Le Liban souffre d’une panne d’électricité de 24 heures, d’une intoxication alimentaire et de fermetures d’entreprises en raison de la crise du carburant

Un manifestant antigouvernemental brandit le drapeau national alors qu’ils bloquent la rue, avec des bennes à ordures en feu, devant la banque centrale du Liban dans la capitale Beyrouth le 16 mars 2021, lors d’une manifestation contre la détérioration de la situation économique.

JOSEPH EID | AFP | Getty Images

Le Liban a subi une panne d’électricité totale au cours du week-end, laissant sa population de 6 millions d’habitants sans électricité de production centrale pendant 24 heures.

La compagnie nationale d’électricité a déclaré dans un communiqué que la fermeture des deux principales centrales électriques du pays, en raison de pénuries de carburant, avait « directement affecté la stabilité du réseau électrique et conduit à sa panne complète, sans possibilité de reprendre les opérations entre-temps. . »

L’électricité est revenue dimanche soir après que la banque centrale a accordé au ministère de l’Énergie un crédit de 100 millions de dollars pour acheter du carburant et maintenir ses usines en fonctionnement. Les autorités avaient averti que la panne durerait probablement plusieurs jours.

La crise crée un cauchemar pour les habitants du pays, mais elle se prépare depuis longtemps.

Les pénuries de gaz peuvent sembler familières – le Royaume-Uni et le reste de l’Europe sont en proie à une crise croissante du carburant, qui a provoqué des achats de panique et un comportement erratique chez de nombreuses personnes qui n’avaient jamais imaginé faire face à de telles pénuries.

Mais pour le Liban, le même problème est une réalité depuis des mois – ce n’est qu’une autre bataille dans la longue liste de crises qui ont laissé le pays avec de multiples pannes d’électricité quotidiennes, une crise bancaire et économique, des pénuries alimentaires, des hôpitaux débordés et une spirale monnaie s’appuyant sur des taux de change volatils du marché noir.

En se promenant dans la capitale Beyrouth – une ville autrefois florissante souvent appelée le « Paris du Moyen-Orient » – à tout moment de la journée, on peut voir des devantures de magasins fermées ou fonctionner dans l’obscurité, avec ceux qui ont la chance d’avoir accès au carburant en comptant sur la sauvegarde générateurs pour garder les lumières allumées. Lorsque l’électricité est coupée, de nombreux commerçants refusent de vendre autre chose que de l’eau, car les variations volatiles de minute en minute de la valeur de la livre libanaise signifient que le prix des marchandises peut changer d’une période d’électricité à l’autre.

Et des centaines d’entreprises détruites lors de l’explosion dévastatrice du port de Beyrouth en août 2020 ont définitivement disparu. Avec peu d’aide de l’État, des bars et d’autres commerces éviscérés avec leurs entrées soufflées et leurs entrailles pleines de débris restent dans les rues de la ville.

« C’est catastrophique », a déclaré à CNBC fin septembre Rabih Daou, propriétaire d’une petite épicerie du district de Geitawy à Beyrouth depuis sa boutique, assombrie lors de l’une des nombreuses coupures de courant quotidiennes du pays. Il montra les étagères vides du réfrigérateur, où un seul petit réfrigérateur fonctionnait, contenant quelques produits laitiers.

« Nous ne pouvons pas acheter beaucoup de choses. Nous ne pouvons pas acheter de fromage et de jambon, nous devons les acheter par petits morceaux, car nous n’avons pas toujours l’électricité et les gens ont toujours peur », a-t-il ajouté.

Une conséquence moins évoquée de la crise du carburant et de l’électricité au Liban a été des cas généralisés d’intoxication alimentaire, alors que les épiceries, les restaurants et les ménages luttent pour garder les produits frais au milieu des pannes d’électricité et de la chaleur estivale. La majeure partie de Beyrouth n’a plus d’électricité la nuit depuis le début de l’été. La consommation de viande et de produits laitiers a chuté de façon spectaculaire, selon les résidents.

« Ils ne veulent pas acheter de jambon, de fromage et de yaourt, car ils ont peur que si nous n’avons pas d’électricité, la nourriture ne sera pas bonne », a déclaré Daou.

Comment le Liban en est-il arrivé là ?

Des décennies de corruption par les chefs de partis sectaires et les chefs de guerre qui détiennent toujours le pouvoir depuis la guerre civile libanaise de 1975 à 1990 ont dévasté les finances et les services publics du pays.

Pendant des années, le Liban a connu des pannes de courant quotidiennes en raison de son secteur de l’électricité grossièrement mal géré. Mais la population libanaise y était habituée ; ceux qui pouvaient se permettre des générateurs les utilisaient pour maintenir le courant, y compris les nombreuses entreprises du pays, et les pannes étaient généralement prévisibles et de courte durée.

Cependant, depuis le début de la pénurie de carburant à l’échelle nationale au début de l’été, même les générateurs de secours – qui fonctionnent au carburant – ne peuvent pas toujours venir à la rescousse. De nombreux résidents ne peuvent pas utiliser leur voiture, et certaines lignes pour les stations-service s’étendent sur des kilomètres, parfois parsemées de conducteurs quittant leur véhicule et se livrant à des bagarres.

Le Liban importe plus de 80 % de sa nourriture et de ses marchandises, y compris le carburant. La contrebande de carburant vers la Syrie par le groupe militant et politique Hezbollah et l’accumulation de carburant par d’autres groupes et entreprises pour le vendre sur le marché noir à des taux plus élevés ont contribué à vider l’offre du pays et à gonfler les prix.

Et la banque centrale du Liban restreint maintenant les importations de carburant subventionné parce qu’elle est à court de dollars, qu’elle avait utilisés pour soutenir son économie. La banque centrale a mis du temps à accorder des lignes de crédit aux importateurs de carburant et aux stations-service, et a maintenant mis fin aux subventions sur le diesel.

Cela a rendu le produit inabordable pour de nombreux Libanais de 6 millions d’habitants, dont 78% sont tombés dans la pauvreté au cours des deux dernières années, selon la Banque mondiale, dans l’une des plus fortes dépressions des temps modernes.

La banque centrale du Liban n’a pas répondu à une demande de commentaires de CNBC.

Devise qui s’effondre

Le taux de change officiel de la livre libanaise est fixé à 1 500 lires pour un dollar depuis les années 1990. Cependant, le taux réel d’échange des espèces sur le marché noir a oscillé entre 13 000 et 18 000 lires pour un dollar en septembre. Il se négocie actuellement autour de 19 250 pour un dollar.

Marwan Sweidan dirige un magasin de crème glacée populaire appelé Smushkies dans le quartier Mar Mikhael de Beyrouth. Il dit qu’il a la chance de pouvoir acheter du carburant pour ses propres générateurs, sans lequel il serait impossible de garder ses marchandises au frais et ses affaires ouvertes. Mais pour cela, il a besoin de dollars.

« Vous pouvez acheter du diesel non subventionné, mais vous devez le payer en dollars », a-t-il déclaré. « C’est comme 600 $ la tonne; le coût a beaucoup augmenté, et il y a tellement de nouveaux coûts qui viennent d’apparaître pour l’électricité, ce qui a rendu les choses beaucoup plus difficiles. » C’est la première fois que le gouvernement libanais fixe le prix d’une marchandise en dollars.

Antonella Hajj Nicolas, étudiante en physique, passe des heures à Smushkies juste pour l’électricité. « Depuis hier soir, nous n’avons pas d’électricité à la maison, le générateur ne fonctionne pas. Cet endroit a l’électricité et le wifi, alors je suis venue étudier pour mes examens pendant quelques jours », a-t-elle déclaré à CNBC. Quant aux denrées périssables, sa famille ne peut pas non plus les stocker chez elle.

« Nous n’avons pas de nourriture dans le réfrigérateur parce que nous ne voulons pas nous empoisonner … nous achetons notre nourriture chaque jour, sur place », a-t-elle déclaré.

Des économies anéanties

Le Liban a l’un des ratios dette/PIB les plus élevés au monde.

Depuis le début de sa crise financière il y a deux ans, lorsque le pays a fait défaut sur sa dette massive – y compris 31 milliards de dollars d’euro-obligations qui restent en circulation – l’économie libanaise est en chute libre qui s’accélère rapidement. Les gouvernements et les institutions qui ont promis une aide au pays la refusent toujours en raison d’un manque de confiance dans la capacité du gouvernement à mettre en œuvre des réformes et à éradiquer la corruption et les responsables occidentaux ont exprimé leur inquiétude face à la perspective d’une nouvelle instabilité ou d’un effondrement de l’État dans un pays qui abrite nombreux groupes politiques et militants armés.

Les manifestations de masse au Liban ont commencé en octobre 2019 alors que la monnaie s’effondrait, perdant finalement 90% de sa valeur. Les déposants libanais ont été exclus de leurs comptes en devises étrangères, et ceux qui gardaient leurs dépôts en lires ont vu leurs économies d’une vie anéanties.

Dede el Hayek, une grand-mère qui tenait un snack autrefois très fréquenté dans un quartier résidentiel de Beyrouth, passe maintenant ses journées seule dans l’entrée sombre du magasin, discutant occasionnellement avec des voisins. Comme elle ne pouvait pas se permettre le carburant pour faire fonctionner un générateur, elle a dû fermer son entreprise et dort maintenant dans un lit de camp dans l’arrière-salle de stockage du magasin.

« Je n’ai pas assez d’argent pour faire fonctionner le générateur. Je ne travaille plus depuis trois mois », a-t-elle déclaré en désignant des étagères vides. « Plus personne ne vient ici. »

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