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Le Pakistan augmente les prix du carburant dans le but de stabiliser l’économie

ISLAMABAD, Pakistan – Le gouvernement pakistanais a fortement augmenté vendredi les prix du carburant pour les consommateurs, ouvrant la voie à la relance d’un plan de sauvetage de 6 milliards de dollars du Fonds monétaire international et à la stabilisation de l’économie du pays en pleine crise politique.

La décision d’augmenter les prix de l’essence et du diesel d’environ 20% – soit environ 15 cents – le litre a dissipé les craintes que le Pakistan, qui fait déjà face à une inflation à deux chiffres, rejoigne une vague de défauts de paiement mondiaux alors que les chocs financiers de la pandémie, la guerre en Ukraine et la hausse des taux d’intérêt frappe de nombreux pays pauvres.

Mais la décision pourrait coûter au nouveau gouvernement de coalition le soutien populaire, selon les analystes, ajoutant à l’incertitude politique qui a secoué le pays depuis que le Premier ministre Imran Khan a été évincé lors d’un vote de censure au Parlement au début du mois dernier.

“La hausse des prix signale que le gouvernement a décidé de mordre la balle et de faire des choix qui sont nécessaires, même s’ils coûtent un capital politique à court terme”, a déclaré Uzair Younus, directeur de l’Initiative pakistanaise au Conseil de l’Atlantique. “La hausse va détendre les marchés et réduire l’incertitude. Il sera essentiel pour le gouvernement de maintenir l’élan et de continuer à prendre des décisions qui sortiront le Pakistan de la crise actuelle.

Depuis son éviction, M. Khan a organisé une série de rassemblements politiques, attirant des foules énormes et critiquant fortement le gouvernement de coalition actuel et l’armée, les blâmant pour sa destitution. Certains responsables craignent maintenant que la décision du gouvernement d’apaiser le FMI ne provoque chez M. Khan une vague d’indignation publique qu’il pourrait manipuler dans la rue.

Les discussions entre le FMI et le nouveau gouvernement intérimaire, dirigé par Shehbaz Sharif, étaient dans l’impasse depuis des semaines sur les conditions de la relance du plan de sauvetage, qui a été annoncé en 2019 puis suspendu après que le précédent gouvernement pakistanais n’a pas respecté certaines conditions de prêt, comme la coupure d’énergie. subventions.

Le Pakistan a espéré le déblocage d’une septième tranche d’environ 900 millions de dollars du plan de sauvetage de 6 milliards de dollars du FMI. Plus tôt cette semaine, une nouvelle série de pourparlers entre le FMI et le nouveau gouvernement pakistanais à Doha, au Qatar, a semblé échouer après que les responsables du fonds ont refusé d’accepter la demande pakistanaise de retarder la fin des subventions gouvernementales.

M. Sharif avait hésité à mettre fin aux subventions gouvernementales à l’énergie et à annuler les subventions non financées aux secteurs du pétrole et de l’électricité – une demande clé du FMI – craignant une réaction publique qui pourrait diminuer les chances de succès de son parti aux prochaines élections générales.

Ces élections doivent avoir lieu l’année prochaine, mais le nouveau gouvernement subit une pression publique croissante de la part des partisans de M. Khan pour les tenir plus tôt.

Jeudi, M. Khan a averti le gouvernement d’annoncer les prochaines élections et de dissoudre le Parlement dans les six jours. L’avertissement est intervenu juste après qu’il a conduit des milliers de supporters dans la capitale mercredi soir. Des partisans en colère se sont affrontés avec la police dans la capitale et dans plusieurs autres villes pakistanaises. Au moins 1 700 manifestants ont été arrêtés par la police au Pendjab, la province la plus peuplée du pays.

Cette pression politique a ajouté à la réticence du nouveau gouvernement à entreprendre des réformes économiques significatives qui, bien qu’importantes pour stabiliser l’économie dans les années à venir, causeraient une douleur immédiate aux portefeuilles des Pakistanais, selon les analystes.

Tard jeudi soir, les conducteurs désespérés de remplir leurs réservoirs avant l’entrée en vigueur de l’augmentation des prix après minuit ont afflué vers les stations-service des grandes villes. Les revenus de nombreux conducteurs ont déjà été comprimés par la flambée de l’inflation ces dernières années, qui a fait grimper le prix des produits de base.

“Il n’y a pas d’augmentation de nos revenus proportionnelle à la hausse du prix du carburant et d’autres articles essentiels”, a déclaré Saleem Khan, 44 ans, alors qu’il attendait de faire le plein de sa moto dans une station-service de la ville portuaire de Karachi.

M. Khan gagne environ 18 000 roupies, soit environ 90 dollars, par mois en travaillant dans un restaurant de la ville. Les mois précédents, il pouvait envoyer chaque mois près de 10 000 roupies à ses proches à Bajaur, un district tribal frontalier de l’Afghanistan.

“Ce mois-ci, il semble que je pourrai envoyer à peine 7 000 roupies à ma famille”, a-t-il déclaré.

À proximité, Rasheed Ahmed, un ouvrier d’une usine de confection, était assis sur sa moto, s’inquiétant de la façon dont il paierait les produits de base comme la nourriture et le loyer avec l’augmentation du prix du carburant.

“Nous pensions que l’éviction d’Imran Khan aiderait le pays à faire baisser les prix du carburant, mais les dirigeants actuels sont plus cruels que le gouvernement précédent”, a déclaré M. Ahmed, 34 ans.

Le nouveau gouvernement de coalition a du mal à trouver ses repères depuis son arrivée au pouvoir début avril et se trouve dans une position particulièrement précaire. Il n’a pas de mandat électoral, mais a été choisi par le Parlement pour prendre le relais après l’éviction de M. Khan. Et c’est une coalition ténue de partis politiques qui se sont fréquemment affrontés auparavant et ne se sont réunis que autour de l’objectif singulier de destituer M. Khan de ses fonctions. Le parti de M. Sharif est également confronté à des divisions internes sur les décisions politiques.

Le gouvernement de M. Khan, avant sa destitution, faisait également face à un mécontentement public croissant face à la hausse de l’inflation. M. Khan affirme que l’économie s’améliorait sous son gouvernement, mais afin d’apaiser les colères du public, il a annoncé qu’il réduisait les prix du pétrole et de l’énergie – une décision qui a atténué le mécontentement du public mais a aggravé le déficit budgétaire du pays.

Cette décision est maintenant décrite comme la «pose d’une mine terrestre» par Miftah Ismail, le nouveau ministre des Finances, et a été un point de friction majeur dans les pourparlers avec le FMI, qui a insisté sur le fait que le Pakistan devrait mettre fin aux subventions non financées afin de obtenir la prochaine tranche du plan de sauvetage.

Tout en annonçant les nouveaux prix du carburant jeudi soir, M. Ismail a déclaré que le gouvernement avait réalisé l’impact de mesures économiques douloureuses mais espérait que celles-ci se traduiraient par des avantages à long terme.

“Cela stabilisera également la roupie et améliorera la situation sur le marché boursier”, a déclaré M. Ismail lors d’une conférence de presse. “Plus important encore, cela rétablira un certain équilibre au sein de l’économie.”

Mais le retard de plusieurs semaines dans l’élaboration de nouvelles politiques économiques a eu un prix élevé : la roupie pakistanaise a plongé à un niveau historiquement bas par rapport au dollar américain ces dernières semaines, le déficit du compte courant s’est creusé et les réserves de change se sont appauvries à 10 milliards de dollars. C’est à peine suffisant pour couvrir deux mois d’importations du pays.

Vendredi, la roupie pakistanaise a montré quelques signes de reprise. Mais la décision du gouvernement d’augmenter les prix du carburant vendredi n’était encore qu’un premier pas vers la relance du plan de sauvetage du FMI et le rétablissement d’une certaine stabilité économique dans le pays.

« Le Pakistan n’est pas encore tiré d’affaire. Il a besoin d’au moins 10 milliards de dollars pour stabiliser ses réserves et la monnaie », a déclaré Yousuf Nazar, chroniqueur et ancien responsable des investissements dans les marchés émergents de Citigroup. “Jusqu’à ce que l’ensemble du plan de sauvetage soit en place, l’incertitude persistera, aggravée par les troubles politiques.”

Le Pakistan a conclu plusieurs programmes du FMI dans son histoire, bien que les dirigeants successifs, dont M. Khan et l’ancien Premier ministre Nawaz Sharif, aient exprimé leur aversion pour l’aide financière étrangère. Mais l’économie émaciée du pays et la dette croissante ne laissent à aucun gouvernement d’autre choix que d’accepter les plans de sauvetage.

La principale raison de la balance des paiements récurrente du Pakistan est son incapacité à accroître ses exportations, qui ont pratiquement stagné pendant une décennie en raison de politiques protectionnistes, selon les analystes.

“Cela devrait changer pour que le Pakistan sorte de ce cercle vicieux”, a déclaré M. Nazar.

Salman Massoud rapporté d’Islamabad, et Christina Goldbaum de Dubaï, Emirats Arabes Unis. Zia ur-Rehman a contribué aux reportages de Karachi, au Pakistan.