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WASHINGTON (Reuters) – Aux États-Unis et au Canada, les oiseaux disparaissent à un rythme alarmant, avec une chute de population de 29% depuis 1970 et une perte nette d'environ 2,9 milliards d'oiseaux, ont annoncé jeudi des scientifiques .

Les gens sont à blâmer, ont expliqué les chercheurs, citant des facteurs tels que la perte et la dégradation généralisées de l'habitat, l'utilisation généralisée de produits chimiques agricoles qui éliminent les insectes essentiels au régime alimentaire de nombreux oiseaux, et même la chasse en plein air par les chats domestiques.

«Les oiseaux sont en crise», a déclaré Peter Marra, directeur de la Georgetown Environment Initiative de l'Université de Georgetown et co-auteur de l'étude publiée dans la revue Science.

"Le message à retenir est que nos résultats s'ajoutent aux preuves croissantes, d'autres études récentes ayant démontré un déclin massif des insectes, des amphibiens et d'autres taxons, signalant une crise écologique généralisée", a ajouté Marra. "Les oiseaux sont les indicateurs par excellence de la santé environnementale, les canaris de la mine de charbon, et ils nous disent qu’il est urgent de prendre des mesures pour que notre planète puisse continuer à préserver la faune et les humains."

La plupart des pertes ne concernaient pas des espèces rares, mais des espèces communes à presque toutes les familles d'oiseaux et à tous les habitats. Ils comprenaient des moineaux, des hirondelles, des merles, des grives, des pinsons, des fauvettes et des prairies.

Environ 90% de la perte totale provenait de seulement 12 familles d'oiseaux et de 19 espèces d'oiseaux répandues telles que le junco aux yeux noirs, le quiscale commun et le moineau domestique. Chacune de ces espèces a perdu plus de 50 millions d'individus.

Les chercheurs ont suivi les populations de 529 espèces en utilisant des décennies de comptage d'oiseaux au sol et des données de radar météorologique qui ont révélé des baisses similaires du volume d'oiseaux migrateurs.

Les oiseaux des prairies ont été particulièrement touchés avec une réduction de 53% de leur population en raison de l'intensification de l'agriculture.

Les oiseaux de rivage, qui dépendent d'habitats côtiers sensibles, ont subi une chute de 37%. La plupart des oiseaux de rivage sont migrateurs et ont subi une dégradation et une destruction de leur habitat dans de nombreux endroits où ils migrent. En outre, de nombreux oiseaux de rivage se reproduisant dans les régions arctiques se réchauffent rapidement en raison du changement climatique.

Les chercheurs ont documenté une forte baisse pour les oiseaux migrateurs. Ils ont noté de larges déclins parmi les oiseaux qui migrent vers les tropiques, où la perte et la dégradation de l'habitat ont été dévastatrices. Les oiseaux migrateurs font également face à des menaces sur leurs sites d'escale et sur leurs lieux de reproduction en Amérique du Nord.

Les chercheurs ont déclaré que d'autres études ont documenté des pertes de population d'oiseaux inquiétantes dans d'autres régions du monde.

«Les oiseaux sont une composante essentielle de nombreux écosystèmes. Ils servent de prédateurs et de proies dans les réseaux alimentaires, dispersent les graines et fournissent des services écosystémiques tels que la consommation d'insectes nuisibles. Lorsque nous perdons de grandes quantités d'oiseaux, nous perturbons tout le réseau de la vie, dont nous dépendons tous », a déclaré l'auteur principal de l'étude, Ken Rosenberg, scientifique spécialisé dans la conservation appliquée au Cornell Lab of Ornithology et à l'American Bird Conservancy.

Bien que le changement climatique ne soit pas le principal facteur de la chute de la population, il est probable qu'il exacerbe les menaces existantes sur les populations d'oiseaux, a déclaré Rosenberg.

Le nombre d'oiseaux plonge aux États-Unis et au Canada avec des personnes à blâmer
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Les chercheurs ont déclaré que l'extinction, au début du XXe siècle, du pigeon voyageur, qui était jadis probablement le plus abondant des oiseaux sur Terre, a montré que même les espèces les plus abondantes peuvent s'éteindre rapidement.

Certains types d'oiseaux ont montré des gains. L'interdiction du pesticide DDT a permis la résurgence des populations de rapaces, y compris le pygargue à tête blanche, ont déclaré les chercheurs. Les politiques de gestion de la sauvagine, y compris la protection et la restauration des zones humides, ont permis aux canards et aux oies de prospérer, ont-ils ajouté.

«Ce sont des exemples importants qui montrent que, lorsque nous décidons d'apporter des changements et de gérer activement les menaces auxquelles les oiseaux sont confrontés, nous pouvons avoir un impact positif sur les populations d'oiseaux», a déclaré Rosenberg.

Reportage de Will Dunham; Édité par Lisa Shumaker

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