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Le manque de tests contre la grippe aviaire pourrait cacher la véritable propagation du virus dans les fermes américaines | Actualités américaines

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Le H5N1 a été détecté dans du lait disponible dans le commerce – mais les lacunes dans les tests sur les bovins et les humains entravent les efforts visant à arrêter le virus.

dim. 12 mai 2024 07h00 HAE

De sérieuses lacunes dans les tests sur les animaux et les humains pourraient obscurcir le taux réel de cas de grippe aviaire aux États-Unis et rendre difficile la compréhension de la manière dont le virus H5N1 se propage – et comment l’arrêter, disent les experts.

Face à la réticence des fermes à tester les travailleurs et les animaux, les scientifiques se tournent désormais vers des études expérimentales pour comprendre comment le H5N1, une grippe aviaire hautement pathogène, se propage par les vaches et vers d’autres fermes.

Le nombre de cas de grippe aviaire parmi les troupeaux laitiers aux États-Unis continue d’augmenter, mais les infections sont plus répandues qu’on ne le pensait auparavant, comme le révèlent les tests effectués sur le lait disponible dans le commerce.

Même si le risque pour les personnes reste faible, cela pourrait changer à mesure que le virus mute, et sa circulation continue reste donc une grande préoccupation.

« Cette épizootie a énormément surpris les gens », a déclaré Gregory Gray, professeur de maladies infectieuses à la branche médicale de l’Université du Texas. Les scientifiques savaient que les vaches pouvaient être infectées par les quatre types différents de grippe, « mais nous n’avons jamais vu une telle quantité d’infection, ni une évolution aussi rapide ».

Comprendre comment le virus se déplace est essentiel pour l’arrêter – mais les tests, qui peuvent révéler de tels schémas de transmission, ont été lents et inadéquats.

Un employé d’une laiterie du Texas, la seule personne confirmée infectée par le H5N1 lors de cette épidémie et le premier cas documenté de transmission du virus entre mammifères et humains, a demandé un test dans un service de santé local, a récemment étude montre. Le travailleur a signalé une forme de conjonctivite qui a provoqué une hémorragie et une rougeur des yeux.

Pourtant, après le test positif, les autorités n’ont pu tester aucun autre travailleur ni aucun animal de la ferme où la personne travaillait. Il est donc difficile pour les scientifiques de comprendre comment le virus s’est propagé au travailleur et s’il a affecté d’autres personnes.

« Les personnes dont nous avons le plus besoin maintenant sont les autres personnes de ces fermes qui sont exposées à d’énormes quantités de virus dans ces environnements », a déclaré Richard Webby, virologue au département des maladies infectieuses de l’hôpital de recherche pour enfants St Jude. « Ce n’est pas facile, et cela ne se produit pas à l’échelle dont nous avons probablement besoin. »

Seulement environ deux douzaines de personnes ont été testées pour le H5N1 au cours de toute cette épidémie. Les Centers for Disease Control and Prevention ne recommandent pas les tests à moins que des symptômes ne se développent après un contact étroit avec des animaux – même si quelqu’un a traire une vache malade ou vit avec une personne infectée.

L’absence de tests pourrait masquer le taux réel de transmission aux personnes, si les travailleurs et leurs contacts étroits ne présentent pas de symptômes suffisamment graves, ou s’ils ne peuvent ou ne veulent pas consulter un médecin.

Barb Petersen, la vétérinaire qui a découvert le premier cas de H5N1 chez des vaches du Texas, a déclaré les ouvriers laitiers étaient également malades – certains d’entre eux étaient suffisamment malades pour s’absenter du travail, ce qui était très inhabituel, a-t-elle déclaré – mais ils n’ont pas été testés pour la grippe aviaire hautement pathogène.

D’autres types de vaches, notamment les bovins de boucherie et les veaux, ne semblent pas avoir été testés, malgré les preuves selon lesquelles le virus peut être asymptomatique chez les bovins.

« Nous ne savons pas quand cette chose se déplace chez les bovins de boucherie, et personne n’en parle vraiment », a déclaré Gray.

Et il semble que les porcs, qui jouent un rôle dans le déclenchement des épidémies de grippe humaine, ne soient pas surveillés plus que d’habitude, malgré les preuves selon lesquelles la grippe aviaire s’est propagée des vaches aux élevages de poulets à proximité et pourrait se propager de la même manière aux élevages de porcs.

Les porcs sont préoccupants car ils peuvent mélanger les virus de la grippe animale et humaine, ce qui pourrait entraîner des variantes plus transmissibles ou plus virulentes entre les humains.

Les vaches peuvent avoir des capacités similaires, selon premières recherches co-écrit par Webby. Comme les porcs, les vaches possèdent des récepteurs pour la grippe aviaire et humaine et pourraient potentiellement fabriquer un « virus hybride » qui pourrait affecter davantage les humains, a déclaré Webby.

Mais, prévient-il, les animaux devraient être infectés par les deux types de grippe en même temps, ce qui est relativement rare, surtout à cette période de l’année, où les taux de grippe humaine sont faibles. « C’est théoriquement possible, mais peut-être peu probable – mais en même temps, si ce virus continue de circuler, cela augmente les chances, même si ces chances sont vraiment faibles. »

Autre défi pour les scientifiques : les séquences génomiques publiées jusqu’à présent par les agences américaines ont été dépourvues de données clés – comme quand et où elles ont été collectées – ce qui rend très difficile le suivi de ce qui se passe et de la façon dont le virus évolue, disent les scientifiques. Cela a des implications mondiales pour la compréhension et le suivi des épidémies parmi le bétail.

L’industrie de l’agriculture animale a largement résisté à toute tentative de test, un responsable agricole du Texas ayant déclaré à l’administration Biden : «reculer», en partie à cause de la méfiance des agriculteurs à l’égard des agences fédérales.

Un autre problème est que les éleveurs de vaches ne reçoivent pas de compensation pour les pertes financières dues à la baisse des rendements laitiers ou à l’impossibilité d’exporter leurs vaches vers d’autres marchés, a déclaré Gray.

« Ils craignent vraiment que s’ils brandissent le drapeau ‘nous avons le virus ici’, ils seront pénalisés soit économiquement, soit par des perturbations dans leurs procédures opérationnelles », a-t-il déclaré. « Nous devons trouver un moyen de surmonter cela et de protéger les fermes. »

Il cite les élevages de volailles, qui disposent d’un système fédéral d’indemnisation pour l’abattage des oiseaux infectés – et qui surveillent également les volailles de plus près pour détecter les maladies infectieuses, ce qui leur permet de prendre des mesures rapides pour faire face à des épidémies comme celles-ci.

Des scientifiques comme Gray collaborent également avec des vétérinaires agricoles pour tester les animaux dans le cadre d’accords de non-divulgation afin d’éviter d’identifier les fermes.

Et certains de ces vétérinaires mènent leurs propres études dans les fermes pour comprendre la transmission, a déclaré Gray. « Par exemple, le virus est-il transmis d’une vache à l’autre au cours de la procédure de traite, le virus est-il aérosolisé, le virus se déplace-t-il d’une vache à l’autre par d’autres moyens ?

Des questions se posent également quant à la mesure dans laquelle les gens peuvent propager le virus à leur insu, a-t-il déclaré.

Certains scientifiques, incapables de suivre la transmission qui se produit actuellement dans les fermes, se tournent vers l’infection expérimentale de vaches en bonne santé. Les résultats de ces expériences devraient arriver dans les prochaines semaines, a déclaré Webby.

« Y a-t-il quelque chose de réellement différent dans ce virus particulier lui-même ? A-t-il des propriétés que les autres H5 circulant chez les oiseaux sauvages n’ont pas ? Il a demandé. Il espère que de telles épidémies seront rares chez les vaches, mais il est essentiel de comprendre comment elles se produisent et comment elles se propagent pour réagir maintenant et à l’avenir.

« Disons que nous éradiquons cela. Quelle est la probabilité que cela se reproduise ? » demanda Webby. « Si nous pouvons comprendre comment il se déplace, alors je pense que nous pouvons absolument penser à éradiquer ce virus des vaches. »


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