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Le nouveau Premier ministre français a surmonté une tragédie dans sa jeunesse

PARIS – Lors de son premier voyage officiel la semaine dernière en tant que nouveau Premier ministre français, Élisabeth Borne a été interrogée sur les rêves qu’elle nourrissait lorsqu’elle était une jeune fille.

“J’étais attirée par les sciences”, a répondu Mme Borne lors d’une discussion sur les opportunités d’emploi et l’égalité des sexes avec des habitants des Mureaux, à environ 20 miles au nord-ouest de Paris.

“L’histoire serait un peu trop longue à raconter”, a-t-elle ajouté. “Mais quand votre parcours de vie est difficile, comme l’était le mien, et qu’il se passe des choses dans votre vie personnelle qui ne sont pas très agréables, il y avait quelque chose de rassurant dans les sciences.”

Mme Borne n’a pas précisé. Mais maintenant qu’elle a été propulsée sous les projecteurs comme l’une des deux seules femmes en France à être Premier ministre, beaucoup dans le pays apprennent à peine ce qu’elle voulait dire.

Le père de Mme Borne, Joseph Bornstein, un juif qui faisait partie de la résistance dans la France occupée par les nazis et qui a survécu à la déportation à Auschwitz, s’est suicidé quand elle avait 11 ans. L’entreprise pharmaceutique de ses parents à Paris avait fait faillite, interrompant brusquement la vie de classe moyenne de la famille et jetant Mme Borne, sa sœur et leur mère dans une situation financière difficile.

Ensuite, elle a été nommée « pupille de la Nation » – un statut que la France peut accorder aux mineurs lorsque l’un ou les deux de leurs parents décèdent dans des circonstances exceptionnelles, comme la guerre ou un attentat terroriste, et qui fournit des aides et autres formes d’assistance pour couvrir les frais d’éducation et de subsistance.

Elle excellait en mathématiques, a rejoint des écoles d’ingénieurs d’élite comme l’École Polytechnique; a accédé à des postes de direction à la mairie de Paris, à la régie du métro parisien et dans d’autres institutions et entreprises de premier plan ; et géré plusieurs postes et portefeuilles au sein du gouvernement.

Elle dirigera désormais le gouvernement sous le président Emmanuel Macron, dont le nouveau cabinet a été annoncé la semaine dernière après sa réélection le mois dernier.

À certains égards, Mme Borne, 61 ans, est une réponse à une campagne électorale qui avait été dominée par des candidats d’extrême droite, dont Éric Zemmour, qui a suggéré – contre des preuves historiques – que le gouvernement collaborationniste de Vichy en temps de guerre avait sauvé des Juifs français.

Mme Borne a parlé avec parcimonie de son passé et son bureau n’a pas répondu à une demande de commentaire. Mais des entretiens passés offrent des aperçus suggérant que la mort de son père l’a mise sur la voie d’une persévérance ciblée, insufflant une forte croyance en la promesse de la France que le travail acharné porte ses fruits et que l’État joue un rôle clé dans la promotion de la mobilité ascendante.

“Je suis peut-être le prototype de la méritocratie républicaine”, a déclaré dimanche Mme Borne au Journal du Dimanche. “Si la République n’avait pas été à mes côtés, je ne serais certainement pas là.”

Nicolas Lebourg, historien et politologue français qui a récemment écrit sur la détention de Joseph Bornstein dans des camps français pendant la Seconde Guerre mondiale, a déclaré que le passé du nouveau Premier ministre résonnait parce qu’il illustrait l’intégration.

“Vous avez une histoire qui vous mène, en deux générations, d’étrangers arrêtés par la police française, détenus dans des camps français parce qu’ils sont juifs, et qui sont devenus français, à un Premier ministre”, a déclaré M. Lebourg.

Mais jusqu’à la semaine dernière, les Français savaient peu de choses sur Mme Borne, qui était gardée sur sa vie privée.

Membre assidue mais discrète du cabinet du premier mandat de M. Macron, en tant que ministre des transports, puis de l’environnement et enfin du travail, elle a rarement cherché la vedette. Au lieu de cela, elle était connue pour maîtriser les subtilités techniques du gouvernement et pour être extrêmement exigeante avec ses subordonnés – “Borne-out” était un surnom rapporté.

Anne-Marie Idrac, ancienne ministre des Transports et du Commerce qui connaît Mme Borne depuis les années 1990, a déclaré qu’elle était “très représentative de la méritocratie française”.

“Elle est très intelligente, très compétente et très rationnelle”, a déclaré Mme Idrac, qui était présidente de la Société nationale des chemins de fer français au milieu des années 2000 lorsque Mme Borne y était responsable de la stratégie. “C’est quelqu’un qui fait confiance aux chiffres et aux données.”

Mais Mme Idrac, qui est aujourd’hui présidente de France Logistique, un groupement professionnel représentant les entreprises françaises de logistique, a déclaré que Mme Borne n’avait pas été bavarde sur son passé dans les milieux professionnels.

“Pour être tout à fait honnête, je ne l’ai jamais entendue le mentionner explicitement”, a-t-elle déclaré.

Dans une poignée de portraits et d’entretiens au fil des ans, Mme Borne a mentionné la mort de son père mais a rarement précisé ses circonstances. L’année dernière, elle avait déclaré à la chaîne de télévision C8 que “c’était un peu choquant de perdre mon père si jeune, et je trouvais que les maths étaient quelque chose d’assez rassurant, d’assez rationnel”.

“Je voulais mon indépendance financière, alors j’ai tenu”, a déclaré Mme Borne, ajoutant que l’admission à l’École polytechnique – où les étudiants français bénéficient d’une scolarité gratuite et d’une allocation – était “un vrai soulagement”.

L’oncle de Mme Borne, Isaac, a été déporté avec son père. Il est décédé en 2016, mais une décennie plus tôt, il avait raconté en détail l’histoire de la famille dans une interview enregistrée par la Fondation pour la Mémoire de la Shoah et l’Institut national de l’audiovisuel de France.

Il y rappelait que les grands-parents de Mme Borne, fuyant l’antisémitisme, avaient quitté la Pologne pour la Belgique dans les années 1920. Joseph Bornstein — Borensztejn, à l’origine — était l’un des quatre frères, né en 1924 à Anvers, où le grand-père de Mme Borne, Zelig, travaillait dans le commerce du diamant.

La famille, des Juifs pratiquants qui parlaient yiddish et flamand, est partie pour la France après que la grand-mère de Mme Borne est décédée des suites d’une maladie et que la guerre a éclaté en Europe. Ils se sont retrouvés, sans papier, dans la ville de Nîmes, dans le sud-ouest, où Isaac et Joseph ont été arrêtés mais se sont évadés des camps de détention français du sud-ouest de la France en 1941 et 1942.

M. Lebourg, l’historien, a noté que beaucoup en France ne connaissaient pas encore son histoire de détention dans les années 1930 et 1940, comme les Juifs, les Tziganes ou les Espagnols fuyant la guerre civile du pays – avant même que le conflit n’éclate avec l’Allemagne et le régime de Vichy. s’est emparé.

“C’est une page de mémoire collective qui est encore floue”, a déclaré M. Lebourg, ajoutant que l’histoire de Mme Borne pourrait la mettre en lumière.

Pendant la guerre, la famille de Mme Borne s’est finalement dirigée vers Grenoble, au pied des Alpes françaises (un de ses oncles avait auparavant été déporté du sud-ouest de la France et tué). Là, pendant plusieurs mois, son père a fait partie d’un mouvement de résistance juif, aidant à transporter des hommes et des messages vers des unités dans la région du Tarn.

Mais le jour de Noël 1943, la Gestapo arrête Zelig et ses fils, qui sont déportés au camp de concentration et d’extermination d’Auschwitz-Birkenau. Isaac et Joseph ont été envoyés dans une section de travaux forcés du camp; leur père et leur frère cadet ont été emmenés à Birkenau et ne sont jamais revenus.

Dans l’interview de 2006, Isaac rappelait sobrement les privations et humiliations quotidiennes dans le camp, ainsi que la peur que Joseph, qui était épileptique, ne subisse une crise.

“Nous nous sommes toujours bien entendus”, a-t-il déclaré. “Nous avons toujours tout partagé, lui avec moi et moi avec lui, car je le surveillais de près.”

Les deux frères ont survécu et sont rentrés en France après la libération des camps. Sur un quai de gare à Paris, sans nulle part où aller, ils ont été approchés par deux jeunes sœurs qui leur ont proposé de les aider. Ils ont fait entrer les frères Bornstein dans leur famille, à Paris puis en Normandie, dans une région où Mme Borne passera une partie de son enfance et où elle brigue désormais un siège au Parlement le mois prochain.

Joseph se convertit plus tard au catholicisme et épousa l’une des sœurs, Marguerite Lescène – la mère de Mme Borne – en 1948. Il devint citoyen français et prit officiellement le nom de Borne, qu’il avait commencé à utiliser sur de fausses pièces d’identité pendant la guerre. Le couple reprend l’entreprise pharmaceutique familiale Lescène à Paris.

Pourtant, l’expérience de guerre de Joseph, dont il n’aimait pas parler, l’avait changé. Les problèmes financiers et les crises d’épilepsie invalidantes ont aggravé les choses, a déclaré Isaac. “Mais je ne pense pas non plus qu’il puisse supporter Auschwitz”, a-t-il ajouté.

En 1972, le père de Mme Borne s’est jeté par la fenêtre.

Dimanche, dans son interview au Journal du Dimanche, on lui a demandé à qui elle avait d’abord pensé lorsqu’elle a été nommée Premier ministre.

“J’ai pensé à mon père”, a répondu Mme Borne.