19 positif en décembre «n'est pas nécessairement une indication que la propagation du COVID-19 depuis la France a commencé de bonne heure".

"S'il est confirmé, ce cas met en évidence la vitesse à laquelle une infection commençant dans une partie apparemment reculée du monde peut rapidement semer des infections ailleurs", a-t-il déclaré.

Reportage supplémentaire d'Emma Farge à Genève; Montage par Nick Macfie