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SOUTH BEND, Ind. (Reuters) – Le candidat démocrate à la présidence, Pete Buttigieg, se vante de la campagne menée au sujet de la transformation économique de South Bend, dans l'Indiana, au cours de ses sept années à la mairie.

Une ville ravagée par la perte de l'industrie a enregistré des investissements de près d'un milliard de dollars. Un programme visant à lutter contre 1 000 logements vacants et abandonnés a permis de réduire la brûlure bactérienne, et une usine rénovée abrite désormais des entreprises de technologie et d'autres sociétés au centre-ville.

À quelques minutes de là, dans plusieurs quartiers à prédominance noire du quartier ouest de South Bend, maisons désertes, rues défoncées et trottoirs en mauvais état indiquent que la revitalisation a été inégale.

Les données du US Census Bureau ont montré que certaines des 5 500 personnes de ces régions, sur une population totale de 100 000 habitants de South Bend, sont devenues plus pauvres depuis que Buttigieg a pris le contrôle de la ville en 2012.

Deux douzaines d'habitants, des militants locaux et des hommes politiques interrogés dans cette partie de la ville ont déclaré qu'ils se sentaient ignorés par un maire blanc qui, selon eux, n'a pas réussi à s'attaquer à l'inégalité économique et raciale de South Bend.

Ils étaient en colère. Buttigieg, 37 ans, a montré le redressement de la ville dans le cadre de son renforcement de la candidature à la Maison Blanche 2020, alors qu’ils vivent toujours dans des conditions sordides, souffrent d’un manque d’emplois et sont harcelés par une force de police à prédominance blanche.

"Cette zone a été totalement négligée", a déclaré Alvin Meridy, un soudeur africain-américain de 59 ans, qui gagne environ 25 000 dollars par an.

Meridy n'a pas voté pour Buttigieg, un ancien combattant militaire et ancien consultant en entreprise, lors de sa candidature à la réélection en 2015. Le soudeur se rend au Michigan pour y travailler car il a déclaré que des travailleurs locaux qualifiés comme lui avaient été laissés pour compte. projets.

Selon les données du recensement, dans trois quartiers situés juste à l'ouest du centre-ville, le nombre de familles dont le revenu annuel est tombé en dessous du seuil de pauvreté au cours des 12 derniers mois a considérablement augmenté entre 2012 – année où Buttigieg est devenu maire – et 2017, les dernières données disponibles. .

Dans l'un, il est passé de 38,7% à plus de 60%; dans un autre, de 47,1% à plus de 59%. La troisième est passée de 35,4% à 44,1%. Le Census Bureau a déclaré qu'il existait une marge d'erreur relativement importante, allant de 13% à 16%, car la taille de l'échantillon dans chaque zone est petite.

La campagne de Buttigieg indique que les données donnent une image incomplète de la ville, où le chômage a diminué et la pauvreté a globalement diminué depuis son entrée en fonction, passant de 27,1% des ménages à 25% l’an dernier.

La campagne a noté que le taux de pauvreté des résidents noirs à South Bend avait diminué de plus de 6% entre 2011 et 2017, par rapport à une baisse de 2,3% à l'échelle nationale. Le taux de chômage des Afro-Américains à South Bend a diminué de plus de 56% au cours de la même période, contre une baisse de 46% à l’échelle nationale.

La ville a également enregistré cinq années consécutives de croissance démographique, après des années de déclin, et le revenu médian des ménages a augmenté depuis que Buttigieg est devenu maire.

Cependant, Buttigieg a reconnu qu’il restait encore beaucoup à faire, à la fois pour lutter contre les inégalités et pour gagner la confiance des électeurs noirs. Un sondage Reuters / Ipsos publié mercredi n'a révélé aucun soutien mesurable au maire parmi les Afro-Américains au niveau national.

Le maire Pete a tourné autour de South Bend, mais certains résidents noirs se sentent laissés pour compte
Le maire de South Bend et le candidat à la présidentielle 2020, Pete Buttigieg, discutent avec Samuel Brown et sa fille Jasmine Brown après une réunion avec des dirigeants de la communauté pour discuter des politiques de maintien de l'ordre dans la communauté de South Bend, Indiana, États-Unis, le 1er juillet 2019. Photo prise le 1er juillet 2019. REUTERS / Joshua Lott

Mardi, il a déclaré à un public afro-américain de Chicago qu'il adopterait une série de réformes pour lutter contre le racisme systémique s'il était élu président.

"Ce n’est pas seulement mon problème ou celui de ma ville, et ce n’est certainement pas un problème noir", a déclaré Buttigieg. «C’est un problème américain qui nécessite des solutions américaines à l’échelle nationale».

TENSION RACIALE

Le mécontentement de certains électeurs noirs à South Bend souligne les tensions raciales qui couvent depuis longtemps dans la ville, où 27% sont noires.

Ces tensions ont éclaté lors d'une réunion que Buttigieg a eue avec des habitants le 23 juin après la mort par balle d'un Eric, un homme noir âgé de 54 ans, tué par un policier blanc.

Buttigieg a été hué et chahuté par des membres de l'auditoire noir, qui se sont plaints non seulement de ce qu'ils disaient être une force de police raciste, mais encore de l'inégalité raciale plus large dans la ville.

Buttigieg a admis qu'il avait «échoué» à diversifier davantage la force de police (à peine 6% de noir). "Je ne pouvais pas le faire", a-t-il concédé à la télévision nationale lors du premier débat présidentiel démocrate de la semaine dernière.

Sa réponse au débat contrite a suscité des éloges, et lundi, sa campagne a annoncé une collecte de fonds énorme de 24,8 millions de dollars au cours des trois derniers mois.

Mais les questions sur les luttes dans sa ville natale risquent de plaire à Buttigieg, qui fait désormais partie du groupe des plus de 20 candidats en lice pour le président républicain Donald Trump aux élections de novembre 2020.

Vernado Malone, un militant noir, a déclaré qu’il respectait Buttigieg et ses efforts pour redresser South Bend en conduisant à travers les quartiers du West Side. Mais il a déploré le manque d'attention porté à cette partie de la ville et a déclaré qu'il ne votera pas pour Buttigieg dans la course à la présidentielle.

«Le maire a réparé le centre-ville, mais ici, rien», a déclaré Malone.

Plus de 40% des ménages afro-américains vivent au-dessous du seuil de pauvreté à South Bend, soit près de deux fois la moyenne nationale, selon un rapport publié en 2017 par «Prosperity Now», un groupe national à but non lucratif qui cherche à sortir les communautés de la pauvreté.

«C’est comme un propriétaire absent, dans une ville qui échoue», a déclaré le révérend Sylvester Williams Jr., pasteur noir qui diffuse une émission radiophonique quotidienne à South Bend à laquelle Buttigieg a participé en juin. "Les gens de cette région se sentent oubliés."

Jerry Green, un Afro-américain installé dans le West Side depuis 1978, n’est pas d’accord avec les évaluations critiques de Buttigieg.

Le maire Pete a tourné autour de South Bend, mais certains résidents noirs se sentent laissés pour compte
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Green, 65 ans, a déclaré que le maire s'était rendu fréquemment dans la région, avait aidé à mettre en place une surveillance de quartier, fourni des fonds à un comité de nettoyage local et envoyé plus de policiers pour rendre les rues plus sûres.

Il votera probablement pour Buttigieg l'année prochaine.

«C’était une pauvreté silencieuse ici. Ce n’est plus silencieux », a déclaré Green. «Je suis fier de Pete. C’est un jeune homme qui entre dans l’arène. "

Reportage de Tim Reid à South Bend; rapports supplémentaires de Chris Kahn à New York; Édité par Colleen Jenkins et Cynthia Osterman

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