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PARIS (Reuters) – Un tribunal français a autorisé Orange (mardi)ORAN.PA) Le chef de la direction, Stéphane Richard, s’est rendu coupable d’avoir commis un procès pour fraude, ce qui l’a conforté dans son rôle à la barre du plus grand opérateur de télécommunications du pays.

Le PDG d’Orange, Richard, assure son poste après son acquittement

Le directeur général d'Orange, Stéphane Richard, réagit après avoir été acquitté de tout acte répréhensible lors d'un procès pour fraude, lui permettant de rester à la tête du plus grand opérateur de télécommunications du pays à Paris, le 9 juillet 2019. REUTERS / Charles Platiau

L'affaire remonte à une somme de 400 millions d'euros (448 millions de dollars) versée au magnat Bernard Tapie il y a plus de dix ans, après que l'homme d'affaires eut accusé cet homme de l'avoir fraudé dans la revente de sa participation dans la marque de vêtements de sport Adidas à une banque contrôlée par l'État.

«C’est évidemment une grande joie, un grand soulagement», a déclaré Richard aux journalistes à l’intérieur du palais de justice.

"Je vis depuis des années avec cette accusation contre laquelle je me suis toujours défendue avec la plus grande vigueur."

Le verdict met fin à un procès qui était devenu une source de distraction pour Richard lorsque l'ancien monopole des télécoms était confronté à une forte concurrence sur un marché intérieur fragmenté et à la pression d'investir considérablement dans l'infrastructure Internet haut débit pour ses activités fixes et mobiles.

Les juges ont statué que le versement de 2008 à Tapie était légal, résultait d'un choix politique et n'était pas contraire aux intérêts de l'État.

Les procureurs peuvent toutefois faire appel de la décision, ce qui signifie que la saga pourrait encore durer des mois.

Richard avait été accusé de complicité de fraude et d'utilisation abusive de fonds publics en tant que chef de cabinet de la ministre des Finances de l'époque, Christine Lagarde. Lagarde a été condamnée pour négligence dans l'affaire en décembre 2016.

Le fait que Richard soit blanchi de tout acte répréhensible peut atténuer la pression sur Mme Lagarde lorsqu'elle est confrontée à des questions de la part du législateur européen sur sa nomination à la tête de la Banque centrale européenne.

Tapie, l'ancien propriétaire du club de football de l'Olympique de Marseille, qui lutte contre le cancer, a également été blanchi.

«Aujourd’hui, je n’ai plus qu’une pensée: mon cancer a pris un coup dur», a déclaré Tapie au journal La Provence, dans lequel il est actionnaire majoritaire. "C'est la preuve qu'il faut toujours se battre jusqu'au bout."

L’avocat de Tapie a dit s’attendre à ce que le procureur fasse appel.

"TRANQUILLITÉ D'ESPRIT"

Richard est responsable chez Orange depuis 2011, mais son avenir était incertain avant le verdict.

L’État français est le principal actionnaire d’Orange et son principal actionnaire. Avant la décision, le ministre des Finances, Bruno Le Maire, avait réitéré la position du gouvernement selon laquelle les chefs d'entreprises contrôlées par l'État devraient démissionner s'ils étaient reconnus coupables d'un crime.

Richard est réputé pour avoir augmenté ses revenus et sa part de marché sur le très concurrentiel marché français des télécoms et rétabli ses relations avec les syndicats après une série de suicides qui ont ébranlé la société.

"(La décision de la cour) est un énorme soulagement pour le personnel d’Orange", a déclaré aux journalistes Sebastien Crozier, dirigeant du syndicat CFE-CGC chez Orange.

«Cela nous permettra de gérer l'avenir et les nouveaux défis numériques avec une plus grande tranquillité d'esprit.»

Le groupe n'a fait aucun commentaire après la décision.

Richard a annoncé en février qu'il présenterait un nouveau plan stratégique appelé Vision 2025 plus tard cette année. La CFDT, un autre syndicat d’Orange, a souligné dans un communiqué qu’elle s’attendait à ce que la stratégie actuelle de la société exposée par le PDG soit poursuivie.

Le directeur général d'Orange, Stéphane Richard, réagit après avoir été acquitté de tout acte répréhensible lors d'un procès pour fraude, lui permettant de rester à la tête du plus grand opérateur de télécommunications du pays à Paris, le 9 juillet 2019. REUTERS / Charles Platiau

Les actions d’Orange n’ont pas bougé après l’annonce du verdict.

«Ces derniers mois, l'évolution du cours de l'action n'était pas directement liée à cette affaire», a déclaré Sébastien Beyazian, analyste chez MainFirst Bank.

"Nous sommes vraiment concentrés sur la stratégie du groupe et cette décision marque la poursuite de la stratégie actuelle."

Reportage d'Emmanuel Jarry et Gwenaelle Barzic; Écrit par Mathieu Rosemain; Édité par Richard Lough / Keith Weir

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