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STEVENSVILLE, Maryland (Reuters) – La décision du Maryland de rouvrir des entreprises non essentielles est venue juste à temps pour le fabricant de guitares haut de gamme PRS Guitars, qui a maintenu 374 employés sur sa liste de paie pendant une fermeture de huit semaines qui a creusé un trou profond dans les revenus , ont déclaré les dirigeants.

Le luthier américain PRS reprend les instruments de construction manuelle – à une distance sûre

Josh King inspecte les guitares qui ont été faites avant le verrouillage pour expédition alors que l'usine de fabrication de Paul Reed Smith Guitars s'apprête à rouvrir alors que l'épidémie de la maladie du coronavirus (COVID-19) continue à Stevensville, Maryland, États-Unis, le 14 mai 2020. Photo prise le 14 mai 2020. REUTERS / Leah Millis

Lundi, environ 90 employés de PRS sont revenus sur un lieu de travail très différent, leurs postes de travail étant espacés de six pieds, avec des «voies de circulation» à sens unique tracées sur le sol de l'usine et un tambour de 55 gallons de désinfectant pour les mains.

Pour entrer dans l'installation, près de la baie de Chesapeake dans la partie orientale de l'État, chacun devait subir un contrôle de température, et chaque fois qu'une guitare poncée à la main et finie change de main, elle doit maintenant être soigneusement désinfectée. Et cela demande beaucoup de désinfection, étant donné que chaque guitare reçoit environ 20 heures de travail manuel.

L'histoire de PRS et de son retour progressif au travail est reproduite partout aux États-Unis alors que de plus en plus d'entreprises reprennent leurs activités après que les fermetures strictes visant à contenir la propagation du nouveau coronavirus soient annulées.

Le fondateur Paul Reed Smith a déclaré à Reuters que la société avait contracté des millions de dollars de dettes pour continuer à payer les travailleurs et garantir la reprise de la production une fois le verrouillage terminé.

"C'était un test assez puissant pour savoir si c'était la bonne chose à faire ou non", a-t-il déclaré. «Ensuite, j'ai découvert que certaines personnes n'obtiendraient que 25, 50 cents sur le dollar avec le chômage – c'était inacceptable pour moi et pour toute l'équipe ici.»

La société est donc entrée en action, vendant presque tout son inventaire existant, demandant et recevant un prêt fédéral de la Small Business Administration, et travaillant avec les détaillants pour les aider à stimuler les ventes en ligne. Et il négocie toujours avec les banques pour combler les lacunes de liquidité.

«Nous voulions tenir notre promesse aux employés que nous leur avions donné un emploi. Et donc, pendant cette période, nous les avons payés pendant leur absence », a-t-il déclaré. «Nous parions sur nos employés et nous parions sur la réouverture du gouvernement suffisamment de temps pour survivre.»

Troisième fabricant de guitares électriques aux États-Unis, PRS bénéficie du soutien fidèle de certains des plus grands noms de l'industrie musicale, notamment Carlos Santana, qui joue des guitares Smith depuis 1980, et John Mayer.

Mais il doit pouvoir construire des guitares pour payer ses factures. Et même si le travail a repris cette semaine, il faudra des mois avant que les niveaux de production ne soient atteints, ont déclaré les dirigeants.

Les ventes ont connu une forte croissance ces dernières années, mais la fermeture a fait dérailler les plans d'investissement et a provoqué un trou dans les revenus qui sera impossible à combler cette année. Les ventes ont atteint 66,5 millions de dollars en 2019 et devaient augmenter de 12% en 2020 avant la crise.

Le soulagement pour PRS est intervenu mercredi dernier, lorsque le gouverneur du Maryland, Larry Hogan, a annoncé une réouverture progressive, donnant à PRS le feu vert pour reprendre la production de guitares qui se vendent pour des milliers de dollars.

«Nous déchirons l'argent en ce moment. Nous avons contracté un montant considérable de dettes, à peu près autant de dettes que nous le pouvons actuellement pour passer à travers cela. Le timing est donc bon pour nous et nos gens ont hâte de revenir », a déclaré le président de la société Jamie Mann.

Certains travailleurs passeront désormais le soir pour réduire le nombre de personnes dans l'usine en même temps. Et la boutique de souvenirs a été transformée en salle à manger car les restrictions du Maryland interdisent toujours plus de 10 personnes dans une pièce à la fois.

Smith a déclaré que les nouvelles règles seront strictement appliquées. "Nous allons être presque militaires pour nous assurer que ces nouvelles directives sont prises au sérieux … Je veux que tout le monde soit en sécurité."

Le chef de l'exploitation, Jack Higginbotham, a déclaré que la façon dont PRS commercialiserait ses guitares cette année avait changé, le grand salon d'été étant déjà annulé et le sort du salon hivernal clé encore incertain.

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"La seule chose que j'ai apprise grâce à tout ce que vous pensez de cette semaine est différente la semaine prochaine, et vous devez être fluide avec cela", a-t-il déclaré.

Il y a aussi de bonnes nouvelles. La région du nord de la Chine, où PRS a construit des guitares acoustiques, n'a pas été affectée de manière significative par les blocages. Et les ventes de guitares en ligne sont en hausse, donnant à PRS un carnet de commandes de six mois, le plus important jamais enregistré, a-t-il déclaré.

Cela ne surprend pas Smith. "Écoutez, si vous avez mal et que vous prenez une guitare que vous aimez, votre douleur disparaît", a-t-il dit en improvisant un riff sur un PRS sur mesure. "C'est un merveilleux appareil … et il n'y a pas de gueule de bois."

Reportage d'Andrea Shalal; rapports supplémentaires de Gershon Peaks et Leah Millis; Montage par Rosalba O'Brien

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