Le partage du lait maternel est-il sûr ?

Margie Smith a toujours produit beaucoup plus de lait maternel que ses enfants n’en ont besoin. Lorsque son fils est né il y a trois ans, Mme Smith – qui pompe exclusivement – produisait plus de 50 onces de lait maternel par jour, “assez pour nourrir au moins des jumeaux”, a-t-elle déclaré. Avec sa fille de 10 mois, elle produit moins, mais toujours plus que ce que son bébé peut boire.

Ainsi, Mme Smith, 32 ans, a fait don du lait maternel qu’elle a pompé pour ses deux bébés, donnant environ 3 500 onces aux familles qu’elle a trouvées en ligne. “C’est bien que je fasse cela pour mes enfants, mais j’ai aussi pu aider d’autres petits bébés”, a-t-elle déclaré. Ses enfants ont chacun fait de brefs séjours dans l’unité de soins intensifs néonatals, où ils ont reçu du lait maternel de donneuse, alors elle a l’impression de le payer en avant d’une certaine manière.

“Quelqu’un a eu la gentillesse de faire un don pour que mes bébés puissent l’avoir, alors j’ai toujours ressenti le besoin de redonner et d’aider une autre mère en difficulté”, a déclaré Mme Smith, qui travaille comme technicienne en radiologie et vit à Elgin, Illinois.

Alors que la pénurie nationale de préparations pour nourrissons continue de peser sur les nouveaux parents qui luttent pour nourrir leurs bébés, certains se sont tournés vers le partage informel du lait maternel – une pratique qui précède la crise actuelle de plusieurs milliers d’années. Human Milk for Human Babies, une plate-forme de partage de lait maternel peer-to-peer basée sur Facebook, indique que “les donneurs et les bénéficiaires potentiels se joignent en plus grand nombre qu’avant la pénurie”, et note qu’il y a eu une augmentation particulière d’un -les dons ponctuels de mères qui n’ont jamais fait de don auparavant.

Alors que les parents utilisent le lait de donneuses parce qu’ils pensent que c’est bon pour leurs bébés et que les mères allaitantes peuvent donner par altruisme, les experts disent que cette pratique peut comporter de graves risques. L’American Academy of Pediatrics et la Food and Drug Administration découragent toutes deux le partage occasionnel, soulignant le potentiel de contamination, ainsi que la possibilité que des parents avec les meilleures intentions exposent involontairement leurs bébés à des médicaments ou des drogues nocifs.

L’AAP recommande que les bébés soient allaités exclusivement jusqu’à l’âge de 6 mois environ et qu’ils continuent à être allaités avec des aliments complémentaires jusqu’à l’âge d’au moins 1 an. Mais la réalité est que seulement un quart des bébés aux États-Unis sont exclusivement allaités à l’âge de 6 mois, et seulement 35 % sont encore allaités à l’âge de 1 an.

Les mères peuvent ne pas allaiter ou arrêter plus tôt que recommandé pour une foule de raisons, allant de défis physiques à des politiques de congé parental insuffisantes. D’autres n’allaitent tout simplement pas, comme dans le cas des parents nourriciers ou adoptifs. Tout cela signifie que la majorité des parents aux États-Unis comptent sur le lait maternisé à un moment donné lorsque leurs enfants sont jeunes.

Mais les parents peuvent également rechercher du lait maternel de donneuse, par des voies formelles ou informelles. Le partage formel du lait se fait par le biais de banques de lait qui effectuent un dépistage complet des donneurs, vérifiant tout, du statut VIH et hépatite B aux médicaments. Les banques de lait pasteurisent également tous les dons. Tout cela est supervisé par la Human Milk Banking Association of North America, qui établit les normes pour le partage formel du lait des donneurs aux États-Unis et au Canada. Mais la majeure partie de ce lait est distribuée par les hôpitaux pour les bébés prématurés, afin de réduire le risque de complications graves pour la santé comme l’entérocolite nécrosante – un trouble intestinal dangereux.

“Les banques de lait dans ce pays sont très bonnes, mais le lait a tendance à être la priorité pour les nourrissons à haut risque”, a déclaré le Dr Casey Rosen-Carole, pédiatre et directeur du programme de médecine de l’allaitement et de la lactation au centre médical de l’Université de Rochester. à New York.

“Dans le monde ambulatoire, il est très difficile d’obtenir du lait de donneuses et cela a tendance à être très coûteux – 4 à 5 dollars l’once, même”, a-t-elle déclaré.

En l’absence de banques de lait de donneuses facilement accessibles et abordables, de nombreux parents finissent par emprunter la voie informelle et échanger du lait maternel avec des personnes qu’ils connaissent ou qu’ils trouvent sur Internet.

Pour les parents de bébés nés à terme et en bonne santé qui souhaitent donner du lait maternel à leur enfant mais qui ne peuvent pas le faire, “il n’y a pas beaucoup d’options autres que le partage occasionnel du lait”, a déclaré le Dr Lisa Hammer, pédiatre diplômée et consultante en lactation chez Trinity Health IHA Medical Group au Michigan.

Il n’y a pas de bonnes estimations de l’étendue du partage occasionnel du lait, mais les experts pensent que ce n’est pas rare. Une enquête en ligne menée en 2018 auprès de 456 mères américaines a révélé que 12 % avaient donné du lait de manière informelle et un peu moins de 7 % avaient donné du lait à leurs bébés.

Les avantages de l’allaitement pour la santé sont bien établis : le lait maternel est conçu pour répondre aux besoins nutritionnels essentiels des bébés et offre une protection contre les infections, en particulier dès le début. Des recherches récentes ont révélé, par exemple, que les mères qui ont été infectées par le coronavirus ou qui ont reçu un vaccin ARNm Covid produisent du lait maternel avec des anticorps SARS-CoV-2, qui sont transmis à leurs bébés.

“Le plus grand avantage que nous ne pouvons vraiment pas reproduire avec une formule a été une partie de l’immunité et des anticorps qui peuvent être obtenus par le lait maternel”, a déclaré le Dr Hammer. “Beaucoup de parents, surtout maintenant au milieu d’une pandémie, ont été beaucoup plus conscients de ces avantages immunitaires et recherchent vraiment cela par le biais du lait maternel.”

Il est logique que des bébés nés à terme et en bonne santé nourris avec du lait maternel de donneuse obtiennent les mêmes avantages, mais les experts ne peuvent pas dire cela avec certitude – et ils ne peuvent pas non plus offrir aux parents une analyse risques-avantages basée sur des données – parce que toute la pratique du lait l’échange est profondément sous-étudié.

« Nous ne savons pas quoi que ce soit sur les résultats du nourrisson », a déclaré le Dr Sheela Geraghty, pédiatre certifiée par le conseil d’administration et consultante en lactation et codirectrice du Center for Breastfeeding Medicine du Cincinnati Children’s.

Le Dr Geraghty a travaillé sur une étude de 2013 largement citée qui a révélé que le lait maternel acheté en ligne était fréquemment contaminé par des niveaux élevés de bactéries, y compris la salmonelle. Une partie était diluée avec du lait de vache ; d’autres fois, le lait arrivait chaud ou coulait. Elle a déclaré que l’étude avait fait d’elle et de ses co-auteurs des “parias” parmi certains experts en allaitement qui pensaient que l’étude exagérait les risques possibles, car les chercheurs achetaient du lait vendu à des fins lucratives et ne sélectionnaient pas les vendeurs. Et parce que le lait était expédié, cela augmentait le risque de croissance bactérienne.

Mais depuis lors, aucune étude n’a examiné directement comment le partage occasionnel du lait peut affecter la santé de bébés par ailleurs en bonne santé.

Et pour cette raison, le Dr Geraghty a déclaré qu’elle ne le considérait tout simplement pas comme une alternative sûre pour les parents qui en ont besoin – même si “nous voulons que ce soit sûr” et “nous savons que les mères le font”. Elle a dit qu’elle n’avait jamais l’intention de culpabiliser les parents sur la façon dont ils nourrissent leurs bébés, mais elle pense qu’il est important que les mères et les pères connaissent les risques.

Dans des conseils récents de l’AAP sur la gestion de la crise des formules, le groupe a déclaré que les parents ne pouvaient tout simplement pas savoir avec certitude si le lait maternel qu’ils recevaient d’un ami ou d’un groupe en ligne était sûr, et les a plutôt exhortés à se connecter avec une banque de lait accréditée. Mais encore une fois, obtenir du lait maternel de cette façon n’est pas facile.

Et pour de nombreux parents, les conseils pour éviter le partage informel du lait “tombent dans l’oreille d’un sourd”, a déclaré Aunchalee Palmquist, anthropologue médicale et consultante en lactation certifiée par le conseil d’administration de l’UNC Gillings School of Global Public Health. On leur a répété à maintes reprises que le lait maternel est bon pour les bébés. Ainsi, l’idée qu’il n’y a aucun avantage à utiliser du lait maternel de donneuses plutôt que des préparations pour nourrissons “n’a pas vraiment de sens pour eux”, a-t-elle ajouté.

Une déclaration de position de 2017 de l’Academy of Breastfeeding Medicine propose un ensemble de meilleures pratiques concernant le partage informel du lait maternel pour les bébés en bonne santé et nés à terme – des conseils destinés aux médecins qui peuvent conseiller les parents à travers ces décisions.

Les lignes directrices indiquent qu’il est essentiel que les parents aient un processus de dépistage ouvert avec toute personne dont ils envisagent d’obtenir du lait maternel. Ils devraient discuter si le donneur prend des médicaments ou des herbes ; s’ils ont été dépistés pour des conditions telles que le VIH et l’hépatite B (qui peut être transmise par le lait maternel) ; et s’ils se livrent à des activités comme boire de l’alcool ou consommer de la marijuana. Les conversations ouvertes sont importantes, car les individus ne sont pas préparés pour faire le genre de tests approfondis qu’une banque de lait peut faire.

“Nous n’avons pas de bonnes recherches à ce sujet, mais le risque augmente probablement progressivement au fur et à mesure que vous vous éloignez des personnes que vous connaissez”, a déclaré le Dr Rosen-Carole.

L’Academy of Breastfeeding Medicine note également que la pasteurisation à domicile du lait maternel humain peut aider à éliminer les virus et les bactéries nocifs, et ses conseils comprennent des instructions pour l’utilisation d’une méthode de chauffage flash.

Tout parent envisageant un échange de lait informel – pendant la pénurie actuelle de lait maternisé ou à un autre moment – devrait d’abord parler au pédiatre de son enfant. Il n’y a peut-être pas de données concrètes que les médecins peuvent fournir sur l’effet que le partage informel du lait aura sur la santé d’un bébé, mais une conversation peut offrir aux parents des conseils sur la façon de minimiser les risques s’ils choisissent d’aller de l’avant.