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En 1998, l'accord du vendredi saint a contribué à instaurer la paix en Irlande du Nord. C’est également à cette époque, il y a 21 ans, que Rory Best a d’abord revêtu un maillot d’Ulster.

Dire au revoir était encore plus difficile que prévu.

"Quand les mots me sont sortis de la bouche, j'ai un peu lutté parce que cela fait partie de ma vie depuis si longtemps", a déclaré Best à CNN World Rugby, évoquant la conférence de presse au moment de l'annonce de sa retraite.

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La notion de fidélité envers un club peut sembler démodée dans l'ère actuelle du sport professionnel, mais à Ulster, elle bat toujours autant.

Le club est profondément ancré dans le tissu de Belfast. Les garçons qui grandissent dans et autour de la ville rêvent de jouer pour l'Ulster, et les joueurs qui sortent du stade du Kingspan Stadium le font souvent pendant de longues périodes de leur carrière.

Son coéquipier, Darren Cave, a également pris sa retraite à la fin de la saison dernière après avoir passé toute sa carrière à Ulster. Aux côtés d'Andrew Trimble, il est le joueur le plus capé du club avec 229 apparitions.

"Je suis probablement un peu partial, mais d'un point de vue sportif, c'est le plus grand spectacle de la ville", a déclaré Cave à CNN World Rugby.

"Ce n'est pas comme en Angleterre où il y a du football de Premier League et tout ce genre de choses. Ici, c'est le plus grand sport professionnel du pays."

Mais ce n’est pas seulement à Belfast que le rugby est tenu en si haute estime. Dans un pays si souvent associé à des divisions – religieuses, politiques et géographiques – le sport s'est révélé être une force unificatrice en Irlande.

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Construire des ponts

Jouer pour l'Irlande pendant "The Troubles" n'était pas sans risque. En 1987, des membres de l'équipe irlandaise ont été pris dans un attentat à la bombe alors qu'ils traversaient la frontière pour s'entraîner à Dublin. Alors que le capitaine David Irwin s’échappait indemne, son coéquipier Nigel Carr a raté la Coupe du Monde avec les blessures qu’il a subies.

"C'est un peu pris pour acquis pour les joueurs de rugby modernes, car heureusement, nous vivons dans une période de paix", déclare Best.

"À l'époque, ce n'était pas le cas, mais le rugby était tellement important pour eux qu'ils continuaient:" Rien ne m'empêchera de représenter Ulster, rien ne m'empêchera de représenter l'Irlande. "Http://rss.cnn.com/"

Le rugby a transcendé les divisions irlandaises: "Vous voulez juste les meilleurs joueurs", poursuit Best. "Peu importe d'où ils viennent. Et quand vous avez les meilleurs joueurs, vous voulez qu'ils donnent tout sur le terrain.

"Je pense que c'est ce qui est merveilleux dans le sport et, bien sûr, dans le rugby avec l'équipe d'Irlande. Mais aussi avec l'Ulster qui franchit également la frontière. C'est vraiment un bel aspect du sport que peu importe."

Changements d'hymne

Sur les neuf comtés de la province d'Ulster, six sont situés au nord de la frontière et trois au sud de celle-ci. Cela signifie qu'un joueur comme Tommy Bowe, qui vient du comté de Monaghan en République d'Irlande, peut devenir un héros de rugby local dans le nord. Il a joué pour l'Ulster plus de 150 fois.

Cave, qui a représenté l'Irlande 11 fois, est né et a grandi à Belfast dans les années 1990. Alors que ses parents ont étudié à l'université de la ville pendant The Troubles, il n'a jamais connu l'Irlande du Nord qu'à des conditions largement pacifiques.

"Je n'ai jamais pensé qu'il était étrange que des gens de Belfast ou d'Irlande du Nord veuillent jouer pour l'Irlande", a déclaré Cave.

"Les gens peuvent se promener et se serrer la tête en disant qu'ils sont Britanniques, mais en même temps, descendez à Lansdowne Road ou au stade Aviva un samedi et applaudissez l'Irlande."

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L'un des points de discorde a été l'hymne national irlandais. "Ireland's Call" a été commandé par l'IRFU en tant qu'alternative plus inclusive à Amhran na bhFiann ("La chanson du soldat"), l'hymne national de la République d'Irlande.

Au cours des deux dernières décennies, "Ireland's Call" a été chanté avant les matchs de l'équipe irlandaise de rugby.

"Pour moi, quand je jouais pour l'Irlande, j'aimais toujours beaucoup quand des joueurs de la République, ou du genre de Dublin, chantaient 'Ireland's Call", http://rss.cnn.com/ ", dit Cave.

"C'était leur façon d'accepter les joueurs du nord parce que la raison d'être de" l'appel de l'Irlande "est essentiellement d'inclure les joueurs du nord."

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Brexit 'inconnus'

Le rugby irlandais pourrait encore avoir d'autres problèmes politiques à résoudre.

Une majorité de 56% de l'Irlande du Nord a voté pour rester dans l'Union européenne en 2016, mais le pays doit accepter les conséquences du vote de la Grande-Bretagne de quitter l'UE.

"La chose inquiétante avec l'arrêt complet du Brexit est juste l'inconnu", déclare Best.

"En tant que joueur de rugby, vous basez votre vie sur le savoir. Nous devons connaître nos détails, nous devons l'exécuter, nous devons le pratiquer, puis nous allons au jeu et ensuite, tout est axé sur la livraison. Maintenant, nous ' Nous entrons dans une période où nous ne savons pas vraiment ce que l’avenir nous réserve. "

La frontière de l'Irlande du Nord et de la République d'Irlande est actuellement ouverte. Plus d'un million de véhicules passent par mois entre les deux pays et la frontière ouverte facilite également les échanges entre la Grande-Bretagne et l'Irlande.

"Beaucoup de gens vivent à l'intérieur et autour de la frontière, commercent régulièrement des deux côtés de la frontière et conduisent régulièrement des deux côtés de la frontière", a déclaré M. Cave. "J'ai du mal à voir les points positifs.

"Je pense que l'Irlande a fait une grande progression en unissant les gens et en unifiant les choses, et je pense qu'en ce qui concerne le Brexit … personne ne sait ce qui va arriver."

La famille de Best gère une ferme arable, alors qu'il possède un troupeau d'environ 60 bovins. Travailler à la ferme figure dans ses plans après le rugby, mais en ce qui concerne le Brexit, il y a «tellement de lacunes en termes de subventions à combler», dit-il.

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Ensuite, il y a aussi l'impact sur le sport qu'il laisse derrière lui: "Est-ce que ça va juste être bien, l'équipe irlandaise peut rester en l'état? Ou est-ce que ça va être, eh bien en fait vous savez qu'il y a des bribes de choses sur la liberté de mouvement et les échanges transfrontaliers qui laissent simplement insoutenable de le faire?

"Alors qu'est-ce qui arrive à Ulster? Ulster doit-il rompre avec les trois autres provinces? … Je sais que les politiciens bruxellois ne s'intéressent probablement pas beaucoup à Ulster Rugby ou à l'Irish Rugby, mais vous aimeriez penser qu'il Je vais prendre en compte l'élément humain de tout cela. "

Un porte-parole a déclaré à CNN que l'Irish Rugby Football Union ", comme toutes les organisations, étudie l'impact potentiel du Brexit" mais "ne souhaite pas se livrer à des spéculations sur les résultats possibles et leur impact potentiel".

Le dernier adieu

Best et Cave en ont assez pour les occuper après la retraite.

Cave possède un café à Belfast et vient de devenir un père. Alors que la Coupe du Monde commence et que les joueurs de clubs européens commencent la nouvelle saison, il déclare qu'il ne regrettera pas trop sa décision.

"Je me souviens toujours d'avoir entendu la phrase suivante:" Tout le monde veut manger du saucisson mais personne ne veut voir comment il est fabriqué ", http://rss.cnn.com/", dit-il.

"Alors les jeux me manqueront, mais je ne raterai pas les préparatifs. Je ne manquerai pas les soucis liés à la sélection, aux blessures, au gymnase, au conditionnement … à la physicalité. Exactement ce que votre corps doit subir. . "

En ce qui concerne Best, il n’ya pas grand-chose d’une Coupe du Monde à jouer. L’Irlande n’a jamais remporté l’épreuve phare du rugby, mais participe au tournoi en tant que première équipe du monde.

Peu de gens verraient les hommes en vert comme les grands favoris de la victoire au Japon, mais cela pourrait être la meilleure chance de l'équipe de devenir champion du monde.

Comment l'Irlande peut-elle atteindre cet objectif? Le mieux pense que la réponse est assez simple.

"La première Coupe du Monde à laquelle je suis allé, ce n’était pas une expérience agréable car nous y sommes allés en pensant que nous allions bien réussir et nous avons en fait oublié d’apprécier le fait que nous sommes en Coupe du Monde.

"Je pense que c'est le gros problème: comment amener les joueurs et tous les types de direction à profiter de l'expérience et à offrir le meilleur qu'ils peuvent."

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