Le meilleur étudiant de première année Peyton Watson tente d’aider l’UCLA à sauter le premier quatre et à se diriger directement vers le final quatre

C’est assez tôt lors de l’introduction de Peyton Watson au basket-ball universitaire en général, et au basket-ball de l’UCLA en particulier, que l’entraîneur Mick Cronin a remarqué une tendance déconcertante : lorsque cet étudiant de première année prisé attrapait le ballon derrière la ligne des 3 points, il tirait, qu’il était défendu, qu’il soit ou non susceptible de se connecter.

Après avoir vu beaucoup de choses, Cronin a appelé Watson à part et lui a montré les statistiques d’entraînement de pré-saison. Ils n’étaient pas beaux. Cronin a demandé à Watson s’il comprenait qu’il y avait quelque chose qu’il pouvait faire plus efficacement que n’importe qui dans le gymnase : « Est-ce que quelqu’un peut rester devant vous ?

Watson est assez humble, mais il a dû reconnaître que sa rafale et son maniement du ballon étaient utiles pour enfoncer le ballon profondément dans la défense. Watson a toujours la liberté de tirer à découvert, mais les défenseurs qui ferment trop imprudemment se rendront souvent compte qu’il se dirige dans l’autre sens lorsqu’ils arrivent.

« Cela a été un voyage de trois mois pour arriver là où il en est maintenant: comment s’entraîner dur, comment jouer dur », a déclaré Cronin à Sporting News. «C’est drôle, quand nous avons eu notre première mêlée, il sortait une fois et je lui souriais. Et il dit : « Ne vous moquez pas de moi entraîneur, c’est mon premier match ! » Parce qu’il respirait fort. Et je lui dis : ‘Ça va être différent. Vous n’allez pas être à votre meilleur dans notre premier match. Et il comprend. C’est un enfant très intelligent.

«Pour que nous arrivions en mars, il sera simplement un bien meilleur joueur d’ici mars. Nous avons beaucoup de tireurs, c’est un gars de panne; il peut battre son homme et briser une défense. C’est un passeur formidable quand il brise la défense parce qu’il a une grande vision et une grande taille; il peut passer par-dessus là où d’autres ne le peuvent pas, à cause de sa taille.

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Alors que l’UCLA (5-0) se prépare pour son deuxième défi majeur de la saison 2021-22, mardi soir à Las Vegas contre le n°1 Gonzaga (5-0), Watson reste près du bas de la feuille de statistiques avec 6,4 points par match. en seulement 15 minutes de temps de jeu. Il a presque doublé sa moyenne de pointage avec une performance de 19 points lors de la victoire frustrante des Bruins lundi soir contre Bellarmine et a été l’un des rares Bruins à avoir reçu les éloges de Cronin. Ce ne devrait peut-être pas être une surprise que Watson est resté concentré sur le jeu tandis que ses coéquipiers plus expérimentés ont joué comme si leurs esprits étaient concentrés sur le match de Gonzaga.

Bien que Watson soit considéré comme une perspective de niveau loterie pour le repêchage de la NBA 2022, et Cronin reconnaît qu’il ne s’attend pas à ce qu’il joue une deuxième saison avec les Bruins, il a rejoint avec empressement une équipe où il n’y avait aucune place garantie dans la formation ni une extravagance de temps de jeu et d’opportunités de tir promis. L’UCLA a les cinq partants de retour de l’équipe qui a atteint le Final Four de la NCAA 2021 et a emmené les Zags de l’année dernière en prolongation avant de perdre sur un coup de buzzer de 40 pieds. C’est une gamme difficile à craquer. Watson connaissait ces gars lorsqu’il a signé avec les Bruins l’automne dernier, même s’il ne savait peut-être pas tout à fait ce qu’ils étaient capables de réaliser. Ce qui est bien, car ils ne le savaient pas vraiment eux-mêmes, jusqu’à ce qu’ils y soient arrivés.

Désormais, l’UCLA est classée n°2 dans le sondage hebdomadaire de l’Associated Press, l’aile Johnny Juzang est un All-American de pré-saison de Sporting News et l’attaquant Jaime Jaquez est sur la liste de surveillance pour le Julius Erving Award.

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Ce qui amène à la question : avec ces gars en place, où Watson se situe-t-il avec les Bruins ? Et la réponse pourrait bien être : partout où il veut.

« Je me vois comme un joueur polyvalent et polyvalent, et n’importe quel soir, ils pourraient m’appeler pour faire autre chose », a déclaré Watson à SN. «Je pense que je pourrais avoir un impact sur le jeu de plusieurs manières qui vont aider à compléter les joueurs que nous avons déjà, grâce à mon jeu, juste pouvoir rebondir et pousser, défendre, ouvrir certains de mes coéquipiers pour des tirs. Je pense que je n’aurai aucun problème à m’intégrer.

Dans la troisième saison de Cronin, l’UCLA s’est lancée dans le jeu un et fait avec un joueur qui, de l’avis de tous, est actuellement beaucoup plus concentré sur le « un » que sur le « fait ». Il a été respectueux envers son entraîneur, ses coéquipiers et, surtout, sa situation. Ce n’est pas rare parmi les joueurs qui pensent entrer dans le repêchage après une seule saison universitaire, mais ceux qui se concentrent presque exclusivement sur la position de repêchage ont eu un impact sur de nombreux programmes et équipes prometteurs.

« Notre personnel d’entraîneurs a inculqué une manière très humble de l’équipe », a déclaré Watson. « La façon dont ils nous entraînent, la façon dont ils nous enseignent le jeu est très différente de toute autre équipe avec laquelle j’ai joué. Ils veulent que nous jouions les uns pour les autres, et de cette façon, lorsque nous jouons les uns pour les autres, tout le monde a l’air bien et l’équipe gagne et c’est une bonne apparence pour toute l’équipe.

« Si je fais ce qui est le mieux pour l’équipe, les gens sauront que je suis altruiste, que je suis un leader et que je n’ai pas toujours besoin d’avoir le ballon en main pour briller.

Watson a grandi à Long Beach et a fréquenté le lycée polytechnique – mieux connu sous le nom de Long Beach Poly – qui a formé les meilleurs espoirs de basket-ball depuis Mack Calvin dans les années 60, Johnny Nash dans les années 70 jusqu’à Tyus Edney dans les années 90 et Jordan Bell il n’y a pas si longtemps.

Il a choisi l’UCLA en partie à cause de sa proximité avec son domicile, mais lorsqu’il entre dans le pavillon Pauley, il ressent le même degré de respect pour ses prédécesseurs – Kareem Abdul-Jabbar, Bill Walton, Ed O’Bannon et bien d’autres – que lui. à Poly.

« J’aime juste ajouter et apporter quelque chose à une école qui a une certaine culture et un sens », a déclaré Watson. «En grandissant, l’UCLA était l’une de mes écoles de rêve. Je voyais juste tous ces gens formidables venir de là. Et mon oncle est diplômé de l’UCLA. Cela signifiait vraiment quelque chose pour moi d’ajouter à cette tradition et de faire un héritage ici.

« Quand je me suis engagé à l’UCLA, je voulais faire mes propres recherches et j’ai eu la chance de rencontrer certains des anciens élèves, tels que Darren Collison, Matt Barnes, Baron Davis. Et cela n’a fait qu’éveiller encore plus mon intérêt pour tout cela. Je racontais à l’entraîneur Cronin comment je regardais le buzzer-beater de Tyus Edney dans March Madness. Ce sont juste des choses sur lesquelles je voulais acquérir des connaissances, et je voulais voir comment les gens avant moi l’avaient fait pour que je puisse avoir cet équilibre et cette confiance.

Cronin a aligné la même formation pour la victoire d’ouverture de la saison contre CSU Bakersfield que contre les Zags en mars dernier: Juzang, Jaquez, le centre Cody Riley, le meneur Tyger Campbell et le tireur Jules Bernard. Le seul changement depuis a été le transfert de Rutgers, Myles Johnson, à la place de Riley, qui a été blessé lors du match de Bakersfield. Cronin a déclaré la semaine dernière qu’il n’y avait qu’une chance « minimale » que Riley revienne cette semaine, ce qui signifie que Johnson restera probablement en place contre Gonzaga All-American Drew Timme.

Cependant, lorsque tous ses joueurs sont en bonne santé, Cronin ne s’est pas engagé à utiliser le même groupe, car Watson et Johnson sont évidemment des joueurs de qualité de départ. Et en deuxième année, Jaylen Clark « s’est vraiment amélioré », a déclaré Cronin, et David Singleton reste l’un des joueurs les plus fiables du football universitaire. Il ne sera jamais une superstar, mais il fera son travail et fumera la défense si cela le laisse ouvert pour un trois.

L’UCLA a eu du mal tout au long de la saison Pac-12 la saison dernière et a dû remporter un match des quatre premiers pour entrer dans le groupe régulier du tournoi NCAA à 64 équipes. Ce n’est donc pas une équipe typique de Final Four « ramenant tout le monde », s’il existe encore une telle chose dans les cercles universitaires. Il doit y avoir une amélioration pour que les classements de pré-saison soient remplis.

Ce que Cronin promet, c’est que les Bruins, en raison de l’amélioration de la profondeur, fonctionneront à une vitesse plus rapide que la saison dernière, lorsqu’ils se classaient au 341e rang selon KenPom.com, et qu’accélérer le rythme de manière si agressive devrait aider à atténuer les inquiétudes individuelles concernant le jeu. temps. Les meilleurs joueurs de l’équipe obtiendront autant qu’ils peuvent gérer, plus ou moins.

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« Ce sera nouveau pour nous, s’adapter et essayer constamment de déplacer le ballon, entraînement / coup de pied constant, rythme, ne jamais marcher », a déclaré Cronin. « C’est amusant pour moi parce que c’est quelque chose que j’ai toujours voulu faire mais que je n’ai jamais pu faire.

« Nous devons prendre une décision : faisons-nous une rotation des formations de départ ? Ce qui, si vous le faisiez, serait basé sur des confrontations. En fin de compte, les gars veulent jouer. Commencer est une chose ; jouer est ce qui compte vraiment. Je pense que nos gars sont assez matures pour savoir… ils savent que nous avons beaucoup de bons joueurs, donc nous nous sommes adaptés pour pouvoir jouer avec plus de rythme, pour faire de notre profondeur un facteur. Et j’ai dû être sur eux à ce sujet. Cela sonne toujours bien, mais vous devez vous entraîner à courir à ce rythme.

Watson a dû rattraper un peu son retard parce que sa dernière année à Poly a été si profondément touchée par COVID. La Californie n’a commencé sa saison de basket-ball au lycée qu’en avril et Poly s’est poursuivie jusqu’à la mi-juin; Watson se sentait mal de quitter l’équipe avant la fin de sa saison en raison d’engagements envers des événements tels que l’équipe Iverson Classic et USA Basketball pour la Coupe du monde FIBA ​​U-19, ainsi que d’une inscription précoce à l’UCLA.

Il a l’avantage d’avoir joué et remporté une médaille d’or à la Coupe du monde, puis d’arriver sur le campus de l’UCLA et de rejoindre le programme pour les cours d’été et les entraînements et un régime complet de pré-saison à l’automne. Les étudiants de première année de l’année dernière, à l’UCLA et ailleurs, n’ont pas toujours compris cela. Mais sa saison au lycée n’a duré que sept matchs, environ 20 de moins que d’habitude.

Watson a connu des trois premiers matchs plutôt ternes, tirant 2 contre 12 depuis le sol et marquant seulement sept points. Lors de ses deux derniers matchs, cependant, il a tiré à plus de 50% avec 12,5 points, 6,0 rebonds, 2,5 passes décisives et 2,0 interceptions.

« Ils ont eu une course incroyable l’année dernière, comme tout le monde l’a vu, et ils savent ce qu’il faut pour gagner. Donc, j’ai pris tout ce que je pouvais des gars plus âgés de notre équipe », a déclaré Watson à SN. « L’objectif est de revenir exactement là où nous étions l’an dernier et de continuer et d’aller jusqu’au bout. Personne ici n’a d’attentes inférieures à cela.

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