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Le pétrole a bondi de plus de 5% vendredi, le dernier jour de bourse du mois, clôturant son meilleur mois de l'histoire car une hausse de la demande ainsi que des réductions record de l'offre ont fait grimper les prix. West Texas Intermediate, la référence pétrolière américaine, a terminé le mois de mai avec un gain de 88%. Pour mettre le chiffre en contexte, le deuxième meilleur mois du WTI a été enregistré en septembre 1990, avec une progression de 44,6%.

Mais les experts s'empressent de constater que la flambée des prix fait suite à la plus forte baisse jamais enregistrée, et que le pétrole a encore du chemin à parcourir avant de retrouver de vieux sommets. En d'autres termes, le WTI à 35 $ le baril n'est guère quelque chose à célébrer.

"Il ne semble certainement pas que ce soit le meilleur mois du pétrole de tous les temps", a déclaré le maire de Regina, directeur mondial de l'énergie de KPMG. "Le bas prix de 30 $ pour le WTI est clairement meilleur que là où nous étions fin avril, mais ce n'est pas suffisant pour remettre la majeure partie de la production en ligne", a-t-elle ajouté.

En avril, avec des milliards de personnes dans le monde sous une sorte de verrouillage dans le but de ralentir la propagation de Covid-19, la demande de pétrole est tombée d'une falaise, ce qui a fait plonger les prix. Le WTI est tombé en dessous de zéro et en territoire négatif pour la première fois de son histoire. Une partie de la décision était due à l'expiration imminente du contrat, mais elle reflétait également le fait bien réel que personne ne voulait prendre la livraison physique du brut alors que la demande devrait rester déprimée.

Depuis lors, les choses ont commencé à s'améliorer. Les données publiées jeudi par la U.S.Energy Information Administration ont montré que pour la semaine se terminant le 22 mai, la demande d'essence était passée à 7,3 millions de barils par jour par rapport à la semaine précédente. Cela a marqué une amélioration, bien qu'il soit encore inférieur au nombre de 2019 avant le week-end du Memorial Day, qui était de 9,4 millions de b / j. Le stockage à Cushing, en Oklahoma – le principal point de livraison du WTI – a diminué de 3,4 millions de barils, et l'utilisation des raffineries a également augmenté à 71% contre 69%. Le stock global a augmenté de 7,928 millions de barils, contre 1,3 million de barils attendus par les analystes, selon FactSet.

De l'autre côté de l'équation, les producteurs ont réduit la production à un rythme record car la chute des prix a rendu l'opération non rentable. L'OPEP et ses alliés producteurs de pétrole ont convenu de la plus forte baisse de production de l'histoire lors d'une réunion extraordinaire de plusieurs jours en avril. Plus tôt en mai, l'Arabie saoudite a déclaré qu'à partir du 1er juin, elle réduirait volontairement un million de bpj supplémentaires, en plus de sa part des réductions convenues par l'OPEP +. Le Koweït et les Émirats arabes unis faisaient partie des autres membres du cartel qui ont emboîté le pas et ont déclaré qu'ils procéderaient également à des réductions supplémentaires.

Aux États-Unis, la production a chuté à 11,4 millions de b / j, 1,9 million de b / j en dessous du record de 13,1 millions de b / j. La Norvège et le Canada font partie des autres pays qui ont réduit leur production.

Les coupes de production de l'OPEP + telles qu'elles sont actuellement commenceront à diminuer le 1er juillet, et le groupe devrait décider de prolonger ou non les coupes plus profondes lors de sa réunion du 9-10 juin.

Les doutes quant à la prolongation ou non des coupes plus profondes ont fait trembler le marché pétrolier cette semaine, bien que le WTI soit toujours sur la bonne voie pour sa cinquième semaine consécutive de gains. Vendredi, le contrat a gagné 1,78 $, ou 5,28%, pour s'établir à 35,49 $ le baril. Plus tôt dans la session, il s'est échangé à 32,36 $ le baril, les tensions géopolitiques ayant pesé sur le sentiment. L'indice de référence international Brent a gagné 4 cents, ou 0,11%, pour s'établir à 35,33 $ le baril.

Bien sûr, le mois record du brut est partiellement dû au fait qu'après être tombé à des niveaux aussi bas, un mouvement de prix plus faible représente désormais un mouvement de pourcentage beaucoup plus important. Le WTI est toujours inférieur de 4% à son récent sommet de 65,65 $ par rapport à janvier. De plus, les contrats pétroliers roulent sur une base mensuelle, mais le rouleau ne correspond pas au calendrier standard, ce qui signifie que l'évaluation des prix sur une base mensuelle standard – plutôt que la durée du contrat d'un mois – peut être quelque peu arbitraire.

Le maire, basé à Houston, a déclaré que le marché est plus positif que ceux qui sont sur le terrain dans les pays pétroliers. "Je pense qu'il est trop tôt pour le niveau d'optimisme que nous constatons sur le marché, et pour être franc, je pense que c'est un peu inexplicable", a-t-elle déclaré. "Je ne pense pas que les fondamentaux de la demande soient le principal moteur de l'optimisme. Je pense que l'offre est plus rapide, ce qui signifie pour moi qu'il y a un risque de baisse du prix actuel élevé."

Pourtant, d'autres sont plus positifs sur les perspectives du pétrole. Dans une note récente aux clients, Morgan Stanley a déclaré que le rallye semble pouvoir se poursuivre dans les mois à venir, tout en reconnaissant que de nombreuses inconnues demeurent sur le marché.

Pendant ce temps, Rystad Energy a déclaré que les fluctuations sauvages des prix sont maintenant dans le rétroviseur. "Les développements de l'offre et les autres tensions géopolitiques qui pourraient affecter la demande sont pris en compte … Maintenant, en attendant la prochaine réunion de l'OPEP +, le marché est également à l'aise dans un calme relatif", a déclaré Bjornar Tonhaugen, responsable des marchés pétroliers à Rystad.

– Michael Bloom et Patti Domm de CNBC ont contribué au reportage.