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HONG KONG (Reuters) – Le magnat de la publication de Hong Kong Jimmy Lai, un critique ouvert de Pékin, et deux autres militants en faveur de la démocratie ont été arrêtés vendredi par la police sous l'inculpation de réunion illégale, ont rapporté les médias locaux.

Le magnat des médias hongkongais Jimmy Lai arrêté pour des accusations de réunion illégale

PHOTO DE DOSSIER: Le propriétaire du journal Tycoon et Apple Daily Jimmy Lai crie un slogan avant qu'il ne soit emmené par un officier de police dans une zone précédemment bloquée par des partisans de la démocratie, à l'extérieur du siège du gouvernement à Hong Kong, le 11 décembre 2014. REUTERS / Athit Perawongmetha

Lai, un millionnaire autodidacte qui a été un mécène financier majeur du mouvement pro-démocratie de Hong Kong, a été arrêté par la police chez lui, ont rapporté Cable TV et TVB News.

Apple Daily, l'une des publications de la société de médias Next Digital (0282.HK), dont Lai est le président non exécutif, a déclaré avoir été accusé d'avoir participé à une marche illégale le 31 août.

Des militants vétérans de la démocratie, Lee Cheuk-yan et Yeung Sum, ont également été arrêtés vendredi pour les mêmes charges, a rapporté Cable TV.

Lai, Lee et Yeung n'ont pas pu être contactés immédiatement pour commenter.

La police de Hong Kong a déclaré dans un communiqué qu'elle tiendrait un point de presse vendredi sur les arrestations. Ils n'ont donné aucun détail supplémentaire.

Les arrestations interviennent après une période de calme relatif dans le centre financier asiatique après des mois d'intenses protestations antigouvernementales.

Hong Kong a connu l'un de ses pires affrontements le 31 août, la police tirant des gaz lacrymogènes et des canons à eau sur des manifestants pro-démocratie qui ont lancé des bombes à essence.

Les autorités de Hong Kong ont arrêté plus de 7 000 personnes pour leur implication dans les manifestations, dont de nombreuses pour des émeutes pouvant entraîner des peines de prison allant jusqu'à 10 ans. On ne sait pas combien de personnes sont toujours en détention.

La colère du public a augmenté au cours des mois en raison de la perception de la Chine resserrant son emprise sur la ville. Pékin nie toute ingérence et blâme l'Occident d'avoir fomenté les troubles.

Lai avait déjà été arrêtée en 2014 pour avoir refusé de quitter un site de protestation pro-démocratie clé dans le centre de la ville. Après son arrestation, il a démissionné de son poste de rédacteur en chef d'Apple Daily. Il a également été examiné de près par l'agence anti-greffe de Hong Kong lorsqu'ils ont fait une descente chez lui en 2014.

Hong Kong Democracy Council, une organisation non gouvernementale basée à Washington, a déclaré vendredi que les arrestations étaient "des actes flagrants de répression politique de la part du gouvernement de Hong Kong et du Parti communiste chinois".

Le groupe a déclaré dans un communiqué qu'il réclamait la libération immédiate et inconditionnelle de Lai et des autres militants pro-démocratie.

Mark Simon, le meilleur assistant de Lai et un cadre supérieur chez Next Digital, a déclaré sur Twitter que Lai, avec Lee et Yeung n'étaient «en aucune façon un risque de fuite. Ils doivent être traités rapidement et sortir de ce poste de police le plus rapidement possible. »

Rapport de Donny Kwok; Écriture par Farah Master; Montage par Muralikumar Anantharaman

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