Le pouvoir du chien sur Netflix : le machisme est la terreur dans le western de Jane Campion

Certains films annoncent leurs intentions dès le début, et certains vous surprennent. Le pouvoir du chien est ce dernier. Ses personnages grossiers et détournés sont pleins de secrets et d’intentions tacites, pensant que des pensées qu’il ne vous vient même pas à l’idée d’imaginer sont dans leur tête. C’est un thriller gothique enveloppé dans un western. C’est exceptionnel.

Au centre de celui-ci se trouve Benedict Cumberbatch, dans le rôle de Phil, un être malveillant à la façade qui se fissure. C’est le genre d’homme qui est cruel parce qu’il a peur d’être découvert, parce que le secret qu’il cache est impensable, même pour lui. Ainsi, sa rage est poussée vers son frère George (Jesse Plemons), le beau-fils de George Peter (Kodi Smit-McPhee) et, surtout, sa nouvelle belle-sœur, Rose (Kirsten Dunst), qu’il semble mépriser juste pour être une femme.

Jane Campion – qui n’a pas fait de film depuis 2009 Étoile brillante, en partie parce qu’elle était occupée à faire deux saisons de Haut du lac – est sans doute la réalisatrice la plus célèbre de notre époque, célèbre pour avoir raconté des histoires de femmes d’un point de vue nettement féministe, alors centrer celle-ci sur Phil peut sembler surprenant. Mais cela a du sens. Le pouvoir du chien, que Campion a adapté du roman de Thomas Savage de 1967, traite de la performance de la virilité, de la manière dont elle peut être douce ou bouleversante, et des ravages que ses pressions peuvent nous causer à tous.

C’est aussi juste un très bon film.

Kirsten Dunst dans Le pouvoir du chien.
Avec l’aimable autorisation de Kirsty Griffin/Netflix

Le film tire son titre du Psaume 22, dans lequel l’écrivain, traditionnellement considéré comme David (qui était le roi d’Israël), est assailli par les dangers et implore Dieu. « Délivre mon âme de l’épée ; mon chéri du pouvoir du chien », écrit-il. C’est un appel à l’intervention, car le danger est partout, mordant à la porte.

Le danger se cache sur les bords du film, qui est présenté par l’adolescent Peter, qui, en voix off, dit qu’après la mort de son père – horriblement, il s’avère que tout ce qu’il voulait, c’était que sa mère soit heureuse.

Elle dirige plus ou moins un restaurant avec Peter pour aider dans une petite ville du Montana. Pas trop loin, Phil et George possèdent un ranch isolé mais confortable, niché dans des montagnes ondulantes qui projettent d’étranges ombres pendant l’heure dorée. Les hommes emploient une multitude d’employés du ranch et un jour, ils se rendent tous en ville pour un dîner de fête au restaurant Rose. Elle et George se marient bientôt, mais seulement après que Phil se soit moqué de son fils Peter pour sa faiblesse. (Il zézaie ; il fait des fleurs pour la table avec des journaux et des livres ; Phil sent le sang, et peut-être quelque chose de plus.)

L’histoire se déroule lentement à partir de là, mise en place en chapitres qui continuent de prendre des directions inattendues. La présence maligne de Phil fait avancer le récit ; c’est une énigme à démêler. Il tourmente Rose, la narguant avec ses mots, son banjo qui se moque de sa pratique du piano, ses yeux qui voient tout. (Dunst est formidable dans le rôle, un lapin pris au piège dans un coin, fondant apparemment sous nos yeux et les siens.) Il ne prendra pas de douche. Il castre les taureaux à mains nues. Il idolâtre un mentor décédé nommé Bronco Henry, qui lui a appris à monter et à diriger un ranch comme un homme, à fabriquer des cordes et à repérer des ombres dans les collines et à se protéger à tout prix.

Un homme dans un chapeau de cowboy sur un cheval, contre un ciel bleu parsemé de nuages.

Benedict Cumberbatch dans Le pouvoir du chien.
Avec l’aimable autorisation de Netflix

La mémoire de Bronco Henry, contenue dans la selle que Phil conserve et polit dans la grange, est la clé de voûte de l’ensemble. La main de réalisateur de Campion est pleine de tours de passe-passe ; juste au moment où vous pensez connaître quelqu’un, il fait demi-tour et révèle un autre angle. La barbarie de Phil est en partie un mécanisme d’autoprotection, et bien que Campion ne se soumette jamais au cliché selon lequel il a en fait un cœur en or – Phil n’est pas un bon gars – quand il se retire dans un endroit secret dans les bois où il se délecte du sensualiste , côté queer de lui qu’il n’ose pas montrer à ses employés, on commence à entrer un peu dans sa peau.

C’est passionnant de voir Cumberbatch dans ce rôle, après des années à jouer principalement des intellectuels historiques (Alan Turing, Thomas Edison) et des super-héros magiques (le Docteur Strange du MCU) et des créatures fantastiques (Smaug, le Grinch). Ses traits distinctifs, presque semblables à ceux d’un serpent, peuvent facilement passer d’innocent à menaçant, et sa voix, qui est tour à tour résonnante et tendue jusqu’à un point de rupture, vous dit quel genre d’homme Phil pourrait être. Il trouve le pathétique dans ce qui semble presque sociopathique, un paquet de nerfs si serré qu’il ne peut pas comprendre comment s’arrêter et respirer.

C’est lorsque Peter arrive au ranch après l’internat que les choses se compliquent. C’est comme si Phil voyait son propre doppelgänger plus jeune en Peter – un garçon dégingandé qui est l’homme de la maison depuis longtemps, qui abrite des traumatismes et des affectations féeriques et une sorte de faim pour plaire et peut-être quelque chose d’un peu plus sombre. Les tronçons les plus excitants de Le pouvoir du chien viennent dans les fils provisoires qui passent entre eux, chacun testant quelle est leur relation les uns avec les autres; il y a quelque chose qui rappelle Patricia Highsmith dans la façon dont ces fils sont pincés et étirés. Phil et Peter sont-ils oncle et neveu ? Intimidateur et victime ? Mentor et mentoré ? Prédateur et proie ? Après tout, dans de nombreuses cultures, repérer votre sosie signifie que vous voyez votre propre mort à l’horizon.

Un adolescent plie du papier pour faire une fleur.

Kodi Smit-McPhee dans Le pouvoir du chien.
Avec l’aimable autorisation de Kirsty Griffin/Netflix

Le pouvoir du chien – comme tout le travail de Campion – mélange le sublime et le surprenant, l’art marchant régulièrement vers une conclusion totalement inattendue. Il y a de la tendresse dans la façon dont elle traite les personnages, mais aucune sentimentalité. Elle a tourné le film dans sa Nouvelle-Zélande natale, mais il évoque le vide particulier, la beauté et le malaise vague du grand ouvert, si familier des westerns américains.

Et chaque grincement de la maison ou coup d’œil effrayé des yeux rappelle que l’esprit qui se cache dans les murs et les montagnes est le machisme, perpétué par le mythe du cow-boy, le bretteur viril qui ne supporte pas qu’on s’approche de trop près . Les films ont certainement adhéré à ce mythe pendant longtemps, avec la même ferveur que Bronco Henry et son protégé. C’est ce qui a fait de la vie de Rose un enfer, ce qui a dressé un mur entre George et son frère, ce qui a dérangé la tête de Phil. La conclusion de Le pouvoir du chien est moins un bonheur pour toujours qu’un coffre-fort pour l’instant. Le chien, comme il l’a fait depuis des millénaires, se profile toujours.

Le pouvoir du chien a ouvert dans des cinémas limités le 17 novembre et commence à diffuser sur Netflix le 1er décembre.

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