Chaque printemps, des saumons sauvages juvéniles en voie de disparition migrent des rivières de la Colombie-Britannique vers l’océan Pacifique, mais leur nombre diminue et certains craignent que les parasites du pou du poisson soient de plus en plus à blâmer.

Les poux du poisson sont de minuscules crustacés de forme ovale qui peuvent s’accrocher au dos des saumons sauvages, se nourrissant de leur peau, de leurs tissus musculaires et de leur sang.

Les poissons adultes ne sont généralement pas blessés lorsque quelques poux se fixent, mais les juvéniles aux écailles sous-développées peuvent être blessés ou tués lorsqu’ils sont fortement infestés.

Bien que le parasite soit naturellement présent dans les eaux au large des côtes de la Colombie-Britannique, on s’inquiète depuis longtemps des épidémies dans les fermes aquacoles où les enclos à filet ouvert permettent aux poux de passer des poissons d’élevage aux jeunes saumons migrateurs.

“Les élevages de saumon agissent comme ce réservoir toute l’année pour les poux du poisson, fournissant potentiellement des poux du poisson aux saumons juvéniles sauvages alors qu’ils n’en auraient normalement pas”, a déclaré le biologiste de la conservation Sean Godwin.

Godwin est l’auteur principal d’une étude récente sur l’état du pou du poisson dans l’océan Pacifique. Avec ses collègues chercheurs, il a découvert que le parasite devient de plus en plus résistant à l’un des principaux outils sur lesquels l’industrie s’appuie pour lutter contre le problème.

“Notre article a révélé que cet outil, qui est un pesticide connu [as] SLICE, ou benzoate d’émamectine, devient moins efficace et que les poux du poisson y développent une résistance dans les fermes ici », a déclaré Godwin.

Pour évaluer la résistance des parasites, “les données d’essais biologiques, de traitement et de dénombrement des poux du saumon de 2010 à 2021” ont été analysées. Pendant ce temps, les chercheurs ont constaté une diminution notable de l’efficacité de SLICE.

« Il sera plus difficile pour les élevages de saumon de contrôler les épidémies de poux du poisson dans leurs fermes », a déclaré Godwin.

Dans le magnifique Clayoquot Sound de la province, Bonny Glambeck utilise régulièrement un filet à mailles fines et une coupelle d’échantillon pour tester les eaux près des fermes piscicoles. Glambeck dirige la société de conservation de Tofino connue sous le nom de Clayoquot Action et chaque année, elle surveille le nombre de poux de l’industrie et suit les infestations de saumon sauvage.

“Le contrôle des poux du poisson dans les fermes piscicoles est quelque chose que je ne crois pas que l’industrie ait jamais été en mesure de résoudre”, a-t-elle déclaré.

“Des parasites comme ces poux de mer prolifèrent dans ces élevages et peuvent ensuite les transmettre au saumon sauvage. Avec cela, nous avons l’impression que chaque année qui passe et que ces élevages sont autorisés à polluer les eaux avec ces infestations, ils ne font qu’éliminer une autre génération de saumons sauvages.”

Pêches et Océans Canada exige que toutes les piscicultures situées dans les eaux côtières canadiennes aient un plan de gestion du pou du poisson. Le ministère fédéral impose également une limite de trois poux par saumon au printemps, lorsque les jeunes saumons migrent et sont les plus vulnérables.

En plus de cela, l’industrie rapporte publiquement chaque mois le nombre de poux sur les sites Web de chaque entreprise.

“L’inquiétude est que ces niveaux de poux pourraient s’accumuler puis être relâchés pour affecter le saumon sauvage migrateur. La science ne soutient pas cela, mais l’inquiétude existe donc l’industrie réagit à cela”, a déclaré Brian Kingzett.

Kingzett est le directeur scientifique et politique de la BC Salmon Farmers Association. Il dit que l’industrie a averti le gouvernement fédéral pendant des années de l’efficacité décroissante de SLICE et a depuis longtemps demandé à Ottawa d’approuver de nouvelles options de pesticides.

“Il existe d’autres agents antiparasitaires qui ont été approuvés dans d’autres régions du monde et nous aimerions certainement les ajouter à notre boîte à outils.”

Bien que SLICE soit le seul pesticide approuvé au Canada, ce n’est pas la seule option pour une pisciculture aux prises avec une infestation de poux. Kingzett dit que d’autres méthodes respectueuses de l’environnement incluent l’utilisation de bateaux d’épouillage spécialisés.

Un navire facilement utilisable peut aspirer les poissons des enclos océaniques dans des réservoirs où de l’eau sous pression est utilisée pour éliminer de force tous les poux attachés. Selon l’industrie, tous les insectes délogés sont collectés par des filtres pour être éliminés afin qu’ils ne soient pas réintroduits dans le milieu marin.

“Au cours des cinq dernières années, l’industrie a dépensé environ 100 millions de dollars pour importer de nouvelles technologies”, a déclaré Kingzett. « La pisciculture est une industrie importante en Colombie-Britannique parce que nous sommes confrontés à une pénurie mondiale de produits de la mer et que le secteur agricole cherche à fournir des produits durables et de haute qualité.

L’industrie, cependant, est controversée et il y a eu une bataille en cours pour faire supprimer toutes les fermes piscicoles de la province.

Des images aériennes soumises par Clayoquot Action montrent des manifestants près d’une pisciculture non loin de Tofino, en Colombie-Britannique (Clayoquot Action)

Plus tôt ce mois-ci, il y a eu une grande manifestation à Tofino impliquant des dirigeants autochtones, des défenseurs de l’environnement et des écologistes. Le groupe a pris les eaux près d’une pisciculture locale pour exprimer son opposition à l’industrie et demander à Ottawa de les expulser.

“C’est un moment décisif pour l’industrie salmonicole”, a déclaré Alexandra Morton, biologiste indépendante et militante de longue date du saumon sauvage. “Nous devons faire tout ce que nous pouvons pour sauver les populations de saumon sauvage car elles sont malheureusement au bord de l’extinction.”

En réponse, ceux qui soutiennent les piscicultures affirment qu’elles ne constituent pas une menace directe pour le saumon sauvage et qu’elles constituent une industrie vitale. Selon la BC Salmon Farmers Association, il y a près de 5 000 emplois liés aux fermes piscicoles et au moins 1 milliard de dollars « en activité économique » est généré chaque année.

Malgré cela, Ottawa a déjà annoncé qu’il s’engageait à éliminer progressivement les fermes salmonicoles en filet ouvert en Colombie-Britannique d’ici 2025. De plus, il n’est pas certain que 79 licences fédérales de pisciculture expirant en juin seront renouvelées.